Documente online.
Username / Parola inexistente
  Zona de administrare documente. Fisierele tale  
Am uitat parola x Creaza cont nou
  Home Exploreaza



























MARIO PUZO ULTIMUL DON 2

Carti











ALTE DOCUMENTE

Sven Hassel - Moarte si viscol - BLITZFREEZE
Cuvīntul si imaginea
Dr. Faust, mare sodomit si necromant. Reflectii asupra mitului
CALEASCA
Luc BRISSON - PLOTIN: O BIOGRAFIE*
OCCLUMANTIE
UN FALFAIT DE BUFNITE
Amelie Nothomb - Antichrista
Livada de visini - Comedie in patru acte (1903-1904)
MARIO PUZO ULTIMUL DON 2




MARIO PUZO ULTIMUL DON 2

CARTEA A sASEA

O moarte la

Hollywood

 

Capitolul 10

Zece funduri goale de femeie se ridicara simultan ca sa salute ochiul clipi-

tor al camerei de filmat. Desi filmul era īnca la īnceput, Dita Tommey dadea

probe de filmare īn studioul unde se turna Messalina, cautīnd o dublura pentru

fundul Athenei Aquitane.

Athena refuza sa apara dezbracata, adica sā-si arate sīnii si fesele, modestie

uimitoare pentru o celebritate, totusi nu una fatala. Dita urma, pur si simplu,

s-o substituie cu sīnii si fesele altor actrite, care dādeau proba īn fata ei.

Bineīnteles, le oferise scene īntregi, cu dialoguri, nu le-ar fi īnjosit cerīndu-le

doar sa pozeze ca pentru filme pornografice. Dar elementul culminant era

scena de dragoste, cīnd, rostogolindu-se īn pat, femeia trebuia sā-si īndrepte

fesele goale spre camera de filmat. Coregraful scenei respective lucra miscarile

si rostogolirile īmpreuna cu actorul principal, Steve Stallings.

Bobby Bantz si Skippy Deere urmareau si ei probele, alaturi de Dita

Tommey. Pe platou nu mai era decīt strict echipa de filmare. Tommey nu avea

nimic īmpotriva ca Deere sa fie de fata, dar ce dracu' cauta Bobby Bantz?

O clipa se gīndise sā-i interzica sa rāmīna pe platou, dar, daca se renunta la fil-

mul Messalina, atunci ea s-ar fi gasit īntr-o pozitie foarte vulnerabila. Asa,

putea apela oricīnd la bunavointa lui.

- De fapt, ce cautam? īntreba nerabdator Bantz.

Coregraful scenei de dragoste, un tīnar pe nume Willis, care era si seful tru-

pei de balet din Los Angeles, raspunse vesel:

- Cel mai frumos fund din lume. Dar trebuie sa aiba si muschi buni. Fara

Porcarii, nu vrem sa se vada despicātura sexului.

- Corect, īncuviinta Bantz. Fara porcarii.

- Dar cu sīnii cum ramīne? īntreba Deere.

- Nu trebuie sa salte, declara coregraful.

- Sīnii se vizioneaza mīine, anunta Tommey. Nici o femeie nu are sīni sau

ftmd perfect, poate cu exceptia Athenei, care refuza sa si le arate.

 

258     MĂRIO PUZO

- Tu ar trebui sa stii, Dita, interveni cu subīnteles Bantz.

Tommey uita de pozitia vulnerabila īn care se afla.

- Iar tu, Bobby, esti tipul cretinului absolut, daca asta cautam. Athena a

refuzat sa se culce cu tine, iar tu ai presupus ca-i lesbiana.

-  Bine, bine, batu īn retragere Bantz. Acum am de dat o groaza de

telefoane.

- si eu, īi tinu isonul Deere.

- Nu va cred, baieti, declara Tommey.

- Dita, o ruga Deere, fii si tu īntelegatoare. Ce distractii crezi ca avem,

Bobby si cu mine? Sīntem prea ocupati ca sa jucam golf. Vizionarea de filme

e munca noastra. Nu avem timp sa mergem la teatru sau la opera. Abia dac|

reusim sa ne procuram cīte o ora de distractie pe zi, dupa ce stam cu familiile.

Ce poti face īntr-o singura ora zilnic? Te regulezi. E distractia care te solicita

cel mai putin.

- Mama, Skippy, ia uita-te aici! exclama Bantz. E cel mai frumos fund pe

care l-am vazut vreodata.

Deere īncuviinta din cap, īn culmea admiratiei.

- Bobby are dreptate, Dita, asta-i fata noastra. Noteaz-o.

Tommey īncuviinta si ea din cap, nevenindu-i sā-si creadā ochilor.

- Iisuse, dar voi doi sīnteti idioti de-a binelea. E un fund de negresa.

- Noteaz-o, oricum, insista exuberant Deere.

- Da, īncuviinta si Bantz. O sclava etiopiana pentru Mesalina. Dar de ce

dracu' da proba?

Dita Tommey īi studia intrigata pe cei doi barbati. īn fata ei se gaseau doi

dintre cei mai puternici oameni din industria filmului, fiecare primind sute de

telefoane, si ei se purtau ca niste adolescenti īn asteptarea primului orgasm. I

- Cīnd difuzam anunturi pentru probe de film nu avem voie sa mentionam

ca ne trebuie doar funduri albe, raspunse ea rabdatoare.

- Vreau s-o cunosc pe fata asta, declara Bantz.

- si eu, se grabi sa adauge Deere.

Discutia fu īntrerupta de aparitia pe platou a lui Melo Stuart. Impresarul

zīmbea victorios.

- Ne putem īntoarce toti la lucru, anunta el. Athena reia filmarile. Sotul ei,

Boz Skannet, s-a spīnzurat. S-a zis cu Boz Skannet.

Spunīnd acestea, batu din palme, la fel cum faceau membrii echipei de im

mare de fiecare data cīnd un actor īsi termina rolul dintr-un film. Skippy I

Bobby īncepura si ei sa aplaude. Dita īi tintui pe toti trei cu o privire plina <m

dezgust.

ULTIMUL DON     259

- Eli va cheama imediat pe amīndoi, spuse Melo. Pe tine nu, Dita, surise

el īn chip de scuza. Va fi doar o discutie de afaceri, fara decizii de ordin

creator.

Barbatii pārāsirā studioul.

Dupa plecarea lor, Dita Tommey o chema la ea pe fata cu pricina. Era

foarte frumoasa, cu pielea mai curīnd neagra decīt ciocolatie, si avea o vioiciune

nestāpīnitā, pe care Dita o ghici ca tinīnd de firea ei, nu improvizata cu

talent actoricesc.

- īti dau rolul sclavei etiopiene a Messalinei, o anunta Dita. Vei avea o

replica īn dialog, dar, īn principal, īti vom filma fundul. Din pacate, ca s-o

dublam pe domnisoara Aquitane avem nevoie de un fund alb, iar al tau e prea

īnchis la culoare, altfel i-ai fura filmul. īi zīmbi prietenos. Falene Fant, un

nume potrivit pentru ecran.

- N-are a face, raspunse fata. Va multumesc. si pentru compliment, si pen-

tru rol.

- īnca ceva, adauga Dita. Producatorul nostru, Skippy Deere, e de parere

ca ai cel mai frumos fund din lume. La fel si domnul Bantz, presedintele si

seful de productie al studioului. Vor lua legatura cu tine.

Falene Fant zīmbi rautacios.

- si dumneavoastra ce ziceti? īntreba ea.

Dita Tommey ridica din umeri.

- Pe mine nu ma intereseaza fundurile, asa cum īi intereseaza pe barbati.

Cred īnsa ca esti o fata īncīntātoare si o actrita foarte buna. īndeajuns de buna

ca sa poti primi mai mult de o replica īn acest film. Daca vii la mine acasa

diseara, putem discuta despre cariera ta. Te invit la masa.

īn aceeasi seara, dupa ce Dita Tommey si Falene Fant petrecura doua ore

īn pat, Dita pregati cina si discutara despre cariera fetei.

- A fost placut, spuse Dita. Cred īnsa ca pe viitor e cazul sa rāmīnem doar

prietene si sā trecem noaptea aceasta sub tacere.

- Desigur, se īnvoi Falene. Dar toata lumea stie ca esti lesbiana. Din pricina

ca fundul meu e negru? rīse ea, arātīndu-si toti dintii.

Dita nu lua īn seama cuvīntul lesbiana. Era o obraznicie intentionata,

Falene o gīndise ca o revansa pentru asa-zisa ei respingere.

- E un fund nemaipomenit, fie el negru, alb, verde sau galben, replica Dita.

E>ar esti cu adevarat talentata. Daca te voi distribui īn continuare īn filmele

mele, talentul tāu nu se va pune īn valoare. Eu nu pot face filme decīt o data

'a doi ani. Trebuie sa-ti gasesti si altceva de lucru. Majoritatea regizorilor sīnt

barbati si cīnd distribuie o fata ca tine, spera de fiecare data s-o aiba si la pat.

^acā te vor crede lesbiana, s-ar putea uita dupa alte fete.

 

260     MĂRIO PUZO

- La ce-mi trebuie regizori, daca am un producator si un director de s'

dio? īntreba vesela Falene.

- Ii ai, īncuviinta Dita. Ei īti pot netezi calea, īnsa regizorul te poate aban-

dona pe podeaua cabinei de montaj. Sau te poate filma īn asa fel, īncīt sā arati J

sa te auzi ca dracu'.

Falene clatina din cap cu tristete.

- Trebuie sa ma culc cu Bobby Bantz, cu Skippy Deere si deja m-am cJ

cat cu tine. E absolut necesar?

O privi cu ochi mari si inocenti.

īn acel moment, Dita simti pentru ea o sincera afectiune. Iata o fata care M

īncerca sā faca pe indignata.

- M-am simtit foarte bine īn astā-seara, spuse ea. Ai fost exact asa cum

trebuie.

- De fapt, niciodata n-am īnteles de ce se face atīta tapaj pe tema sexului,

spuse Falene. Pentru mine nu-i mare lucru. Nu consum droguri, nu beau peste

masura. Trebuie sā ma distrez si eu putin.

- Bravo, īncuviinta Dita. Acum sa vorbim despre Deere si Bantz. Deere e

un pion mai important si am sa-ti spun de ce. Deere e īndragostit de propria-J

persoana si-i plac femeile. El te va ajuta cu adevarat. īti va gasi un rol bun, 1

suficient de inteligent ca sā-si dea seama ca ai talent. Bantz nu tine la nimeni,

īn afara de Eli Marrion. īn plus, nu are gust si nici ochi ca sā descopere talen-

tul. Bantz īti va semna un contract cu studioul, dupa care va uita de tine. Asi

face si cu sotia lui, ca sā-i īnchida gura. īi da o multime de roluri, platite gras,

dar nici unul de calitate. Daca Skippy Deere te va placea, va face ceva concret

pentru cariera ta.

- Suna putin cam cinic, spuse Falene.

Dita o batu usor pe brat.

- Lasa prostiile. Sīnt lesbiana, dar sīnt si femeie. īn plus, cunosc actorii.

Fie ei barbati sau femei, sīnt īn stare de orice, numai sā avanseze īn cariera.

Toti jucam pe mize mari. Vrei sā muncesti cu program de la noua la cinci īn

Oklahoma sau sā devii vedeta a ecranului si sā locuiesti la Malibu? Am citit

pe foaia ta de īnscriere ca ai douazeci si trei de ani. Cu cīti te-ai culcat pīnā

acum?

-  Te pun la socoteala si pe tine? īntreba Falene. Poate cincizeci. Dar

numai din distractie, adauga ea, scuzīndu-se īn gluma.

- Prin urmare, nu va fi un soc sā mai accepti cītiva, replica Dita. si, cine

stie, poate te vei distra si de data asta.

- stii, īndrazni Falene, n-as face-o daca n-as fi īncredintata cā īntr-o zi voi

deveni vedeta.

ULTIMUL DON     261

- Bineīnteles, īntari Dita. Nimeni n-ar face-o.

Falene rīse.

- Dar tu? īntreba ea.

- Eu n-am avut de ales, explica Dita. Am reusit numai datorita talentului

meu fara egal.

- Biata de tine, o caina Falene.

īn cladirea Studiourilor LoddStone, Bobby Bantz, Skippy Deere si Melo

Stuart se īntīlnirā cu Eli Marrion īn biroul acestuia din urma. Bantz era furios

la culme.

- Cretin nenorocit! Ne baga īn sperieti pe toti si pe urma se omoara.

- Melo, īnteleg cā clienta ta se īntoarce la lucru, i se adresa Marrion lui

Stuart.

- Desigur, īncuviinta Melo.

- Mai are si alte pretentii, e nevoie de noi metode de convingere? īntreba

Marrion pe un ton ucigator de linistit. Pentru prima oara Melo Stuart īsi dadu

seama ca Marrion fierbea de mīnie.

- Nu, raspunse el. Poate īncepe filmarile chiar mīine.

- Foarte bine, se bucura Deere. S-ar putea sa ne īncadram totusi īn buget.

- Vreau sa faceti liniste si sa ma ascultati cu totii, spuse Marrion.

Bruschetea lui, nemaiīntīlnitā pīna atunci, īi reduse pe toti la tacere.

Marrion vorbi pe tonul lui coborīt si agreabil dintotdeauna, dar supararea lui

era vizibila.

- Skippy, cui īi pasa daca filmul se īncadreaza īn buget? Nu mai e proprie-

tatea noastrā. Am intrat īn panica, am comis o greseala prosteasca. Toti sīntem

vinovati. Filmul nu ne mai apartine noua, ci unui strain.

Skippy īncerca sā-l īntrerupa.

- LoddStone va cīstiga o avere din distribuirea filmului. īn plus, obtinem

o cota din profituri. Nu-i o afacere chiar atīt de proasta.

- Dar De Lena cīstiga mai mult decīt noi, interveni Bantz. Nu-i cinstit.

- E vorba cā De Lena nu a fācut nimic ca sa ne rezolve problema, spuse

Marrion. Nu se poate sā nu existe un temei legal īn baza caruia sā ne recapatam

dreptul de proprietate asupra filmului.

- Asa e, īntari Bantz. Dracu' sā-l ia pe De Lena. Sa-l dam īn judecata.

- īl amenintam cu tribunalul, apoi īncheiem un tīrg cu el, spuse Marrion.

Ii īnapoiem banii si-i oferim zece la suta din venitul brut rotunjit.

Deere rīse.

- Eh, Molly Flanders nu-i va īngadui sa-ti accepte oferta.

 

262     MĂRIO PUZO

- Vom negocia direct cu De Lena, spuse Marrion. Cred ca voi reusi sa-]

conving. Tacu o clipa. I-am telefonat de īndata ce am primit vestea. Va veni īn

curīnd la noi. stiti bine ca are o anumita reputatie, iar sinuciderea lui Skannet

i-a picat cum nu se poate mai bine. Nu cred cā-i va conveni vīlva stīrnita īn

jurul unui proces.

īn apartamentul sau de pe terasa hotelului Xanadu, Cross De Lena citea

relatarile din presa despre moartea lui Skannet. Totul se derulase perfect. Era

un caz clar de sinucidere, cele doua scrisori de adio nu lasau nici o īndoiala.

Expertii grafologi nu aveau nici o sansa sa descopere falsul. Boz Skannet nu

lasase prea multa corespondenta, iar Leonard Sossa era prea priceput. Catusele

īn care fusesera prinse īncheieturile lui Skannet nu fusesera prea strīnse si nu

lasasera urme. Lia Vazzi era profesionist.

Primul telefon primit de Cross era chiar cel asteptat. Giorgio Clericuzio īl

convoca la resedinta Familiei din Quogue. Cross nu-si facuse nici o clipa iluzii

ca clanul Clericuzio nu-i va descoperi isprava.

Al doilea telefon veni din partea lui Eli Marrion, care-l ruga sa vina la Los

Angeles, dar fara avocata. Cross īi promise ca va veni. Insa īnainte de a porni

catre Las Vegas o suna pe Molly Flanders si-i spuse cā Marrion īi telefonase.

Avocata īsi iesi din fire.

- Vin sa te iau de la aeroport si mergem īmpreuna. Unui director de studio

nu-i dai nici bunā-ziua decīt īn prezenta avocatului.

Din clipa īn care intrara īn Studiourile LoddStone, apoi īn biroul lui

Marrion, īntelesera ca era vorba de ceva grav. Cei patru barbati care-i asteptau

aveau figurile grave si crunte ale unor persoane pregatite sa recurga la forta. I

- Am decis sa-mi aduc si avocata, i se adresa Cross lui Marrion. Sper ca

nu ai nimic īmpotriva.

- Cum doresti, replica Marrion. Nu voiam decīt sa te scutesc de o eventuala

situatie penibila.

-  Asta ar fi culmea! interveni suparata Molly Flanders, cu o expresie

īndīrjitā. Vrei sa-ti recapeti filmul, īnsa contractul e beton.

- Ai dreptate, confirma Marrion. Dar vom apela la corectitudinea lui Cross.

El n-a miscat un deget ca sa ne rezolve problema, īn timp ce Studioul

LoddStone a investit din belsug timp, bani si talent, fara de care realizarea

acestui film nu ar fi fost posibila. Cross īsi va recapata banii. Va primi zece 1$

suta din profitul brut rotunjit, iar rotunjirile vor fi facute cu generozitate. Nu

va risca nimic.

- Deja a supravietuit riscului, replica Molly. Oferta voastra e jignitoare. I

ULTIMUL DON     263

- Atunci vom fi nevoiti sa mergem la tribunal, declara Marrion. Cross, sīnt

c0nvins ca si tie īti este la fel de neplacut.

īi zīmbi lui Cross. Un zīmbet amabil, care dadea chipului sau de gorila un

aer angelic.

Molly era īn culmea furiei.

- Eli, tu te duci la tribunal si dai declaratii de douazeci de ori pe an, pentru

ca de fiecare data umbli cu tertipuri. Se īntoarse catre Cross. Hai sa mergem.

Dar Cross stia cā nu-si putea permite sa ajunga īn instanta. Faptul ca la

scurt timp dupa ce achizitionase filmul survenise moartea atīt de oportuna a lui

Skannet va īndrepta suspiciunile asupra lui. Se vor face cercetari despre

relatiile lui, va fi analizat īn fel si chip, va deveni o figura prea cunoscuta, ceea

ce Don nu ar fi īngaduit cu nici un pret. Fara īndoiala ca Marrion īsi dadea

seama de toate aceste lucruri.

-  Sa ramīnem, īi spuse Cross lui Molly. Apoi se īntoarse catre Marrion,

Bantz, Skippy Deere si Melo Stuart. Daca la hotelul meu vine cineva care joaca

la risc si cīstigā, eu īi platesc īntreaga suma. Nu doar cīt a mizat. Exact invers

decīt procedati dumneavoastra, domnilor. De ce nu reveniti asupra propunerii?

- Aici vorbim despre afaceri, nu despre jocuri de noroc, replica dispretuitor

Bantz.

- Asa poti cīstiga zece milioane de dolari de pe urma investitiei dumitale,

interveni īmpaciuitor Melo Stuart. E un tīrg cinstit, fara doar si poate.

- si īnca fara sa ridici un deget, adauga Bantz.

Numai Skippy Deere parea sa fie de partea lui.

- Cross, meriti mai mult. Dar ceea ce-ti ofera ei e de preferat unui proces,

pe care risti sā-l pierzi. Accepta, si cu prima ocazie vom face afaceri amīndoi,

fara studio. īti promit cā vei primi o cota cinstita.

Cross stia ca era important sā nu para ca ameninta. Zīmbi resemnat.

- Poate ca toti aveti dreptate, spuse el. Vreau sa rāmīn īn acest gen de afa-

ceri si sa pastrez relatii bune cu toata lumea, iar un profit de zece milioane nu-i

rau pentru īnceput. Molly, ocupā-te de acte. Acum trebuie sa prind avionul, asa

ca va rog sa ma scuzati.

Iesi din sala de conferinte, urmat de Molly.

- Putem cīstiga procesul, īi spuse Molly.

- Nu vreau sā ajung la tribunal, īi explica Cross. īntele-ge-te cu ei.

Molly īl studie cu luare-aminte, apoi spuse:

- Bine, dar voi obtine mai mult de zece la suta.

A doua zi, cīnd Cross sosi la resedinta Familiei din Quogue, īl asteptau Don

^omenico Clericuzio, fiii lui, Giorgio, Vincent si Petie, si nepotul Dante. Luara

 

264     MĂRIO PUZO

masa īn gradina, un prīnz compus din mezeluri si brīnzeturi italiene reci, un

castron enorm cu salata si pīine italieneasca, lunga si crocanta. Pe masa s4

gasea castronelul cu brīnzā rasa pentru Don. īn timp ce mīncau, Don i se

adresa pe un ton degajat:

- Croccifixio, am auzit ca ai intrat īn industria filmului.

Facu o pauza, ca sa soarba din vinul rosu. Apoi lua o lingura de parmezan

italian ras.

- Da, confirma Cross.

- E adevarat ca ai investit o parte din procentele tale din Xanadu ca sa

finantezi un film?

- Am acest drept, raspunse Cross. īn definitiv, sīnt Bruglione al vostru pe

Coasta de Vest, rīse el.

- Bine zis, Bruglione, interveni Dante.

Don īi arunca nepotului sau o privire dezaprobatoare.

- Te-ai implicat īntr-o afacere foarte serioasa, farā avizul Familiei. Nu ai

avut nevoie de sfatul nostru. Iar lucrul cel mai important, ai executat o

operatiune violenta, care ar putea avea grave consecinte oficiale. īn astfel de

situatii, regula noastra este clara: ori ceri consimtāmīntul Familiei, ori pro-

cedezi dupa capul tau si suporti consecintele.

-  Pe deasupra, ai folosit posesiuni ale Familiei, adauga cu asprime

Giorgio. Cabana de vīnātoare din Sierra Nevada. Te-ai servit de Lia Vazzi,

de Leonard Sossa si de Pollard, cu Agentia lui de Paza si Protectie. E drept

ca sīnt oamenii nostri de pe Coasta de Vest, īnsa totodata sīnt si proprietatea

Familiei. Din fericire, totul s-a desfasurat farā incidente, dar daca s-ar fi

īntīmplat altfel? Atunci am fi fost expusi cu totii.

- stie toate aceste lucruri, interveni nerabdator Don Clericuzio. īntrebarea

e de ce a procedat asa. Nepoate, cu ani īn urma ai cerut sa nu participi la o

operatiune necesara, pe care urma s-o execute cītiva oameni de-ai nostri. Ţi-arn

īndeplinit rugamintea, desi aveam nevoie de tine. Acum faci acelasi lucru pen-

tru propriile tale interese. Niciodata nu ti-a stat īn fire sa procedezi astfel.

Cross īntelese ca Don era de partea lui. stia ca nu putea spune adevarul, si

anume ca se lasase sedus de frumusetea Athenei; n-ar fi fost o explicatie

rationala, ci mai curīnd insultatoare. Poate chiar fatala. Ce putea fi mai grav

decīt cā atractia fata de o femeie straina cīntārise mai greu decīt fidelitatea fata

de Familia Clericuzio? Vorbi, alegīndu-si cu grija cuvintele:

- M-am gīndit ca am prilejul sa fac bani buni, spuse el. Cā mi se ofera

sansa de a initia un nou gen de afaceri. Pentru mine si pentru Familie. O afa-

cere prin care s-ar putea spala bani. Dar a trebuit sa actionez rapid. Bineīnteles

ULTIMUL DON     265

cā nu am intentionat sa vā ascund faptele, dovada cā m-am folosit de posesiunile

Familiei, dupa cum stiti. Voiam sa vin la voi numai o data ce se termina totul.

Don zīmbi si īl īntreba cu blīndete:

- si s-a terminat?

Cross intui imediat cā Don cunostea toata povestea.

- Mai e ceva, spuse Cross si le explica noua īntelegere la care ajunsese cu

Marrion. Spre surprinderea lui, Don īncepu sa rīdā cu pofta.

- Ai procedat exact asa cum trebuie, īl lauda el. Un proces putea īnsemna

un dezastru. Lasa-i sa-si aiba si ei victoria lor. Dar ticalosi mai sīnt! Bine ca

ne-am tinut mereu departe de astfel de afaceri. Tacu o clipa. Cel putin, ai

cīstigat zece milioane. O suma frumusica.

- Nu, raspunse Cross. Cinci pentru mine si cinci pentru Familie, se īntelege

de la sine. Nu cred ca ar trebui sa ne lāsam descurajati asa usor. Am unele pla-

nuri, dar Familia trebuie sa mā sustina.

- Atunci e cazul sa discutam alte procente, spuse Giorgio.

"E la fel ca Bantz, se gīndi Cross. Mereu īncearca sa stoarca mai mult."

- Mai īntīi prindeti iepurele si abia dupā aceea īl īmpārtim, interveni iritat

Don. Ai binecuvīntarea Familiei. Atentie īnsa. īnainte de orice initiativa

importanta, te sfatuiesti cu noi. M-ai īnteles, nepoate?

- Da, raspunse Cross.

Pleca de la Quogue cu sentimentul ca i se luase o piatra de pe inima. Don

īsi aratase afectiunea.

Desi trecut de optzeci de ani, Don Domenico Clericuzio continua sa-si

conduca imperiul. O lume creata cu mari stradanii si care-l costase scump,

asadar, simtea cā-i apartine.

La o vīrstā venerabila, cīnd majoritatea barbatilor sīnt obsedati de pacatele

inevitabile comise īn viata, de regrete pentru visele spulberate si chiar de

īndoieli pentru justetea propriilor actiuni, Don se considera la fel de virtuos, ca

si pe vremea cīnd avea doar paisprezece ani.

Don Clericuzio era strict īn principii si īn judecati. Dumnezeu crease o

lume plina de primejdii, pe care omenirea o facuse si mai periculoasa. Lumea

lui Dumnezeu era o īnchisoare īn care omul trebuia sā-si cīstige pīinea cea de

toate zilele si īn care semenii lui erau fiare ca si el, carnivore si necrutatoare.

Don Clericuzio se simtea mīndru cā īi ocrotise pe cei dragi, ferindu-i de

Primejdii pe tot parcursul vietii sale.

Era multumit cā la vīrsta lui īnaintata īncā avea vointa de a-si condamna

dusmanii la moarte. Bineīnteles ca īi ierta, doar era crestin si avea o capela

chiar la el acasa. Dar īi ierta asa cum iarta Dumnezeu pe toti robii sai, adicā con-

damnīndu-i la inevitabila pieire.

 

266     MĂRIO PUZO

īn lumea creata de el, Don Clericuzio era venerat. Familia, miile de

locuitori ai Enclavei Bronx, Brugliones, care guvernau teritorii si-i īncredintat

lui banii, īl rugau sa intervina ori de cīte ori intrau īn conflict cu societatea ofj;

cialā. stiau ca Don era un om drept. Ca la vreme de nevoie, de boala sau n

orice alt necaz puteau merge la el, iar el le alina durerea. Asa ca īl iubeau.

Don stia ca iubirea, oricīt de profunda, nu era un sentiment pe care sa te

bizui. Iubirea nu īnsemna neaparat recunostinta, supunere sau armonie īntr-|

lume plina de vicisitudini. Nimeni nu īntelegea mai bine acest lucru decīt Don

Clericuzio. Ca cineva sa inspire iubire adevarata, trebuia sa inspire si teama.

Iubirea singura era īntotdeauna demna de dispret, ea nu īnsemna nimic daca nu

implica īn egala masura īncredere si supunere. La ce i-ar fi servit iubirea daca

nu i-ar fi confirmat puterea?

īntrucīt raspundea de viata celorlalti, Don era sursa bunastarii lor si nu se

putea abate de la īndatoririle sale. Trebuia sa fie strict īn judecata lui. Daca

cineva īl trada, daca prejudicia cumva integritatea lumii sale, omul acela tre-

buia pedepsit si tinut īn frīu, chiar daca acest lucru īnsemna condamnarea la

moarte. Nu exista nici o scuza, nici o circumstanta atenuanta, nici un apel la

clementa. Ceea ce era de facut, trebuia facut. Fiul sau Giorgio īi spusese o data

ca era arhaic. Dar accepta ca nici nu se putea altfel.

Acum avea multe lucruri la care sa se gīndeascā. īn ultimii douazeci si

cinci de ani trecuti de la razboiul cu Familia Santadio, fācuse planuri bune.

Fusese un clarvazator, viclean, brutal la nevoie si īndurator atunci cīnd nu

risca nimic. Acum Familia Clericuzio era la apogeul puterii, aparent ferita de

orice atac. Curīnd avea sa dispara īn tesatura legala a societatii si sa devina

invulnerabila.

Dar Don Domenico nu supravietuise atīta timp printr-un optimism lipsit de

perspectiva. Putea descoperi buruiana cea rea īnainte ca aceasta sa rasara din

pāmīnt. Acum marea primejdie era interna, ascensiunea lui Dante, maturizarea

lui īntr-un mod nu tocmai satisfacator pentru Don.

Apoi era Cross, īmbogatit datorita mostenirii lasate de Gronevelt si care, iata,

facuse un pas important, fara obladuirea Familiei. Tīnārul īncepuse atīt de

stralucit, devenind aproape un profesionist, la fel ca tatal lui, Pippi. Mai tīrziu,

la operatiunea Virginio Ballazzo fācuse nazuri. si, dupa ce, data fiind inima lui

buna, Familia īl scutise de īndatoririle care-i reveneau, iata ca revenise la ace-

leasi īndeletniciri si īl executase pe acel Skannet, pentru propriul sau profit

Fāra aprobarea nemijlocita a lui Don. Totusi, pentru faptul cā trecea cu vede-

rea astfel de abateri, Don Clericuzio īsi gasea o scuza īn rarele lui momente de

sentimentalism. Cross īncerca sa evadeze dintr-o lume si sa patrunda īn alta.

Desi asemenea actiuni sadeau sau puteau sadi sāmīnta tradarii, Don Clericuzio

ULTIMUL DON     267

īntelegea. Cu toate acestea, o alianta īntre Pippi si Cross putea reprezenta o

amenintare la adresa Familiei. De asemenea, Don remarcase ura lui Dante

īmpotriva celor doi De Lena. Pippi era prea inteligent ca sā nu-si dea si el

seama, or Pippi era un om periculos. Trebuia sā fie cu ochii pe el, īn ciuda fap-

tului ca Pippi īsi dovedise de atītea ori fidelitatea.

īngaduinta lui Don se datora afectiunii pe care le-o purta lui Cross si lui

pippi, vechiul si credinciosul lui soldat, fiul surorii lui. La urma urmei, īn

vinele lor curgea sīngele familiei Clericuzio. Mai curīnd īl īngrijora pericolul

pe care īl reprezenta pentru Familie celalalt nepot, Dante.

Don Clericuzio se purtase īntotdeauna cu Dante ca un bunic devotat si

iubitor. Fusesera foarte apropiati, pīnā cīnd baiatul atinsese vīrsta de zece ani,

dupa care bātrīnul īncercase o vaga dezamagire. Don descoperise la copil anu-

mite īnsusiri care-l nelinisteau.

La zece ani, Dante era un copil vesel, cu un umor viclean. Era un bun gim-

nast, foarte stapīn pe propriul trup. īi placea mult sā stea de vorba, īndeosebi

cu bunicul sau, si avea discutii lungi si tainice cu mama lui, Rose Marie. Dupa

aceasta vīrsta, devenise rautacios si crud. Se batea cu baietii de seama lui, dīnd

dovada de o violenta iesita din comun. Hartuia fara mila fetele, cu un amestec

de inocenta si perversitate totodata amuzant si īnfricosator. Tortura animalele

mici - lucru nu neaparat semnificativ la un copil mic, Don stia acest lucru foarte

bine - dar o data īncercase sā īnece un baiat mai mic decīt el īn bazinul de īnot

al scolii. īn cele din urma, devenise neascultator, chiar si fata de bunicul lui.

Nu ca Don ar fi judecat prea aspru aceste lucruri. īn definitiv, copiii erau

niste mici animale, era necesar ca educatia sā le fie impusa cu forta īn creiere

si pe spinare. Existasera copii ca Dante care cu timpul devenisera niste sfinti.

Ceea ce-l nelinistea pe Don era locvacitatea lui Dante, nesfīrsitele discutii ale

baiatului cu mama lui si, mai presus de orice, micile lui acte de nesupunere fata

de īnsusi Don.

Totodata, poate ca Don, care punea mare pret pe capriciile firii, era tulbu-

rat si de faptul cā la vīrsta de cincisprezece ani Dante īncetase sa mai creasca.

Se oprise la īnaltimea de un metru saizeci. Familia ceruse sfatul doctorilor,

care opinasera cā, īn cel mai bun caz, Dante avea sā mai creasca īnca sapte-opt

centimetri, fāra a atinge īnaltimea caracteristica familiei Clericuzio, un metru

Optzeci. Don considera ca statura pitica a lui Dante era un semn primejdios, la

fel cum gīndea si despre gemeni. Bātrīnul sustinea cā, desi nasterea era un

miracol binecuvīntat, gemenii reprezentau o exagerare a naturii. īn Enclava

oronx existase cīndva un slujitor al clanului care devenise tatal unor tripleti;

.flgrozit, Don īi cumāpārase o bacanie īn Portland, Oregon, unde omul ducea

0 viata īndestulata, dar izolata. Don era superstitios si īn privinta stīngacilor si

 

268     MĂRIO PUZO

bīlbīitilor. Orice s-ar zice, aceste particularitati nu erau semn bun. Dante er|

stīngaci din nastere.

Dar toate acestea la un loc nu l-ar fi facut pe Don circumspect fata de nepo-

tul lui si nici nu i-ar fi diminuat afectiunea pe care i-o purta; toti cei de un sīngt

cu el erau exceptii de la regula. īnsa pe masura ce crestea, Dante se īndeparta

tot mai mult de idealurile de viitor ale batrīnului.

La vīrsta de saisprezece ani, Dante abandonase scoala si imediat īsi vīrīse

nasul īn afacerile Familiei. Lucrase īn restaurantele lui Vincent. Era un chelner

simpatic si cīstiga bacsisuri grase, datorita faptului ca era expeditiv si plin de

duh. Cīnd se plictisise de aceasta ocupatie, lucrase doua luni īn biroul lui

Giorgio de pe Wall Street, dar nu-i placuse deloc munca, pentru care nu avei

nici o chemare, īn pofida stradaniilor sustinute ale lui Giorgio de a-l īnvata

complexitatile averii pe hīrtie. īn cele din urma, se mutase la compania de con-

structii a lui Petie. īi placea sa lucreze cu oamenii din Enclava. Se mīndrea cit

trupul lui, care devenea din ce īn ce mai musculos. Dar īn urma acestor expel

riente preluase, īntr-o oarecare masura, unele trasaturi ale celor trei unchi, fapt

remarcat cu satisfactie de Don. Dante era direct ca Vincent, detasat ca Giorgio

si feroce ca Petie. Undeva īn cursul acestei evolutii īsi conturase propria per-

sonalitate, adevarata lui fire: vicleana, sireata, nesincera, dar cu un simt aJ

umorului care putea fi īncīntātor. Tot atunci īncepuse sa poarte berete

renascentiste.

Beretele - nimeni nu stia de unde si le procura - erau confectionate din

fibre colorate si stralucitoare; unele erau rotunde, altele dreptunghiulare si i se

potriveau pe cap ca turnate. Beretele īl faceau sa para mai īnalt, mai frumos si

mai simpatic. īn parte, pentru cā erau caraghioase si dezarmante, echilibrīndu-i

cumva asimetria fetei. Beretele īl prindeau de minune. īi ascundeau pārul

negru ca smoala si sīrmos ca al tuturor celor din familia Clericuzio.

īntr-o zi, cīnd se aflau īn biroul īn care fotografia lui Silvio continua sā

ocupe un loc de onoare, Dante īl īntrebase pe bunicul sāu:

- Cum a murit?

- īntr-un accident, raspunsese scurt Don.

- A fost fiul dumitale preferat, asa-i? insistase Dante.

Pe Don īl surprinsese īntrebarea. Dante avea numai cincisprezece ani.

- De ce crezi asta? īntrebase el.

- Pentru ca e mort, raspunsese Dante cu un rīnjet viclean.

Lui Don īi trebuise cīteva momente pīnā sā īnteleaga cā acest copil necopt

īndraznise sā facā o astfel de gluma.

Don stia si cā Dante īi scotocea prin biroul din casa cīnd el era la masa.

Faptul nu-l deranja, copiii erau īntotdeauna curiosi fata de cei vīrstnici, iar Don

ULTIMUL DON     269

nU pastra nimic scris care sa cuprinda vreun fel de informatii. īntr-un colt al

mintii pastra o tabla uriasa pe care erau īnscrise toate informatiile necesare,

inclusiv toate pacatele si virtutile celor apropiati.

Dar pe masura ce devenea tot mai circumspect īn privinta lui Dante, Don

īi arata tot mai multa afectiune, asigurīndu-l pe bāiat cā va fi unul dintre

mostenitorii Imperiului Familiei. Reprosurile si dojanele erau sarcina unchilor

lui Dante, īn primul rīnd a lui Giorgio.

īn cele din urma, exasperat de posibilitatea ca Dante sā se retraga īntr-o

societate legala, Don īi daduse permisiunea sa se pregateasca pentru a deveni

Ciocan.

Don īsi auzi fiica, pe Rose Marie, chemīndu-l la masa īn bucatarie, unde

mīncau cīnd nu erau decīt ei doi acasā. Se duse īn bucatarie, se aseza pe

scaun īn fata uriasului castron colorat, cu fidea gatita cu rosii si busuioc

proaspat din gradina. Ea īi puse dinainte castronelul de argint cu brīnzā rasa,

de un galben intens, care lāsa sa i se ghiceasca dulceata si savoarea. Rose

Marie veni si se aseza īn fata lui. Era vesela si bine dispusa, iar batrīnul fu

īncīntat de veselia ei. īn seara aceea avea sā fie scutit de crizele ei īngrozi-

toare. Acum fiica lui arata la fel cum fusese īnainte de razboiul cu Familia

Santadio.

Ce tragedie se petrecuse atunci, fusese una dintre putinele greseli facute īn

viata lui, o greseala care dovedea cā o victorie nu era īntotdeauna o victorie.

Dar cine ar fi crezut cā Rose Marie va rāmīne pentru totdeauna vaduva?

īndragostitii se īndragosteau din nou, fusese convingerea lui dintotdeauna. In

acel moment Don simti un val de afectiune pentru fiica lui. Ea va ierta micile

pacate ale lui Dante. Rose Marie se apleca si mīngīie cu afectiune crestetul

īncaruntit al lui Don.

El luā o lingura plina de brīnzā rasa, simtindu-i savoarea iute pe gingii.

Sorbi din vin si o urmari cu privirea pe Rose Marie, care tāia o pulpa de miel.

Ea īi puse īn farfurie trei cartofi rumeniti si crocanti, lucind de grasime. Mintea

lui framīntata īsi regasi limpezimea. Cine era mai presus de el?

Se simtea atīt de bine, īncīt se lasa convins de Rose Marie sa se uite īmpre-

una la televizorul din sufragerie, pentru a doua oara īn acea sāptāmīnā.

Dupa patru ore de filme de groaza, se īntoarse spre Rose Marie:

- Oare e posibil sa traiesti īntr-o astfel de lume, īn care fiecare face ce vrea?

Nimeni nu-i pedepsit de Dumnezeu sau de oameni, nimeni nu trebuie sa-si

cīstige existenta īn mod cinstit? Exista asemenea femei, care se conduc dupā

capriciile lor? Oare barbatii sīnt chiar atīt de slabi, īncīt cedeaza īn fata unei

dorinte neīnsemnate, a unui ideal marunt de fericire? Unde sīnt sotii cinstiti

 

270     MĂRIO PUZO

care muncesc pentru o pīine, care se gīndesc cum sā-si apere mai bine copii}

de vitregiile sortii si de cruzimile lumii? Unde sīnt cei care īnteleg ca bucata

lor de brīnzā, paharul lor de vin si caldura caminului sīnt adevarata rasplata la

sfīrsitul unei zile? Cine sīnt oamenii acestia care tīnjesc dupa o fericire tainica?

Ce zarva fac din viata, ce tragedii scornesc din nimic! Don īsi batu usor fiica

pe cap si facu un semn dispretuitor catre ecranul televizorului, adaugind: N-au

decīt sa īnoate pe fundul oceanului. Apoi īi dadu un ultim sfat: Fiecare om este

raspunzator de faptele lui.

īn aceeasi noapte, singur īn dormitorul lui, Don iesi pe terasa. Casele din

īmprejurimi erau toate luminate stralucitor; auzea vījīitul mingilor de tenis pe

teren si vedea jucatorii sub reflectoare. Nici un copil nu se juca afara la or»

aceea tīrzie. Vāzu paznicii de la poarta si din jurul casei.

Chibzui ce masuri trebuia sa ia ca sa īmpiedice o viitoare tragedie. Simti

cum īl copleseste iubirea pentru fiica lui si pentru nepot, acesta era sentiment

tul care-l rasplatea la batrīnete. Pur si simplu, trebuia sā-i ocroteasca pe cīt īi

statea īn puteri. De ce oare se gīndea īntotdeauna la tragedii? Rezolvase toate

problemele cu care se confruntase īn viata, asa ca avea s-o rezolve si pe

aceasta.

Totusi, īn mintea lui se conturau planuri dupa planuri. Se gīndi la senatorul

Wavven. Timp de patru ani īi daduse milioane de dolari ca sa determine pro-

mulgarea legislatiei de legalizare a jocurilor de noroc. Dar senatorul era un om

alunecos. Pacat ca Gronevelt nu mai era printre cei vii; Cross si Giorgio nu

aveau īndemīnarea necesara ca sa insiste pe līngā el. Poate ca imperiul

jocurilor de noroc nu va intra īn legalitate niciodata.

Apoi se gīndi la vechiul sau prieten, David Redfellow, care acum locuia

confortabil la Roma. Poate ca sosise momentul sā-l readuca īn sīnul Familiei.

Cross nu avea decīt sa se arate īngaduitor fata de asociatii lui din Hollywood.

In definitiv, era tīnar. Nu stia ca un singur semn de slabiciune putea fi fatal.

Don decise sā-l cheme pe David Redfellow de la Roma, ca sa rezolve cumva

afacerea cu studioul.

Capitolul 11

La o sāptamīna dupa moartea lui Boz Skannet, Cross primi prin Claudia o

invitatie la cina īn casa Athenei Aquitane din Malibu.

Cross lua avionul de la Vegas la Los Angeles, īnchirie o masina si sosi la

poarta pazita a Coloniei Malibu la ora la care soarele īncepea sā se cufunde īn

ocean. Nu mai era necesara o paza speciala, desi aceeasi secretara din casa de

oaspeti īi verifica identitatea si-i anunta sosirea apāsīnd pe butonul soneriei.

Cross parcurse pe jos gradina lunga, pīnā la casa de pe plaja. Aceeasi mena-

jera sud-americanā, micuta de statura, īl conduse pīnā īn salonul verde-

albastrui, līnga care pāreau sā se sparga valurile Oceanului Pacific.

Athena īl astepta, mai frumoasa decīt si-o amintea. īmbracata īntr-o bluza

verde si pantaloni de casa, parea ca se contopeste cu ceata care plutea peste

oceanul din spatele ei. Cross nu-si putea lua ochii de la ea. Athena īi strīnse

mīna, fara sa-l sarute pe obraz, dupa obiceiul de la Hollywood. Bauturile erau

deja pregatite, si Athena īi oferi unul din pahare. Era apā Evian cu suc de

lamīie. Se asezara īn fotoliile īncapatoare, de culoarea mentei, cu fata spre

ocean. Soarele care asfintea risipea monezi de aur īn toata īncaperea.

Cross era atīt de constient de frumusetea ei, īncīt trebui sā-si plece capul ca

sa evite s-o priveasca. Pārul auriu, pielea alba ca laptele, felul īn care īsi odih-

nea trupul lung īn fotoliu. Cīteva monezi aurii cazura īn ochii ei, cu scīnteieri

de o clipa. Cross simti o dorinta nestavilita s-o atinga, sa fie mai aproape de

ea, s-o posede.

Athena pārea sā nu observe sentimentele pe care le trezea. Sorbi din

bautura si spuse īncet:

- Voiam sa-ti multumesc ca ma pastrezi īn lumea filmului.

Sunetul vocii ei adīnci vraja care-l īmpresura pe Cross. Nu era nici patimas,

nici chemator. Dar era atīt de catifelat, atīt de regesc prin siguranta lui, si totusi

atīt de cald, īncīt Cross nu dorea decīt s-o asculte īn continuare. "Iisuse, īsi

 

272     MĂRIO PUZO

spuse el, ce-i asta?" īi era rusine de puterea Athenei asupra lui. Fara sā-si ridice

fruntea, murmura:

- Am crezut ca te voi putea aduce īnapoi la lucru, fācīnd apel la lacomia ta.

-  Printre multele mele cusururi nu se numara si lacomia, spuse Athena.

īntoarse privirea de la ocean, ca sa se poata uita drept īn ochii lui. Claudia mi-a

spus ca studioul a revocat īntelegerea dupa ce sotul meu s-a sinucis. A trebuit

sa le cedezi filmul si sa te multumesti doar cu o cota din profit.

Cross se stradui sa ramīnā impasibil. Spera sa se elibereze de tot ce simtea

pentru ea.

- Probabil ca nu ma pricep la afaceri, spuse el.

Dorea sā-i lase impresia ca era ineficient.

-  Contractul a fost īntocmit de Molly Flanders, spuse Athena. Nu exista

avocat ca ea. Nu trebuia sa cedezi.

Cross ridica din umeri.

- E o chestiune de politica. Intentionez sa intru definitiv īn industria filmu-

lui si n-am vrut sa-mi fac dusmani atīt de puternici ca Studiourile LoddStone.

- Te-as putea ajuta, se oferi Athena. As putea refuza sa reiau filmarile.

Cross simti un fior de īncīntare la gīndul ca Athena ar fi fost īn stare de un

astfel de gest. Cīntāri oferta. Studioul tot ar fi putut sa-l dea īn judecata. In

plus, nu suporta ideea de a se īndatora fata de Athena. Apoi īi fulgera prin

minte ca, daca Athena era frumoasa, asta nu īnsemna ca nu era si inteligenta.

- De ce ai face-o? īntreba tīnārul.

Athena se ridica din fotoliu si se apropie de fereastra uriasa. Plaja era o

umbra cenusie, soarele disparuse la orizont, iar oceanul reflecta lantul muntos

din spatele casei si Pacific Coast Highway. Athena rāmase cu privirea atintita

asupra oceanului negru-albastrui, ale carui valuri clipoceau discret la tarm. Ii

rāspunse fara sa se īntoarca spre el:

- De ce-as face-o? Pur si simplu, pentru ca-l cunosteam pe Boz Skannet

mai bine decīt oricine. Putea sa fi lasat si o suta de scrisori de adio, Boz nu era

omul care sa se sinucida.

Cross ridica din umeri.

- Tot mort se cheama, spuse el.

- Asa e, īntari Athena. Se īntoarse cu fata la el, privindu-l drept īn ochi. Ai

cumparat filmul si Boz s-a sinucis exact la tanc. Daca l-a omorīt cineva, atunci

cred ca tu esti acela.

Desi sever, chipul ei era atīt de frumos, īncīt Cross nu reusi sā-si

stāpīneascā tremurul din glas, asa cum ar fi vrut.

-  De ce nu studioul? īntreba el. Marrion e unul dintre cei mai puternici

oameni din tara. De ce nu Bobby Bantz sau Skippy Deere?

ULTIMUL DON     273

Athena clatina din cap.

-  Au īnteles ce le ceream. Asa cum ai īnteles si tu. N-au fācut-o, ti-au

vīndut tie filmul. Putin le pasa daca as fi fost ucisa dupa īncheierea filmarilor,

jnsā tie ti-a pasat. Am stiut ca ma vei ajuta, chiar si atunci cīnd ai spus ca nu

poti. Cīnd am aflat cā ai cumparat filmul, am stiut exact ce vei face, dar tre-

buie sa-ti marturisesc ca nu mi-am īnchipuit cā vei actiona atīt de inteligent.

Peodatā se apropie de el, iar Cross se ridica din fotoliu. Athena īi prinse

mīinile īntr-ale ei. Cross īi simtea parfumul trupului, īi simtea rasuflarea. E sin-

gurul lucru rau pe care l-am facut īn toata viata mea, spuse Athena. Sa īndemn

pe cineva sa comita o crima. A fost īngrozitor. M-as fi simtit mai bine daca o

faceam cu mīna mea. Dar nu am fost īn stare.

- De ce ai fost atīt de convinsa ca voi īntreprinde ceva? o īntreba Cross.

- Claudia mi-a vorbit mult despre tine, rāspunse Athena. Am īnteles cine

esti, dar ea e atīt de naiva, īnca nu stie nimic. Te crede numai un tip dur si cu

multa autoritate. Cross deveni foarte atent. Athena īncerca sa-l determine sā-si

recunoasca fapta. Ceva ce el n-ar fi facut nici īnaintea unui preot, nici chiar

īnaintea lui Dumnezeu. Pe līngā aceasta, felul īn care ma priveai, continua

Athena. Multi barbati m-au privit asa. Nu sīnt lipsita de modestie, stiu cā sīnt

frumoasa, asta mi s-a repetat de cīnd eram copil. īntotdeauna am stiut ca am

putere, dar niciodata nu mi-am īnteles-o cu adevarat. Nu ma īncīntā peste

masura, dar ma folosesc de ea. E ceea ce se numeste "dragoste".

Cross īsi elibera mīinile dintr-ale ei.

- De ce te temeai atīt de mult de sotul tau? Pentru cā-ti putea distruge cariera?

īn ochii ei se aprinse o scīnteie de mīnie.

- Nu din pricina carierei, rāspunse ea. si nu mi-a fost frica, desi stiam cā

nu va ezita sa ma ucida. Am avut un motiv mai puternic. Tacu, apoi adauga:

Ii pot obliga sa-ti dea filmul īnapoi. Pot refuza sa continuu lucrul la filmari.

- Nu, rāspunse Cross..

Athena zīmbi si spuse exuberanta:

- Atunci ne putem culca īmpreuna. Te consider foarte atragator si sīnt con-

vinsa ca ne vom simti bine.

Prima lui reactie fu una de mīnie, la gīndul ca ea īsi īnchipuia ca-l putea

cumpāra asa usor. La gīndul cā juca teatru, folosindu-si famecele feminine la fel

cum un barbat si-ar fi folosit forta fizica. Dar ceea ce-l deranja īn primul rīnd

era ca deslusise īn tonul ei o umbra de batjocura. īsi batea joc de purtarea lui

Plina de respect si-i reducea iubirea sincera la un simplu act sexual. Ca si cum

^ar fi declarat ca dragostea lui fata de ea era la fel de falsa ca si dragostea ei

%ā de el.

 

274     MĂRIO PUZO

- Am stat mult de vorba cu Boz tot īncercīnd sa ajung la o īntelegere cu el

raspunse cu raceala Cross. Spunea ca pe vremea cīnd erati casatoriti se culca

cu tine de cinci ori pe zi.

Se simti satisfacut vāzīnd ca o socase.

-  N-am numarat, dar o faceam destul de des, raspunse ea. Aveam opt-

sprezece ani si īl iubeam sincer. Nu-i ciudat ca pe urma am dorit sā-l vad mort?

Se īncrunta o clipa si spuse, ca din īntīmplare: Despre ce ati mai vorbit?

Cross o privi mohorīt.

-Boz mi-a destainuit teribilul secret dintre voi doi. Pretinde ca i-ai marturisit

ca, atunci cīnd ai fugit de acasa, ti-ai īngropat copilul īn desert.

Chipul Athenei deveni o masca, ochii ei verzi īsi pierdura stralucirea.

Pentru prima oara īn seara aceea Cross simti ca femeia din fata lui nu juca

teatru. Obrazul ei avea o paloare pe care nici o actrita n-o putea realiza.

- Chiar crezi ca mi-am ucis copilul? sopti ea.

- Boz a declarat ca asa i-ai spus tu, raspunse Cross.

- E adevarat ca asa i-am spus, īncuviinta Athena. Acum te īntreb din nou.

Chiar crezi ca mi-am ucis copilul?

Nimic nu este mai īngrozitor decīt sa condamni o femeie frumoasa. Cross

stia ca, daca i-ar fi dat un raspuns cinstit, ar fi pierdut-o pentru totdeauna.

Deodata o cuprinse blīnd cu bratele.

- Esti prea frumoasa. Nici o femeie atīt de frumoasa nu ar fi īn stare de o

asemenea fapta. Eterna adoratie a barbatilor pentru frumusetea feminina, īn

ciuda oricaror evidente. Nu, continua el. Nu cred ca ai facut asa ceva.

Ea se trase īntr-o parte.

- Desi sīnt vinovata de ce i s-a īntīmplat lui Boz?

- Nu esti vinovata, o contrazise Cross. Boz si-a luat singur zilele. Athena īl

privea cu luare-aminte. El īi lua mīinile īntr-ale lui. Chiar crezi ca l-am ucis pe

Boz? īntreba el.

Atunci Athena zīmbi, ca o actrita care īntelesese, īn sfīrsit, cum trebuia sa

joace o scena.

- Nu mai mult decīt crezi tu ca mi-am ucis copilul.

Zīmbira amīndoi, fiecare īl proclamase pe celalalt nevinovat. Ea īl lua de

mīnā si spuse:

- Acum am sa-ti pregatesc cina, pe urma mergem īn pat.

īl conduse īn bucatarie.

De cīte ori jucase aceasta scena? se īntreba Cross, chinuit de gelozie.

Frumoasa regina interpretīnd rolul gospodinei, ca o femeie obisnuita. Cross o

urmari pregatind masa. Athena nu purta sort si era extrem de priceputa.

Discuta cu el īn timp ce taie legumele, pregati cina īntr-o crāticioarā si puse

ULTIMUL DON     275

masa. īl puse pe Cross sa deschida o sticla de vin. Tot timpul īl lua de mīnā sau

īl atingea īn treacat. Remarca privirea lui admirativa cīnd masa fu gata dupa

numai jumatate de ora.

- Unul dintre primele mele roluri a fost de bucātāreasā-sefa, asa ca am urmat

cursuri de gatit, ca sa fac totul cum trebuie. Dupa cum scria un critic: "Cīnd

Athena Aquitane va juca la fel de bine pe cīt gateste, va fi o mare actrita".

Mīncara īn arcada bucatariei, ca sa poata privi oceanul. Mīncarea era deli-

cioasa, carne de vita taiata bucatele, cu legume si salata de verdeturi. Pe masa mai

era un platou cu brinzeturi si pīini mici, calde, dolofane ca niste porumbei. In

īncheiere, Athena servi cafea si un desert usor, o mica tarta cu lāmīie.

- Ar fi trebuit sā te faci bucatareasa, o lauda Cross. Varul meu Vincent

te-ar angaja oricīnd īn restaurantele lui.

- Oh, m-as fi putut face orice, declara Athena cu prefacuta infatuare.

Pe toata durata mesei īl atinsese ca din īntīmplare, cu gesturi erotice, ca si

cum ar fi cautat spiritul din trupul lui. Catre sfīrsitul mesei, Cross nici nu mai

simtea gustul mīncārii. īntr-un tīrziu, terminara de mīncat si Athena īl lua de

mīnā, īl scoase din bucatarie si-l conduse īn dormitorul de la etajul al doilea.

Gestul fusese gratios, aproape timid, se īmbujorase ca o fecioara īn noaptea

nuntii. Cross era uimit de arta ei actoriceasca.

Dormitorul se gasea la ultimul etaj al casei si avea un mic balcon cu vede-

rea spre ocean. Dormitorul era spatios, iar peretii erau acoperiti cu picturi

bizare, īn culori vii, care pareau sā lumineze īntreaga īncapere.

Rāmasera pe balcon privind razele galbui de luna asternute pe nisipul pla-

jei, celelalte case īnsirate de-a lungul tarmului din Malibu, fiecare avīnd cīteva

ferestre luminate. Pasari micute sagetau prin vazduh catre ocean si īnapoi,

parca īn joaca, ferindu-se sa nu-si ude penele.

Athena īsi puse mīna pe umarul lui Cross, apoi īl luā de gīt si-i apropie gura

de a ei. Se sarutara mult timp, sub briza calda bātīnd dinspre ocean. Apoi

Athena īl conduse īn dormitor.

Se dezbraca repede, scotīndu-si bluza verde si pantalonii. Trupul ei alb luci

īn penumbra razelor de luna. Era frumoasa, asa cum si-o imaginase. Sīnii

obraznici, cu sfīrcurile trandafirii, pareau de zahar. Picioarele lungi, rotun-

jimea soldurilor, parul blond dintre picioare, silueta ei nemiscata se profilau pe

fundalul cetos al oceanului.

Cross īntinse bratul s-o cuprinda, trupul ei era catifelat, buzele aveau parfum

de flori. Simpla bucurie de a o putea atinge era atīt de mare, īncīt nu mai era īn stare

de nimic altceva. Athena īncepu sa-l dezbrace. Cu gesturi blīnde, mīngīindu-i

trupul, asa cum o mīngīia si el. Apoi, sārutīndu-l, īl trase jos pe pat.

 

276     MĂRIO PUZO

Cross facu dragoste cu o pasiune cum nu mai cunoscuse pīnā atunci si nici

nu-si īnchipuise cā exista. Era atīt de grabit, īncīt Athena trebui sā-i mīngīie

obrazul ca sa-l domoleasca. Nu se īndura sa-i dea drumul din brate nici dupa ce

se eliberara. Ramasera īnlantuiti pīnā cīnd li se redestepta dorinta. Ea se dove-

di mai patimasa decīt prima oara, ca si cum s-ar fi luat la īntrecere unul cu altul

īntr-un fel de marturisire. īn cele din urma, adormira amīndoi.

Cross se trezi chiar cīnd soarele īncepea sa se iveasca la linia orizontului.

Pentru prima oara īn viata lui īl durea capul. Gol, iesi pe balcon si se aseza pe

un scaun de paie. Urmari cum soarele se ridica īncet din ocean, īncepīndu-si

ascensiunea pe bolta.

Era o femeie periculoasa. Asasina a propriului copil, ale carui oase

putrezeau acum īn nisipul desertului. īn plus, era prea experta īn pat. I-ar fi

putut aduce pierzania. īn acel moment hotarī sa n-o mai revada niciodata.

Apoi īi simti bratele īnlantuindu-i gītul si se īntoarse s-o sarute. Era

īmbracata īntr-un halat pufos de baie, cu parul prins īn agrafe, care sclipeau cJ

giuvaerurile unei coroane.

- Du-te sa faci un dus, iar eu am sa-ti pregatesc micul dejun īnainte de ple-

care, īi spuse ea.

īl conduse īn baia dubla, īn care se gaseau doua chiuvete, doua policioare

de marmura, doua cazi si doua dusuri. Baia era plina de articole de toaleta

barbatesti, aparate de ras, crema de barbierit, creme, perii si piepteni.

Dupa ce Cross termina dusul si iesi din nou pe terasa, Athena puse pe masa

o tava cu cornuri din aluat frantuzesc, cafea si suc de portocale.

- Pot sa-ti pregatesc oua cu sunca, īi propuse ea.

- Nu e nevoie, raspunse Cross.

- Cīnd ne mai vedem? īntreba Athena.

- Am foarte multa treaba la Vegas, explica Cross. īti telefonez sāptāmīljJH

viitoare.

Athena īl cīntari din priviri.

- Adica īmi spui adio, nu-i asa? īntreba ea. Sa stii ca mi-a placut cu adevar»

noaptea trecuta.

Cross ridica din umeri.

- Te-ai achitat de o obligatie, spuse el.

Ea īi zīmbi bine dispusa si īntreba:

- si chiar cu uimitor entuziasm, nu crezi? Nu cu parere de rau.

Cross rīse.

- Nu, īncuviinta el.

Ea paru sa-i citeasca gīndurile. Cu o seara īn urma se mintiserā unul pi

celālat, dar dimineata minciunile īsi pierdusera puterea. Athena parea sa stie cjl

ULTIMUL DON     277

era prea frumoasa pentru ca el sā-i poata acorda īncredere. si cā Cross se

simtea pus īn pericol de ea si de pacatele ei marturisite. Rāmase pe gīnduri si

uiīncā īn tacere. Apoi īi spuse:

-  stiu cā esti un om ocupat, dar trebuie sā-ti arat ceva. īmi poti acorda

aceasta dimineata, ca sā pleci cu un avion de dupā-amiazā? E important. Vreau

Sā te duc īntr-un loc.

Cross nu rezista tentatiei de a petrece cu ea ultimele ore, asa ca accepta.

Plecara cu masina Athenei, un Mercedes SL 300, si o luara pe autostrada

din sud, spre San Diego. Dar chiar īnainte de a ajunge īn oras, Athena coti pe

un drumeag īngust, care se pierdea printre munti. Dupā un sfert de orā ajunsera

la un complex de cladiri īmprejmuit cu sīrmā ghimpata. Dincolo de gard se

vedeau sase blocuri de caramida rosie separate prin peluze verzi, dar legate

īntre ele prin alei vopsite īn azuriu. Pe una dintre pajisti un grup de vreo

douāzeci de copii se jucau cu o minge de fotbal. Pe alta peluza alti zece īnāltau

un zmeu. Un grup de trei-patru adulti stateau prin preajma ca sa-i suprave-

gheze. Totusi, ceva nu era īn regula. Cīnd mingea de fotbal se ridica īn aer, cei

mai multi copii fugira de ea, iar pe cealalta peluza zmeele scapara īn īnalturi,

pierzīndu-se īn cer.

- Ce-i aici? īntreba Cross.

Athena īl privi cu un aer rugator.

-  Deocamdata te implor sa vii cu mine. Mai tīrziu poti sa-mi pui si

īntrebari.

Athena se apropie de poarta de la intrare si prezenta paznicului o

legitimatie aurie. Dupa ce trecu de poarta, se īndrepta spre cladirea cea mai

mare si-si parca masina.

īnauntru, la biroul de receptie, Athena murmura ceva functionarei. Cross

ramase un pas īn urma ei, totusi auzi raspunsul acesteia.

- Era prost dispusa, asa ca "am īmbratisat-o" īn camera ei.

- Asta ce mai īnseamna? īntreba Cross.

Athena nu-i raspunse. īl lua de mīnā si-l conduse pe un coridor lung, par-

dosit cu dale sclipitoare, pīnā īn cladirea īnvecinata, īntr-un fel de dormitor

comun.

Sora de la usa le ceru sā-si spuna numele. Schita un gest de īncuviintare, si

Athena īl duse pe Cross pe un alt coridor lung, cu multe usi. īn cele din urma,

deschise una dintre ele.

Intrara īntr-un dormitor dragut, mare si luminos. īnauntru se vedeau aceleasi

Picturi ciudate, de culoare īnchisa, ca si cele din casa Athenei, īnsa acestea erau

risipite pe podea. Pe raftul de la perete se gasea un sir de papusi frumoase,

 

278     MĂRIO PUZO

īmbracate īn haine apretate, marca Amish. Pe jos mai erau alte desene si pictujl

neterminate.

In īncapere se afla un parut acoperit cu o patura trandafirie si mitoasā, cu

perne albe, brodate cu trandafiri rosii. īn pat nu era nici un copil.

Athena se duse la o cutie mare deschisa īn partea superioara, cu fundul sj

peretii captusiti cu un material moale, de culoare albastra. Cross privi īnāuntra

si vazu fetita. Ea nu le dadu nici o atentie. Umbla la minerul capacului si, su»

ochii lui Cross, se forta sā-l īnchida, aproape strivindu-se īnauntru.

Era o fetita de vreo zece ani, semānīnd cu Athena ca doua picaturi de apa,

dar golita de emotii, de orice expresie, cu ochii ei verzi la fel de morti ca aceia

ai unei papusi de portelan. Totusi, de fiecare data cīnd reusea sa se īnchida īnf

cutie, chipul ei stralucea de o liniste deplina. īn rest, nu dadu nici un semn c|

le-ar fi remarcat prezenta.

Athena se apleca deasupra cutiei de lemn. Mīnui mīnerele astfel īncīt s

poata scoate fetita din cutie. Copilul parea usor ca un fulg.

Athena o tinu īn brate ca pe un bebelus si se apleca s-o sarute pe obraz, |

fetita se crispa si se feri.

- Sīnt eu, mamica ta, īi spuse Athena. Nu vrei sa-mi dai un pupic?

Auzindu-i tonul, Cross simti cum i se frīnge inima. Era o implorare jalnici

īnsa fetita continua sa se zbata cu disperare īn bratele ei. īn cele din urma

Athena o aseza īncet pe podea. Fetita se ridica īn genunchi si imediat lua i

cutie cu acuarele si o foaie mare de desen. īncepu sa picteze, complet absent)

la ce se petrecea īn jur.

Ramas deoparte, Cross o privea pe Athena, care facea apel la tot talentul i

actoricesc ca sa realizeze o comunicare cu fetita. Mai īntīi, īngenunche līng

copil, ca un tovaras de joaca plin de afectiune, si īncerca sa-si ajute fiica sā

picteze, dar fetita nu-i acorda nici o aentie.

Apoi Athena se ridica īn picioare, devenind parintele īncrezator, care-i vo8

bea copilului despre mersul lumii, īnsa fetita nu o lua īn seama nici de data

aceasta. īn continuare, Athena juca rolul adultului care lauda desenele fetitei,

īn tot acest timp fetita nu facea decīt sa se traga deoparte. Athena lua una din-

tre pensule si īncerca s-o ajute, dar cīnd o vazu, fetita īi smulse pensula. Tot

fara sā scoata un cuvīnt.

īntr-un tīrziu Athena renunta.

- Ma īntorc mīine, scumpa mea, spuse ea. Am sa te scot la plimbare si am

sa-ti aduc o cutie noua cu acuarele. Vezi, adauga ea, cu ochii īn lacrimi, ti sfl

terminat rosul.

īncerca sā-si sārute fetita īnainte de plecare, dar doua mīini mici si friS

moase o tinura la distanta.

ULTIMUL DON     279

īn cele din urma, Athena se ridica si-l scoase pe Cross din īncapere.

Athena īi dadu cheile masinii, ca la īntoarcere sā conduca el pīnā la Malibu.

Qii dura calatoria, ea rāmase cu obrazul ascuns īn palme, plīngīnd. Cross era

atīt de nāucit, īncīt nu putea rosti o vorba.

La coborīrea din masina, Athena paru sā-si fi recapatat stāpīnirea de sine.

īl trase pe Cross dupa ea īn casa, apoi se rasuci īn loc, cu ochii īn ochii lui.

-  Acesta este copilul despre care i-am spus lui Boz ca l-am īngropat īn

desert. Acum mā crezi?

Pentru prima oara Cross o crezu ca poate īl iubea cu adevarat.

Athena īl duse īn bucatarie si pregati cafeaua. Se asezara īn arcada sā

priveasca oceanul. īn timp ce-si beau cafeaua, Athena īncepu sā vorbeasca.

Vorbea pe un ton neutru, fara umbra de emotie pe chip sau īn glas.

- Dupa ce l-am parasit pe Boz, mi-am lasat fetita la niste veri īndepartati,

sot si sotie, care locuiau īn San Diego. Pārea un copil normal. La vremea aceea

nu stiam ca sufera de autism si poate nici nu suferea. Am lāsat-o acolo pentru

ca eram decisa sa devin o mare actrita. Trebuia sa cīstig bani pentru amīndouā.

Eram convinsa ca am talent si Dumnezeu mi-e martor ca toata lumea īmi

spunea cīt sīnt de frumoasa. īntotdeauna am fost īncredintata ca atunci cīnd voi

deveni celebra, īmi voi putea lua fetita īnapoi.

Asadar, lucram la Los Angeles si mergeam s-o vād la San Diego cīt de des

posibil. Pe urma am īnceput sā mā fac cunoscuta si n-am mai reusit s-o vād la

fel de frecvent, poate doar o data pe luna. īn cele din urma, cīnd eram pregatita

s-o iau acasa, m-am dus s-o vizitez īn ziua īn care īmplinea trei ani si i-am dus

tot felul de daruri, dar Bethany parea sā se fi refugiat īntr-o alta lume. Era total

lipsita de reactie. N-am putut sā comunic cu ea pe nici o cale. Am crezut

ca-mi pierd mintile. M-am gīndit ca poate avea o tumoare pe creier, mi-am

amintit cum Boz o lasase sa cada pe podea, poate avea leziuni pe creier si

urmarile īncepeau sā se arate abia acum. Luni la rīnd am plimbat-o pe la

diversi medici, a fost supusa la diferite teste, am dus-o la specialisti care au

controlat-o īn fel si chip. Apoi cineva, nu mai tin minte daca doctorul de la

Boston sau psihiatrul de la spitalul de copii din Texas, mi-a spus cā suferea de

autism. Nu stiam ce īnseamna aceasta boala, dar īmi īnchipuiam cā e un fel

de retardare. "Nu", mi-a explicat doctorul. Autism īnsemna ca fetita traia īntr-

0 alta lume, fara sā constientizeze sau s-o intereseze prezenta altor persoane,

fara sā aiba vreun sentiment fata de ceva sau de cineva. Abia cīnd am adus-o

īn clinica aceasta, ca s-o am mai aproape de mine, am descoperit ca reactiona

^ "cutia de īmbratisat" pe care ai vāzut-o. Se pārea ca-i fācea bine, asa cā am

lāsat-o acolo. Cross nu scotea nici un cuvīnt, asa cā Athena continua: Faptul

cā are autism īnseamna ca nu mā va putea iubi niciodata. Dar doctorii mi-au

 

280     MĂRIO PUZO

spus ca unii bolnavi de autism sīnt talentati, ba chiar geniali. Iar eu cred c|

Bethany are geniu. Nu numai la pictura. īnca ceva. Doctorii mi-au spus ci

dupa multi ani de eforturi sustinute, unii bolnavi de autism pot fi īnvatati sā

aiba grija de anumite obiecte, apoi de anumite persoane. Cītiva reusesc chiat

sa duca o viata aproape normala. īn prezent Bethany nu suporta muzica si nioj

un fel de zgomot. La īnceput nu suporta s-o ating, acum īnsa mā tolereaza, deci

starea ei s-a ameliorat.

īncā mā respinge, dar nu la fel de violent. A facut unele progrese. īntr-o

vreme īmi spuneam ca e pedeapsa mea pentru ca am neglijat-o ca sā devin cele-

bra. Dar specialistii declara ca, desi boala pare a fi ereditara, uneori poate ft

dobīnditā, īnsa nu se stie ce anume o declanseaza. Tot ei m-au asigurat cā boala

nu are nimic de a face cu faptul cā Boz a lasat-o sa se loveasca la cap sau cā en

am parāsit-o, dar nu sīnt foarte convinsa. Medicii īncearca mereu sā mā asigure

cā nu e vina noastra, cā aceasta boala e unul dintre misterele existentei, cā poate

asa i-a fost sortit. Au insistat cā nimic nu ar fi reusit sa īmpiedice aparitia ei st

nimic nu va putea schimba situatia. Dar īti repet ca īn adīncul sufletului refuz

sā cred.

īnca de cīnd am descoperit primele simptome, m-am gīndit mult la aceasta

boala. Am fost nevoita sā iau unele decizii dureroase. stiam cā nu am nici o

sansa s-o salvez daca nu cīstigam multi bani. Asa ca am internat-o la clinica

si m-am dus s-o vizitez cel putin o data pe luna, īn week-end, si uneori īn zilele

de lucru. īn cele din urma, am devenit bogata si celebra, pentru mine n-a mai

contat nimic din lucrurile pe care le socotisem importante. Tot ce-mi doream era

sā fiu cu Bethany. Chiar daca nu se īntīmplau toate acestea, oricum aveam de

gīnd ca dupā Messalina sa renunt la cariera.

- De ce? īntreba Cross. Ce intentionai sa faci?

- In Franta exista o clinica de specialitate la care lucreaza un doctor renumit,

īi explica Athena. Voiam ca dupā terminarea filmului sā plec acolo. Pe urma a

reaparut Boz si am īnteles ca nu va ezita sā ma ucida, situatie īn care Bethany ar

fi rāmas singura pe lume. De aceea am acceptat tacit sā fie lichidat. Fetita nu mā

are decīt pe mine. Foarte bine, voi trai cu acest pacat pe suflet. Fācu o pauza, apoi

zīmbi spre Cross. E mai rāu decīt īn serialele de duzina, nu-i asa? īntreba ea cu o

umbra de surīs.

Cross continua sa rāmīnā cu privirea atintita asupra oceanului. īn lumina

soarelui apa era de un albastru sclipitor. īi veni īn minte fetita, cu chipul ei

inexpresiv, ca o masca, un chip care nu se va deschide niciodata īnspre lume.

- Ce era cutia īn care se ascundea? īntreba el.

Athena rīse:

ULTIMUL DON     281

- Asta-i si speranta mea, spuse ea. E trist, nu? O "cutie de īmbratisat". Multi

copii bolnavi de autism o folosesc atunci cīnd sīnt deprimati. Ca si cum cineva

j.ar strīnge īn brate, dar fara ca ei sa intre īn relatii cu alta fiinta omeneasca,

gasufla adīnc si spuse: Cross, īntr-o buna zi voi lua locul acelei cutii. Acesta

este principalul scop al vietii mele. Singurul lucru care da existentei mele un

sens. Nu-i asa ca-i straniu? Cei de la studio īmi spun ca primesc mii de scrisori

de la oameni care mā iubesc. Cīnd apar īn public, toti vor sā mā atinga. Barbatii

īmi declara neīncetat ca mā iubesc. Toata lumea īn afara de Bethany, singura

fiinta de a carei afectiune am nevoie.

- Te voi ajuta pe cīt īmi sta īn puteri, spuse Cross.

- Atunci telefoneaza-mi sāptāmīna viitoare, īl ruga Athena. Sa fim īmpre-

una cīt mai mult posibil pīnā cīnd se termina filmarile la Messalina.

- Am sā-ti telefonez, fagadui Cross. Eu nu-ti pot dovedi ca sīnt nevinovat,

dar te iubesc mai mult decīt orice pe lume.

- si chiar esti nevinovat? īl īntreba Athena.

- Da, raspunse Cross.

Acum, cā ea īsi dovedise nevinovatia, Cross nu ar fi suportat sa-i destāinuie

adevarul.

Se gīndi la Bethany, la chipul parca pictat al fetitei, la trasaturile ei

inteligente, la privirea impenetrabila ca o oglinda: iata una dintre putinele

fapturi omenesti complet lipsite de pācate.

Athena īl cīntarise si ea pe Cross. Dintre toti oamenii pe care-i cunostea,

era singurul care o vazuse pe fetita ei dupā ce Bethany primise diagnosticul de

autism. Athena īl pusese pe Cross la īncercare.

Unul dintre marile socuri ale vietii ei fusese sa descopere ca, desi era atīt

de frumoasa, de talentata (de blīndā, de generoasa, īsi spunea ea cu autoironie),

cei mai buni prieteni, barbatii care o iubeau, rudele care o adorau, toti se bucu-

rau de necazurile ei.

Cīnd Boz īi īnvinetise ochiul, desi toti īl etichetasera drept un "ticalos si un

nemernic", Athena surprinsese īn privirea fiecaruia un licar de satisfactie. La

īnceput īsi īnchipuise ca i se parea, cā era prea susceptibila. Dar cīnd Boz īi

umflase ochiul pentru a doua oara, din nou descoperise scīnteia satisfactiei. Se

simtise teribil de nefericita. Pentru cā de asta data īntelesese perfect.

Bineīnteles cā o iubeau, nu avea nici o īndoiala. Dar se pare ca nimeni

nu-si putea stāpīni o usoara pornire rautacioasa. Orice forma de maretie trezea

invidie.

Unul dintre motivele pentru care o iubea pe Claudia era cā la ea nu

descoperise niciodata o astfel de privire.

 

282     MĂRIO PUZO

De aceea o tinea pe Bethany departe de viata ei cotidiana. Nu suporta ideea

ca oameni care-i erau dragi ar fi avut īn ochi aceeasi sclipire de satisfactie, la

gīndul ca fusese pedepsita pentru frumusetea ei.

Desi era constienta de aceasta putere si se folosea de ea, Athena īsj

dispretuia frumusetea. Tīnjea dupā ziua īn care chipul ei perfect avea sa fīe

brazdat de riduri, cīte unul pentru fiecare alegere din viata, pentru fiecare expe-

rienta careia īi supravietuise; ziua īn care trupul avea sā i se īmplineasca

pierzīndu-si tonusul si cīstigīnd īn greutate, ca ea sā poata aduce alinare celor

pe care-i va strīnge īn brate si-i va īngriji; ziua īn care ochii ei vor fi mai

lacrimosi, din mila pentru toate suferintele īntīlnite si pentru toate lacrimile pe

care nu le vārsase niciodata. īn jurul gurii aveau sa se formeze riduri, de cīt va

rīde de propria-i persoana si de viata. Ce libera se va simti atunci cīnd nu se m

mai teme de consecintele frumusetii fizice, dimpotriva, va fi fericita s-o piarda,

pe māsurā ce o va īnlocui cu o seninatate de durata.

Asadar, īl urmarise cu atentie pe Cross De Lena īn clipa īn care acesta

daduse cu ochii de Bethany, remarcase cā īn primul moment avusese o usoara

crispare, dar nici o alta reactie. stia cā tīnārul era īndragostit nebuneste de ea

si nu observase īn privirea lui nici un licar de satisfactie la aflarea nenorocirii

lui Bethany.

Capitolul 12

Claudia era decisa sā profite de pe urma experientei ei sexuale cu Eli

Marrion; intentiona sā-l determine pe acesta sā-i cedeze lui Ernest Vail procen-

tele cerute pentru roman. Nu avea prea mari sperante, totusi era dispusa sa faca

un compromis principiilor ei. Bobby Bantz tinea mortis la cota din profitul

brut, dar Eli Marrion era imprevizibil si avea o slabiciune pentru Claudia. In

plus, īn cinematografie exista obiceiul onorabil ca o relatie sexuala, oricīt de

scurta, sa aduca dupā sine o anumita rasplata materiala.

Motivul acestei īntīlniri era amenintarea lui Vail ca se va sinucide. Daca o

punea īn practica, drepturile asupra romanului i-ar fi revenit fostei sotii si

copiilor, iar Molly Flanders ar fi obtinut o cota avantajoasa pentru ei. Nimeni

nu lua īn serios amenintarea, nici chiar Claudia, dar Bobby Bantz si Eli

Marrion, care stiau ce ar fi ei īn stare sā faca pentru bani, aveau īn permanenta

un motiv de īngrijorare.

Cīnd Claudia, Ernest si Molly sosira la LoddStone, īl gasira īn biroul direc-

torial numai pe Bobby Bantz. Acesta nu parea sa fie īn largul lui, desi īncerca

sa-si mascheze atitudinea īn spatele unei primiri entuziaste, mai ales fata de

Vail.

- Comoara noastra nationala, declara el, strīngīndu-l la piept pe Ernest cu

afectiune si respect.

Molly deveni imediat circumspecta.

- Unde-i Eli? īntreba ea. E singurul care poate lua decizia finala īn proble-

ma noastrā.

Bantz raspunse pe un ton linistitor.

-  Eli e la spital, la Cedar Sinai. Nimic grav, un consult de rutina. Dar

rāmīne īntre noi. Actiunile Studioului LoddStone cresc sau scad īn functie de

starea lui de sanatate.

- Are peste optzeci de ani, orice poate fi grav, replica sec Claudia.

 

284     MĂRIO PUZO

- Nu, nu, protesta Bantz. Zilnic lucram īmpreuna la spital. Ba chiar are

mintea mai limpede. Prin urmare, spuneti-mi despre ce e vorba si eu am sā-j

relatez lui Eli cīnd merg sā-l vizitez.

- Nu, refuza scurt Molly.

Dar Ernest Vail era de alta parere.

- Sa discutam cu Bobby, propuse el.

Ii prezentara situatia. Bantz era amuzat, dar se abtinu sa le rīda īn nas.  

- Multe am auzit eu īn acest oras, dar asta le īntrece pe toate. Am stat de

vorba cu avocatii mei, care mi-au spus ca moartea lui Vail nu ne afecteaza

drepturile. E o problema juridica mai complicata.

- Vorbeste cu cei de la relatii cu publicul, īi sugera Claudia. Daca Ernest se

sinucide si se afla toata povestea, LoddStone va aparea īntr-o lumina foarte

proasta. Lui Eli n-o sā-i placa deloc. El are mai mult simt moral.

- Decīt mine? īntreba politicos Bobby Bantz. īn sinea lui fierbea de furie.

De ce nu īntelegea lumea ca Marrion aproba orice masura luata de el? Se

īntoarse catre Ernest si spuse: si cum ai vrea sa te omori? Cu pistolul, ctj

cutitul sau te arunci de la fereastra?

- Harakiri pe biroul tau, Bobby, rīnji Vail.

Toti rīsera.

- Asa nu ajungem nicaieri, spuse Molly. De ce nu mergem toti la spital, ca

sa vorbim cu Eli?

- Eu nu merg la capātīiul unui om bolnav ca sa ma cert pentru bani, declara

Vail.

Toti īl privira compatimitor. Sigur, īn termeni conventionali parea un gest

lipsit de inima. Dar existau oameni bolnavi care puneau la cale crime, revolutii,

fraude, escrocherii la adresa studioului. Un pat de spital nu era chiar un sanc-

tuar, īn plus, toti stiau cā protestul lui Vail era īn esenta o conventie romantica.

- Ţine-ti gura, Ernest, daca vrei sa ramīi clientul meu, īi spuse cu raceala

Molly. De pe patul lui de spital, Eli a īnfundat zeci de persoane. Bobby, hai sa

cādem la o īnvoiala rezonabila. Pentru LoddStone, continuarile la film sīnt o

mina de aur. Va puteti permite sā-i cedati lui Ernest cīteva procente din venitul

brut, ca asigurare.

Bantz era scandalizat. O sabie de foc īi fulgera prin maruntaie.

- Din venitul brut? urla el, fara sā-si creada urechilor. Niciodata!

- Bine, declara Molly. Dar cinci la suta din venitul net? Fara taxe de publi-

citate, fara dobīnzi si fara procentele platite actorilor.

-  Asta īnseamna aproape brut, replica dispretuitor Bantz. Toti st"

Ernest nu se va sinucide. E o tīmpenie, iar el e prea inteligent.

De fapt, voia sā spuna ca Vail nu avea curajul necesar.

ULTIMUL DON     285

- De ce sa mergem pe presupuneri? interveni Molly. Am studiat cifrele,

jntentionezi sa faci cel putin trei continuari. Asta īnseamna minimum

jumatate de miliard, īnchirierea filmului atīt īn tara, cīt si peste hotare, fara

sā mai punem la socoteala casetele video si televiziunea. si Dumnezeu stie

cīti bani scot niste tīlhari ca voi din videocasete! Atunci, de ce sā nu-i cedati

lui Ernest o cota, un ciuruc de douazeci de milioane? Atīt platiti unei actrite

de mīna a doua.

Bantz īsi facu socoteala īn gīnd. Apoi īsi lua un aer binevoitor.

- Ernest, spuse el, ca romancier esti o comoara nationala. Nimeni nu te

respecta mai mult decīt mine. Eli ti-a citit toate cartile. Pur si simplu, te adora.

Prin urmare, vrem sa ajungem la o īntelegere.

Claudia se simti jenata vazīnd ca Ernest īnghitise momeala pe nemestecate,

desi, spre lauda lui, se crispase putin auzind cuvintele "comoara nationala".

- Vorbeste mai la obiect, spuse el.

Claudia se simti mīndrā de el.

Bantz se īntoarse catre Molly.

- Ce-ai zice de un contract pe cinci ani, cu zece mii pe sāptāmīnā, ca sa ela-

boreze scenariile originale, plus unele rescrieri ale originalelor carora noi le

facem doar o prima lectura? Pentru fiecare rescriere ar primi alte cincizeci de

mii pe sāptāmīnā. īn cinci ani ar putea aduna zece milioane.

- Dubleaza suma, ceru Molly. Pe urma stam de vorba.

īn acest moment Vail īsi pierdu rabdarea sa aproape angelica.

- Nici unul dintre voi nu ma ia īn serios, declara el. Va pot face niste cal-

cule elementare. Bobby, oferta ta valoreaza numai doua milioane si jumatate.

Niciodata nu vei cumpara de la mine un scenariu original si nici nu voi scrie

vreunul. Niciodata nu-mi veti da sa rescriu alte scenarii. Dar daca turnati sase

continuari? Atunci cīstigati un miliard. Vail īncepu sa rīda, sincer amuzat.

N-am ce face cu cele doua milioane si jumatate ale voastre.

- De ce dracu' rīzi? īntreba Bobby.,

Vail rīdea cu lacrimi.

- īn viata mea nu mi-am visat sā am nici macar un milion si iata cā acum

nu-mi e de nici o trebuinta.

Claudia cunostea ce fel de simt al umorului avea Vail.

- De ce nu-ti e de nici o trebuinta?

- Pentru ca voi continua sa fiu īn viata, raspunse Vail. Familia mea are

levoie de cota cuvenita. Au avut īncredere īn mine si eu le-am īnselat īncre-

derea.

Ceilalti s-ar fi aratat impresionati, pīnā si Bantz, daca tonul lui Vail nu ar fi

f°st atīt de fals si de infatuat.

 

286     MĂRIO PUZO

ULTIMUL DON     287

- Sa mergem sa vorbim cu Eli, spuse Molly.

Vail īsi iesi complet din fire si se napusti pe usa afara, strigīnd:

- Cu voi nu pot trata! N-am sa cer bani cuiva care se afla īntr-un pat de

spital!

Dupa plecarea lui, Bobby Bantz spuse:

- Pentru asta vreti sa garantati voi doua?

- De ce nu? i-o īntoarse Molly. Am reprezentat un tip care īsi omorīse mama

si pe cei trei copii. Ernest nu-i mai rāu decīt el.

- Dar tu ce scuza ai? o īntreba Bantz pe Claudia.

- Noi, scriitorii, trebuie sa fim solidari, raspunse ea cu viclenie.

Rīserā toti.

- Cam asta-i tot, conchise Bobby. Eu mi-am dat toata silinta. AdevāratM

- Bobby, de ce nu-i poti ceda un procent sau doua? īntreba Claudia. E un

tīrg cinstit.

- Pentru ca īn decursul anilor a escrocat sute de scenaristi, vedete si regi-

zori. E o chestiune de principiu, raspunse Molly īn locul lui.

- Recunosc, confirma Bobby. Iar atunci cīnd le da mīna, ne escrocheazā ei.

Asa-i īn afaceri.

- Eli se simte bine? īl īntreba Molly pe Bantz cu prefacuta īngrijorare.

Nimic grav?

- E bine, raspunse Bantz. Nu te grabi sa-ti vinzi actiunile.

Molly ochi direct la tinta.

- Atunci ne poate primi.

- Oricum, eu vreau sa-l vad, insista si Claudia. Ţin sincer la Eli. El mi-a

oferit prima sansa.

Bantz nu le lua īn seama pe nici una.

- Daca Ernest se omoara, te-ai ars! īl avertiza Molly. Continuarile valo-

reaza mai mult decīt am spus. Am rotunjit cifrele de dragul tau.

- Tantalaul ala n-o sā-si ia zilele, declara dispretuitor Bantz. Nu are cura-

jul s-o faca.

- Intīi "comoara nationala" si apoi "tantalāu", spuse gīnditoare Claudia.

- Fara īndoiala ca tipul e nitel ticnit, interveni Molly. Poate da ortul popii

si dintr-o simpla neglijenta.

- Consuma droguri? īntreba Bantz, usor īngrijorat.

- Nu, raspunse Claudia, dar Ernest e un om plin de surprize. E un excen-

tric autentic, care nici macar nu-si da seama ca-i excentric.

Bantz chibzui o clipa asupra celor auzite. Argumentul lor nu era chiar lipsi*

de importanta. In plus, Bantz nu dorea sa-si faca inutil dusmani. Nu voia ca

Molly Flanders sa-i poarte ranchiuna. Femeia asta era o fiara.

- Dati-mi voie sā-i telefonez lui Eli, propuse el. Daca el īsi da acordul, va

iau la spital.

Era convins ca Marrion va refuza.

Spre surprinderea lui, Marrion spuse:

- Sa vina sa ma vada neaparat.

Plecara spre spital cu limuzina lui Bantz, cu sase portiere, dar cītusi de

putin luxoasa. Era dotata cu fax, computer si telefon celular. Līngā sofer statea

o garda de corp a Agentiei de Paza si Protectie Pacific Ocean. In urma lor

venea o alta masina de escorta, cu doi barbati.

Ferestrele fumurii ale limuzinei lasau sa se vada orasul īntr-o singura

culoare, bejul filmelor cu cowboy de altadata. Pe masura ce se apropiau de

centru, cladirile deveneau tot mai īnalte, ca si cum masina ar fi patruns īn

inima unei paduri de piatra. Pe Claudia o uimea īntotdeauna cum, īn decurs de

numai zece minute, putea trece de la o pajiste bucolica de provincie la o

metropola din sticla si beton.

La Spitalul Cedars Sinai, coridoarele erau la fel de uriase ca īntr-un aero-

port, īnsa tavanul era jos, ca un cadru bizar luat dintr-un film impresionist ger-

man, īi īntīmpina supraveghetoarea spitalului, o femeie frumoasa, īmbracata

īntr-un taior sobru, dar elegant, care-i amintea Claudiei de "gazdele" hote-

lurilor din Vegas.

Femeia īi īnsoti pīnā la ascensorul special, care-i duse direct la rezervele de

la ultimul etaj.

Acestea aveau usi uriase din stejar sculptat, īnalte pīnā īn tavan si prevazute

cu clante lucitoare de alama. Usile se deschideau ca niste porti, catre rezerva

in sine, compusa dintr-un dormitor de spital care se prelungea cu o īncapere

Mai mare, dotata cu masa si scaune, o canapea, fotolii si o nisa de secretariat,

cu computer si fax. Mai existau o mica bucatarie si o baie de oaspeti, īn afara

de cea a pacientului. Tavanul era foarte īnalt, iar absenta unor pereti īntre

nisa bucatariei, sufragerie si birou dadea īntregii īncaperi aspectul unui decor

de film.

Pe patul alb de spital, cu asternuturi apretate, era lungit Eli Marrion. Citea

un scenariu cu coperte portocalii. Pe noptiera de līngā el se vedeau dosare de

faceri cu bugetele filmelor īn curs de realizare. O secretara tīnārā si draguta

$edea de cealalta parte a parului si lua notite. Lui Marrion īi plācea īntotdeauna

Sā aiba īn preajma femei atragatoare.

Bobby Bantz īl saruta pe obraz si spuse:

- Eli, arati grozav, pe cinstea mea.

1

 

288     MĂRIO PUZO

Molly si Claudia īl sarutara si ele pe obraz. Claudia insistase sā-i aduca flori,

pe care le puse pe pat. Asemenea familiaritati aveau o scuza, acum ca marele Eli

Marrion era bolnav.

Claudia memora toate detaliile, ca si cum s-ar fi documentat pentru un sce-

nariu. Din punct de vedere financiar, dramele din lumea medicala mergeau

aproape la sigur.

De fapt, Eli Marrion nu arata chiar "grozav, pe cinstea mea". Avea īn jurul

buzelor un contur albastrui, parca desenat cu cerneala. Cīnd vorbea, gīfīia din

lipsa de aer. Din nari īi ieseau doua canule verzi care se uneau īntr-un tub

subtire de plastic, īnfipt īntr-o sticla cu apa agatata de perete, toate conectate la

un tub de oxigen ascuns īnauntru.

Marrion īi prinse privirea.

- Oxigen, explica el.

- Numai temporar, se grabi sa adauge Bobby Bantz. Ca sa respire mai usor.

Molly Flanders nu le acorda nici o atentie.

- Eli, spuse ea, i-am explicat situatia lui Bobby, dar are nevoie de acordul

tau.

Marrion parea sa fie īn toane bune.

- Molly, raspunse el, īntotdeauna ai fost cea mai necrutatoare avocata din

oras. Ai de gīnd sa ma hārtuiesti si pe patul de moarte?

Claudia se īntrista.

- Eli, Bobby ne-a spus ca te simti bine. si chiar doream sa te vedem.

Se vedea atīt de limpede ca īi era rusine, īncīt Marrion ridica mīna īn semn

de acceptare si binecuvīntare.

- īnteleg toate argumentele, spuse el.

Facu un semn secretarei, care parasi īncaperea. Infirmiera particulara care era

de garda - o femeie frumoasa, cu figura severa, citea o carte īn sufragerie.

Marrion īi facu si ei semn sa plece. Infirmiera īl privi si clatina din cap. Apoi īsi

relua lectura.

Marrion rīse, un rīs gros si hīrīit.

- E Priscilla, le spuse el celorlalti, cea mai buna infirmiera din California.

Lucreaza la terapie intensiva, de aceea e atīt de severa. Doctorul meu a

chemat-o special pentru mine. Ea e sefa. Priscilla īi saluta cu o īnclinare a

capului si-si vazu mai departe de lectura. Sīnt dispus sa-i fixez cota la maxi-

mum douazeci de milioane. Ca masura de precautie. De ce sā riscam? De ce

sa fim incorecti?

- Nu sīntem incorecti, protesta suparat Bantz. A semnat un contract.

- Du-te dracului, Bobby, īl repezi Molly.

Marrion nu le dadu nici o atentie.

ULTIMUL DON     289

- Claudia, tu ce parere ai?

Claudia avea pareri despre multe lucruri. Era limpede ca Marrion se gasea

īntr-o stare mai grava decīt recunosteau ceilalti. Era cumplit sa forteze mīna

unui om care facea eforturi chiar si cīnd vorbea. Ar fi vrut sā spuna cā voia sa

plece, dar īsi aminti ca Eli nu i-ar fi primit cu nici un chip daca nu ar fi urmarit

Un scop al lui.

-  Ernest e īn stare de gesturi imprevizibile, spuse Claudia. E decis sā-si

īntretina familia. Dar e scriitor, Eli, si tie ti-au placut īntotdeauna scriitorii.

Considera ca faci o donatie īn folosul artei. Ce dracu', ai donat douazeci de

milioane Muzeului Metropolitan! De ce sa nu-i dai si lui Ernest?

- Ca sa ne punem īn cap toti impresarii? interveni Bantz.

Eli Marrion respira adīnc si camilele verzi parura sa patrunda si mai pro-

fund īn nasul lui.

- Molly, Claudia, trebuie sā rāmīna īntre noi. īi voi da lui Vail doua pro-

cente din venitul brut, maximum douazeci de milioane. Un milion acont.

Acum sīnteti multumite?

Molly cīntari propunerea. Doua procente din toate filmele īnsemna mini-

mum cincisprezece milioane, poate chiar mai mult. Era cel mai bun tīrg la care

putea ajunge si o mira cā Marrion oferise atīt. Daca se mai tīrguia, Eli era īn

stare sa-si retraga oferta.

- E minunat, Eli, multumesc. Se apleca si-l saruta pe obraz. Mīine īti trimit

contractul la birou. si, Eli, sper sa te īnsanatosesti cīt mai curīnd.

Claudia nu-si putea īnfrīna emotia. Apuca mīna lui Eli īntr-ale ei. Observa

petele maronii de pe pielea lui si raceala care vestea apropierea mortii.

- I-ai salvat viata lui Ernest.

īn acel moment īn rezerva intra fiica lui Eli Marrion, īmpreuna cu cei doi

copii ai ei. Infirmiera, Priscilla, se ridica de pe scaun ca o pisica adulmecīnd

mirosul soriceilor si se īndrepta catre copii, asezīndu-se īntre ei si patul bol-

navului. Fiica era divortata de doua ori si nu se afla īn relatii bune cu tatal ei,

īnsa avea o companie de productie īn cadrul Studiourilor LoddStone, pentru ca

Eli īsi iubea mult nepotii.

Claudia si Molly īsi luarā rāmas-bun. De la spital se dusera la biroul lui

Molly, de unde īi telefonara lui Ernest ca sa-i dea vestea cea buna. El insista sa

le invite la cina īn oras, ca sa sarbatoreasca.

Fiica lui Marrion si cei doi copii nu zabovira mult. Totusi, īndeajuns ca fata

sā obtina promisiunea tatalui ca īi va cumpara un roman foarte scump pentru

filmul pe care urma sā-l produca.

Bobby Bantz si Eli Marrion ramasera singuri.

 

290     MĂRIO PUZO

- Azi esti inima larga, īi spuse Bantz.

Marrion era constient de slabiciunea propriului trup, care primea aer pri^

tuburi.īn prezenta lui Bobby se putea destinde, fata de el nu trebuia sa joace

teatru. Erau īmpreuna de mult timp, īmpartisera puterea, cīstigaserā razboaie

calatorisera si facusera proiecte īn īntreaga lume. Fiecare putea citi gīndurife

celuilalt.

- Se poate face un film din romanul pe care īl cumpar pentru fata mea?

īntreba Marrion.

- Cu bani putini, raspunse Bantz. Fiica ta produce filme "serioase", bazate

pe succesiuni de citate.

Marrion schita un gest obosit.

- De ce trebuie īntotdeauna sa platim pentru bunele intentii ale celorlalti?

Dā-i un scriitor bun, dar nu actori de mīna īntīi. Asa va fi fericita si nici nu W

pierde prea multi bani.

- Chiar ai de gīnd sā-i cedezi lui Vail o parte din venitul brut? īntreba Bantz.

Avocatul nostru e de pārere ca, daca Vail moare, putem cīstiga procesul.

- Daca ma pun pe picioare, rāspunse zīmbind Marrion. Daca nu, totul va

cadea pe umerii tāi. Tu vei fi seful.

Pe Bantz īl surprinse sentimentalismul lui.

- Ai sa te faci bine, Eli, sīnt convins ca ai sa te faci bine.

Vorbise cīt se poate de sincer. Nu nutrea nici cea mai mica dorinta de a-i

lua locul lui Eli Marrion, ba chiar se temea de ziua īn care acest lucru avea sa

survinā īn mod inevitabil. Putea face orice atīta timp cīt avea aprobarea lui

Marrion.

- Totul va depinde de tine, Bobby, repeta Marrion. Adevarul este ca de data

asta nu mai scap. Doctorii mi-au spus ca am nevoie de un transplant de inima,

dar eu am hotārīt sa nu-l fac. Cu inima mea bolnava voi mai trai poate sase

luni, poate un an, poate mult mai putin. īn plus, sīnt prea bātrīn ca sa mai

suport un transplant.

Bantz era naucit.

- Nu se poate face un by-pass? īntreba el. Cum Marrion clatina din cap,

Bantz continua: Nu fi caraghios, bineīnteles cā-ti poti face un transplant. Doar

ai construit jumatate din spital, trebuie sa ti se dea o inima. Asa ai cīstiga zece

ani buni. Tacu o clipa. Esti obosit, Eli, mai vorbim despre asta si mīine.

Dar Marrion deja atipise. Bantz pleca sa discute cu medicii, ca sa le spuna

sā īnceapa demersurile pentru o inima noua destinata lui Eli Marrion.

Ernest Vail, Molly Flanders si Claudia De Lena sarbatoreau victoria luīnd

cina la restaurantul La Dolce Vita din Santa Monica. Era restaurantul preferat

ULTIMUL DON     291

al Claudiei. īsi amintea cum, pe vremea cīnd era copil, tatal ei o aducea aici,

unde era tratata īmparateste. Nu uitase sticlele de vin rosu si alb asezate īn

toate arcadele ferestrelor, īn spatele banchetelor si īn orice locsor disponibil.

Clientii īntindeau mīna si-si luau cīte o sticla, ca si cum ar fi cules un strugure.

Ernest Vail era bine dispus si Claudia se īntreba din nou cum de-l putea crede

cineva īn stare sā se sinucida. Era īncīntat la culme ca amenintarea lui īsi facuse

efectul. Iar vinul rosu de buna calitate le crease tuturor o stare de buna dispozitie,

usor lāudaroasā. Erau foarte multumiti de ei. Mīncarea consistenta, specific

italieneasca, le īmprospata energia.

- Problema la care trebuie sā ne gīndim acum, spuse Vail, este daca doua

procente sīnt de ajuns sau trebuie sa cerem trei?

- Nu fi lacom, īl potoli Molly. Negocierile s-au īncheiat.

Vail īi saruta mīna ca un actor de cinema si spuse:

-  Molly, esti un geniu. Un geniu necrutator, e foarte adevarat. Cum ati

putut teroriza voi doua un bolnav pe patul de spital?

Molly īsi īnmuie pīinea īn sosul de rosii.

- Emest, spuse ea, n-ai sa īntelegi niciodata cum e cu orasul asta. Aici nu

exista īndurare. Nici cīnd esti beat, drogat, īndragostit sau falit. De ce am face

o exceptie pentru bolnavi?

- Skippy Deere mi-a spus cīndva ca, daca vrei sa cumperi, duci pe cineva

la un restaurant chinezesc, iar daca vrei sā vinzi, te duci la unul italienesc,

interveni Claudia. Voi īntelegeti cum vine asta?

- Skippy e producator, raspunse Molly. Probabil ca a citit fraza pe undeva.

Fara context, nu are sens.

Vail mīnca cu pofta unui criminal gratiat. Comandase trei feluri diferite de

paste numai pentru el, dar le invitase si pe cele doua femei sā guste, apoi le

ceruse parerea.

- Cea mai buna mīncare italieneasca din afara Romei, declara el. Cīt despre

Skippy, fraza are sens cumva īn cinematografie. Mīncarea chinezeasca e

ieftina, coboara pretul, cea italieneasca te trage la somn si-ti leneveste

simturile. Mie īmi plac amīndouā. Nu-i nostim sā stim ca Skippy comploteaza

īntotdeauna?

Vail comanda trei deserturi. Nu ca le-ar fi mīncat pe toate trei, dar dorea sā

guste mai multe feluri diferite īn cursul aceleiasi mese. La el, gestul nu parea

excentric. Nici modul īn care se īmbraca, de parca hainele nu ar fi avut decīt

Menirea sa-i apere pielea de soare sau de vīnt. Nici barbieritul neglijent, cu un

Perciune taiat mai scurt decīt celalalt. Nici amenintarea cu sinuciderea nu parea

bizara sau ilogica. Nici sinceritatea lui brutala si copilareasca, prin care-i ofensa

 

292     MĂRIO PUZO

adesea pe ceilalti. Claudia era obisnuita cu excentricitatile. Hollywood-ul ejfl

plin de excentrici.

- stii, Ernest, tu esti facut pentru Hollywood. Esti suficient de excentraB

spuse ea.

- Nu sīnt excentric, o contrazise Vail. Nu sīnt chiar atīt de sofisticat.

- Vrei sa spui ca nu-i excentric sa ameninti ca te omori din pricina unei

neīntelegeri legate de bani? exclama Claudia.

- A fost o reactie extrem de rationala la civilizatia noastra, explica Vail. Ma

saturasem sa fiu un nimeni.

- Cum poti sa-ti īnchipui asa ceva? īl dojeni Claudia, pierzīndu-si rabdarea.

Ai scris trei carti, ai cīstigat Premiul Pulitzer. Esti un scriitor de renume interi

national.

Vail golise cele trei farfurii cu paste si cerceta platoul cu antreuri, trei felii

lucioase de carne de vitel ornate cu felii de lāmīie. Lua o furculita si un cutit.1

- Totul e egal cu zero, declara el. Nu am bani. A trebuit sa ajung la cincizeci

si cinci de ani ca sa īnvat ca, daca nu ai bani, esti un gunoi.

- Nu esti excentric, esti nebun, interveni Molly. si nu te mai vaicari atīta

ca nu esti bogat. Nici sarac nu esti. Altfel, nu ne-am gasi aici. Nu suferi dini

cale-afarā pentru arta ta.

Vail puse deoparte furculita si cutitul. Apoi o batu usurel pe Molly cfl

palma pe brat.

- Ai dreptate, īncuviinta el. Tot ce spui tu e adevarat. Eu ma bucur de viata

clipa de clipa. Ceea ce ma deprima e arcul dintre clipe. īsi goli paharul de vin

si continua pe un ton neutru: Am renuntat la scris, anunta el. Scriind romanet

nu ajungi nicaieri, e ca si cum ai fi fierar. Acum cinematograful si televiziunea

īnseamna totul.

- Ce tīmpenie! se supara Claudia. Oamenii vor citi īntotdeauna.

- De fapt, ti-e lene, interveni Molly. Gasesti orice scuza ca sa nu scrii. Iata

adevaratul motiv pentru care voiai sa te omori.

Rīserā toti trei. Ernest le oferi carne de vitel din farfuria lui si cīte o portie

de desert. Singurele lui momente de curtoazie erau īn timpul mesei, īi placea

sa hraneasca pe altii.

- E adevarat, īncuviinta el. īnsa un romancier nu poate cīstiga bani buni

decīt daca scrie romane ieftine. Dar nici asa nu ajunge nicaieri. Un roman nu

poate fi niciodata la fel de simplu ca un film.

- De ce ponegresti filmele? īl apostrofa Claudia. Te-am vazut plīngīnd la

filme bune. Acelea īnseamna arta.

Vail se distra de minune. In definitiv, cīstigase lupta cu studioul si-si

obtinuse procentele.

ULTIMUL DON     293

- Claudia, sīnt īntru totul de acord, spuse el. Filmele īnseamna arta. Ma

plīng din invidie. Filmele fac ca romanele sa nu mai aiba nici o importanta. Ce

r0st are sa scrii un pasaj liric despre natura, sā descrii lumea scaldata īntr-o

lumina rosieticā, un apus frumos, un lant de munti īnzapeziti, valurile

impresionante ale oceanului? Vorbea pe un ton teatral, gesticulīnd. Ce poti sa

scrii despre pasiune si despre frumusetea femeilor? Ce rost au toate acestea

cīnd le poti vedea tehnicolor pe ecran? Femei misterioase, cu buze rosii si

pline, cu ochi seducatori - le poti vedea īn fundul gol, cu sfīrcurile sīnilor la

fel de īmbietoare ca un muschi Wellington īn sīnge. Toate cu mult mai reusite

decīt īn realitate, ca sa nu mai vorbim de proza. Cum sā scriem despre uimi-

toarele fapte de vitejie ale eroilor, care omoara sute de dusmani, care īnving

destinul potrivnic si ispita, cīnd poti avea totul īn fata ochilor, balti de sīnge,

chipuri torturate si chinuite de dureri, toate pe ecran. Actorii si aparatele de fil-

mat fac aceeasi munca, fara sa mai treaca nimic prin creier. Vicleanul Stallone

īn rolul lui Ahile din Iliada. Ei bine, singurul lucru pe care nu-l poate face fil-

mul este sa patrunda īn mintea personajelor, sā reproduca procesul de gīndire,

complexitatea vietii. Tācu un moment, apoi continua plin de nostalgie: stiti

īnsa care-i lucrul cel mai rau din toate? Sīnt un elitist. Am vrut sā devin artist

ca sa fiu ceva deosebit. Deci ceea ce detest eu este faptul ca cinematograful e

o arta atīt de democratica. Oricine poate face un film. Ai dreptate, Claudia. Am

vāzut filme care m-au miscat pīnā la lacrimi si stiu precis ca cei care le-au facut

sīnt tīmpiti, lipsiti de sensibilitate, inculti si fara pic de moralitate. Scenaristul

e analfabet, regizorul egoist, producatorul un demolator al moralitatii, iar

actorii dau cu pumnul īn pereti sau īn oglinda, ca sa arate spectatorilor ca sīnt

prostdispusi. si totusi, filmul prinde la public. Cum e posibil? Pentru ca filmul

se creeaza cu ajutorul sculpturii, picturii, muzicii, al trupurilor omenesti si al

tehnologiei, īn timp ce romancierul nu are la īndemīnā decīt cuvinte, tiparite

negru pe alb. si, la drept vorbind, nu-i chiar atīt de īngrozitor. Acesta e progre-

sul. si marea arta noua. O arta democratica. O arta fara suferinta. Nu trebuie

decīt sa cumperi aparatul potrivit si sa te īntīlnesti cu prietenii. Vail zīmbi larg

spre cele doua femei. Nu-i asa cā-i minunat? O arta care nu necesita talent

adevarat. Cītā democratie, cītā terapie, sa poti face tu singur un film! O activi-

tate care va īnlocui sexul. Vin la tine sa-ti vad filmul, apoi vii tu sā-l vezi pe al

ttteu. O era care va schimba lumea īn bine. Claudia, fii fericita ca lucrezi īn

domeniul unei arte de viitor.

- Esti un dobitoc si un īnfumurat, interveni Molly. Claudia a luptat pentru

tine, ti-a luat apararea. Eu am avut mai multa rabdare cu tine decīt cu oricare

dintre asasinii pe care i-am aparat. Iar tu ne inviti la masa ca sa ne insulti.

Vail parea sincer uimit.

 

294     MĂRIO PUZO

- Nu va insult. īncerc sa dau o definitie. Va sīnt recunoscator si va iubesc

pe amīndouā. Tacu o clipa, apoi adauga umil: N-am vrut sa spun ca va sīnt

superior.

Claudia izbucni īn rīs.

- Ernest, tare mai faci pe nebunul! exclama ea.

- Numai īn viata de toate zilele, preciza īndatoritor Vail. Acum putem dis-

cuta putin despre afaceri? Molly, daca as muri si familia mea si-ar recapata

integral drepturile, atunci LoddStone ar plati cinci procente?

- Cel putin cinci, raspunse Molly. Ai de gīnd sa te omori pentru cīteva pro-

cente īn plus? Pe mine sa nu mai contezi!

Claudia īl privea tulburata. Buna lui dispozitie nu-i inspira īncredere.

-  Ernest, tot esti nemultumit? Ai facut un tīrg excelent. M-am bucurat

enorm.

- Claudia, īi spuse afectuos Vail, habar n-ai ce īnseamna lumea īn reali-

tate. De aceea esti omul cel mai potrivit ca sa scrii scenarii. Ce dracu' con-

teaza daca sīnt multumit? Omul cel mai fericit de pe pamīnt va trece īn viata

prin momente īngrozitoare. Tragedii cumplite. Acum, uita-te la mine. Pur si

simplu, am obtinut o victorie importanta, nu mai sīnt nevoit sa ma sinucid.

Savurez acest meniu, ma bucur de compania a doua femei frumoase,

inteligente si sufletiste. si sīnt īncīntat ca sotia si copiii mei vor fi asigurati

din punct de vedere material.

-  Atunci de ce mama dracului te smiorcāi? īl lua la rost Molly. De ce

strici seara?

- Pentru ca nu pot sa scriu, raspunse Vail. Ceea ce nu e chiar o tragedie.

Pentru mine nu mai e la fel de important, dar e singurul lucru la care ma pricep.

Continuīnd sa vorbeasca, termina cele trei deserturi cu o placere atīt de vizibila,

īncīt cele doua femei izbucnira īn rīs. Vail le zīmbi larg. Zau ca l-am pacalit pe

batrīnul Eli, spuse el.

- Prea iei īn serios problema scriitorului, spuse Claudia. Ia niste pastile.

- Scenaristii nu sufera din acest motiv, pentru cā ei nu scriu, explica Vail-

Eu nu pot sa scriu, pentru cā nu am nimic de spus. Acum haideti sa vorbim

despre ceva mai interesant. Molly, niciodata n-am īnteles cum de pot avea zece

procente din profitul unui film, care aduce o suta de milioane de dolari si 8

carui realizare costa numai cincisprezece, ca, de fapt, sa nu vad nici un ban.

E unul dintre misterele pe care as vrea sa le dezleg īnainte de a muri.

īntrebarea lui o facu pe Molly sā-si recapete buna dispozitie; īi placea sJ

explice chitibusuri avocatesti. Scoase din poseta un carnet si mīzgāli īn grabi:

cīteva cifre.

ULTIMUL DON     295

- E cīt se poate de legal, spuse ea. Studioul respecta contractul, contract

pe care, de fapt, nici n-ar fi trebuit sa-l semnezi. Sa luam, de pilda, profitul

brut de o suta de milioane. Cinematografele primesc jumatate, deci studioul

ramīne cu numai cincizeci de milioane, ceea ce se numeste taxa de locatie.

Bun, deci studioul scade cele cincisprezece milioane de dolari, cīt costa fil-

mul. Ramīn treizeci si cinci. Dar īn termenii contractului tau si ale celor mai

multe contracte īncheiate cu studiouri, studioul ia treizeci la suta din taxele de

īnchiriere, drept cheltuieli de distribuire a filmului. Asta īnseamna cā baga īn

buzunar alte cincisprezece milioane. Rāmīnem deci cu douazeci. De aici se

scade costul afiselor, al clipurilor publicitare, care se ridica usor la alte cinci

milioane. Mai ramīn cincisprezece. Aici e partea cea mai frumoasa. Prin con-

tract, studioul obtine douazeci si cinci la suta din bugetul pentru cheltuieli

interne, facturi telefonice, curent electric, studiouri de sunet si altele. Ai

ramas cu unsprezece milioane. Bun, zici tu. Iei unsprezece milioane. Dar

megastarul ia cel putin cinci la suta din taxele de locatie, regizorul si

producatorul alte cinci procente. Asadar, alte cinci milioane. Rāmīi cu sase.

Pīnā la urma tot primesti ceva. Nu te grabi. Dupa aceea ti se imputa toate

cheltuielile de distribuire, cincizeci de mii pentru trimiterea afiselor pe piata

engleza, alte cincizeci pentru Franta sau Germania. īn final, se percepe

dobīnda la cele cincisprezece milioane pe care le-au īmprumutat ca sā faca fil-

mul. De aici nu mai stiu nici eu. Dar dispar si ultimele sase milioane. Iata ce

se īntīmpla daca nu m-ai luat pe mine avocat. Eu īti scriam un contract care

sa-ti asigure o parte concreta din comoara. Ca scenarist, nu puteai avea pre-

tentii la un procent din venitul brut, dar puteai obtine o cota satisfacatoare din

venitul net. Acum īntelegi?

Vail rīdea.

- Nu chiar, raspunse el. Cum ramīne cu banii cīstigati din televiziune si

casete?

- De la televiziune mai ciupesti ceva, raspunse Molly. Nimeni nu stie īnsa

cīt se cīstigā din videocasete.

- Dar contractul meu cu Marrion se refera la venitul brut? īntreba Vail. Nu

ma vor escroca din nou?

- Asa cum am sā redactez eu contractul, nu, raspunse Molly. Se va avea īn

vedere numai venitul brut.

- Atunci s-a zis cu necazurile, spuse jalnic Vail. Nu voi mai avea nici o

scuza ca sa nu scriu.

- Zau ca esti excentric, spuse Claudia.

 

296     MĂRIO PUZO

- Nu, nu, se apara Vail. Nu sīnt decīt cīrpaci. Excentricii recurg la bizarerii

ca sa distraga atentia oamenilor de la ceea ce fac sau sīnt ei. Le e rusine. D4

aceea cei din domeniul cinematografiei sīnt excentrici.

Cine si-ar fi īnchipuit ca asteptarea mortii putea fi atīt de placuta, ca puteai

fi atīt de linistit si netemātor? si, mai presus de orice, ca ai dezlegat marele mit

al omenirii?

īn ceasurile lungi de noapte petrecute pe patul de spital Eli Marrion rea

pira prin tub si reflecta la viata lui. Infirmiera particulara, Priscilla, care lucrai

īn doua schimburi, citea līngā lumina palida a lampii īn celalalt capat al:

salonului. Eli o vedea cum ridica scurt privirea, apoi cum o cobora din noii;

asupra cartii, de parca l-ar fi controlat dupa fiecare rīnd citit.

Marrion se gīndea cīt se deosebea aceasta scena de modul cum ar fi fost

redata īntr-un film. Filmul ar fi creat o mare tensiune prin faptul ca el se zbatea1

īntre viata si moarte. Infirmiera ar fi stat aplecata deasupra patului, doctorii ar

fi fost īntr-un permanent du-te vino. Fara īndoiala, ar fi fost multa zarva, multa'

agitatie. Dar el se gasea īntr-o īncapere cufundata īn liniste, infirmiera citea, iar*1

el respira usor prin tubul de plastic.

stia cā la acest etaj existau doar astfel de rezerve uriase pentru pacienti

extrem de importanti. Politicieni influenti, miliardari din domeniul afacerilor^

imobiliare, celebritati pe cale sa dispara din lumea spectacolului. Toti regi

atotputernici, care noaptea, īn spital, se īnchinau īn fata mortii. Zaceau singurii

si neajutorati, īncurajati de mercenari, īn timp ce puterea lor se risipea. Ca

tuburi vīrīte īn trup, cu alte tuburi īn nas, asteptīnd ca bisturiul chirurgului saj

le curete inima suferinda sau, cum era cazul lui, sa li se puna īn piept o inimā!

noua. Se īntreba daca si ceilalti erau la fel de resemnati ca el.

Dar de unde aceasta resemnare? De ce le spusese ca nu voia sa i se faca un

transplant, cā prefera sa traiasca scurtul ragaz īngaduit de inima lui bolnava?,

īsi spuse ca, har Domnului, īnca era īn stare sa ia decizii inteligente, lipsite dej

sentimentalism.

Totul īi era limpede, ca si cum ar fi īncheiat o īntelegere pentru un film:

calcularea cheltuielilor, procentul de cīstiguri, valoarea drepturilor decurgīnd

de aici, posibilele capcane īn care-l puteau atrage actorii si regizorii, cheltu-

ielile suplimentare.

Unu: avea optzeci de ani si nu se simtea chiar īn forma. Un transplant de

inima l-ar fi scos din activitate pentru cel putin un an. Fara īndoiala cā nu va

mai conduce niciodata Studiourile LoddStone. Fārā īndoiala ca cea mai mare-

parte a puterii lui īn lumea pe care o crease va disparea.

ULTIMUL DON     297

Doi: viata fārā putere era intolerabila. La urma urmei, ce-ar putea face un

O0i bātrīn ca el chiar si cu o inima noua? Nu mai putea face sport, nu mai putea

umbla dupā femei, nu se mai putea bucura de mīncare si de bautura. Nu, sin-

oura plācere a unui om īn vīrsta era puterea, ce era rāu īn asta? Puterea putea

fi pusa īn slujba binelui. Nu se aratase generos cu Ernest Vail, īmpotriva

oricarei prudente, īmpotriva prejudecatilor lui de o viata? Nu le spusese

medicilor cā nu voia sa lipseasca un copil sau un tīnār de sansa de a trai o noua

viata, luīnd o inima īn locul lor? Acesta nu era tot un mod de a folosi puterea

īn slujba unui bine suprem?

Dar īn lunga lui viata Eli avusese de a face cu ipocrizia, asa ca o recunostea

acum īn propria-i persoana. Refuzase o inima noua pentru ca nu era un tīrg

rentabil; o decizie finala. īi acordase lui Ernest Vail procentele pentru cā-si

dorea afectiunea Claudiei si respectul lui Molly Flanders - dovada de senti-

mentalism. Ce era rau daca voia sa lase īn urma imaginea unui om bun?

Era multumit de viata pe care o dusese. Se ridicase prin forte proprii de la

saracie la avere, devenind stāpīn peste ceilalti. Se bucurase de toate placerile

vietii, iubise femei frumoase, locuise īn case luxoase, purtase mātasurile cele

mai fine. Ajutase creatia artistica. Cīstigase o putere uriasa si o avere fabu-

loasa, īncercase sa faca bine semenilor sai. Contribuise cu zeci de milioane la

constructia spitalului īn care se afla. Dar cel mai mult īi placuse sa lupte

īmpotriva celorlalti. Ce era rau īn asta? Cum altfel sā cīstigi puterea de a face

bine? Chiar si acum, regreta ultimul gest de clementa fata de Ernest Vail. Nu

puteai pur si simplu sa cedezi altuia prazile obtinute prin lupta, mai ales sub

amenintare. Dar Bobby se va ocupa de asta. Bobby se va ocupa de toate.

Bobby va da publicitatii versiunile necesare, explicīnd ca Eli refuzase

transplantul īn favoarea cuiva mai tīnār. Bobby va recupera toate procentele

din venitul brut. Bobby se va descotorosi de compania de productie a fiicei lui,

care mergea īn pierdere pentru LoddStone. Bobby va lua vina asupra lui.

Auzi īn departare un clinchet, apoi zornaitul ca de sarpe cu clopotei al

faxului care transmitea retetele de casa īnregistrate la New York. Ţacanitul

monoton īngīna ca un ecou bataile inimii lui bolnave.

Sosise momentul adevarului. Se saturase de viata buna. Nu trupul īl tradase

īn ultima instanta, ci mintea.

Momentul adevarului. Era dezamagit de oameni. Vazuse prea multe

tradari, prea multe slabiciuni vrednice de mila, prea multa sete de bani si glo-

rie. Falsitatea dintre amanti, soti si sotii, tati, fii, mame, fiice. Multumi lui

Dumnezeu cā filmele pe care le facuse dadeau oamenilor speranta; multumi

lui Dumnezeu pentru nepotii lui si pentru faptul ca nu va apuca sā-i vada

crescīnd si īncadrīndu-se īn rīnduiala lumii.

 

298     MĂRIO PUZO

Faxul tacu si Marrion īsi simti pīlpīirile inimii lui subrede. Lumina zorilor

patrundea īn camera. Vazu cum infirmiera stinge lampa si īnchide cartea. Se

simtea nespus de singur, dīndu-si sufletul īn acest salon, īn prezenta unei sin*

gure persoane straine, cīnd īl iubeau atītia oameni influenti. Apoi infirmiera ī|

deschise pleoapele si-i lipi stetoscopul de piept. Usile uriase ale rezervei m

deschisera ca portile imense ale unui templu antic si Eli auzi zāngānitul far*

furiilor pe tavile cu micul dejun.

Apoi īncaperea se umplu de lumini stralucitoare. Simti cum e lovit cu pum-

nii īn piept si se īntreba de ce faceau asta. Mintea i se īncetosa, parca īnvaluiti

īntr-un abur. Ca prin ceata auzi voci strigīnd. In creierul lui īnsetat de oxigen

īsi facu loc o replica dintr-un film: "Oare asa mor zeii?"

Simti socurile electrice, masajul cu pumnii, taietura facuta pentru a-i masa

inima cu mīna goala.

Tot Hollywood-ul avea sa-l deplīngā, dar nimeni atīt de mult ca infirmiera

din schimbul de noapte, Priscilla. Facuse doua schimburi pentru ca trebuia sa

īntretina doi copii mici si nu-i convenea ca Marrion murise īn timp cīt era ea

de serviciu. Se mīndrea cu faptul ca era considerata una dintre cele mai price-

pute infirmiere din California. Ura moartea. Dar cartea pe care o citea o

entuziasmase īn asemenea masura, īncīt se gīndise sā-l īntrebe pe Marrion daca

nu putea fi ecranizata. Doar nu era sa ramīna infirmiera o vesnicie, īn particu-

lar scria si scenarii. Nu renunta la speranta nici acum. Ultimul etaj al spitalu-

lui, cu uriasele lui saloane, primea cele mai importante personalitati de la

Hollywood si pe viitor avea sa-i ocroteasca īntotdeauna īn fata mortii-

Dar toate acestea se petrecusera īn mintea lui Marrion īn clipele dinaintea

mortii, o minte saturata de miile de filme pe care le vizionase.

In realitate, infirmiera venise līnga patul lui la vreo cincisprezece minute

dupa deces, atīt de usor plecase dintre cei vii. Vreo treizeci de secunde femeia

se gīndise daca sa cheme ajutoare sau sa īncerce sa-l readuca īn simtiri. Era

obisnuita cu moartea, deci stia ce e īndurarea. De ce sā-l cheme īnapoi la chinul

luptei pentru viata? Se duse la fereastra si privi soarele rasarind si porumbeii

pasind tantosi pe dalele de piatra. Priscilla fusese puterea suprema care

hotarīse soarta lui Marrion... si, totodata, cel mai īndurator judecator al lui. I

Capitolul 13

Senatorul Wavven avea vesti bune, vesti pentru care Familia Clericuzio tre-

buia sa-i plateasca cinci milioane de dolari. Asa īi declarase mesagerul lui

Giorgio. Pentru aceasta era nevoie de o multime de formalitati. Cross trebuia sa

scoata cinci milioane din seiful cazinoului si sa īntocmeasca o lunga evidenta

care sa justifice absenta banilor.

Cross mai primise un mesaj de la Claudia si Vail. Amīndoi se aflau īn hotel

si locuiau īn acelasi apartament. Doreau sā-l vada cīt mai repede. Era vorba

despre ceva urgent. Mai primi un telefon de la cabana de vīnātoare, din partea

lui Lia Vazzi. Lia cerea sā se īntīlneasca personal cu Cross cīt mai curīnd posi-

bil. Nu mai fusese nevoie sa specifice ca era ceva urgent, orice solicitare din

partea lui Vazzi era urgenta, altfel n-ar fi telefonat. Asadar, se afla deja īn drum

spre Vegas.

Cross īncepu sa lucreze actele pentru transferul celor cinci milioane catre

senatorul Wavven. Banii īn sine nu īncapeau nici īntr-o valiza, nici īntr-un sac

de voiaj mai mare. Suna la magazinul de suveniruri al hotelului, īsi amintise

ca acolo vazuse de vīnzare un vechi cufar chinezesc, suficient de īncapator

pentru a adaposti banii. Cufarul era verde īnchis, decorat cu dragoni rosii si

pietre false, tot verzi, si avea o īncuietoare rezistenta.

Gronevelt īl īnvatase cum sa completeze actele, astfel ca banii sa para scosi

din cazinou īn mod legal. Era o munca īndelungata si anevoioasa, care impli-

ca transferul unor bani īn diverse conturi, plata mai multor furnizori de ali-

mente si bauturi, proiecte speciale de instruire, clipuri publicitare si un numar

de jucatori inexistenti, ramasi datori fata de cazinou.

Cross munci o ora la aceste acte. Senatorul Wavven trebuia sa soseasca

abia a doua zi, urmīnd ca cele cinci milioane sa-i fie īnmīnate pīnā la plecarea

sa, īn dimineata zilei de luni. īntr-un tīrziu nu se mai putu concentra si se vazu

nevoit sa ia o pauza.

 

300     MĂRIO PUZO

Forma numarul apartamentului īn care locuiau Claudia si Vail. īi raspunse

Claudia.

- Nu ma mai īnteleg cu Ernest, se plīnse ea. Trebuie sa stam de vorba cu

tine.

- Bine, accepta Cross. Ce-ai zice sa mergeti amīndoi īn sala de joc, vin sā

va iau de la masa de zaruri peste o ora. Facu o pauza. Pe urma putem lua masa

toti trei, ca sa-mi spuneti ce necaz aveti.

- Nu putem juca, raspunse Claudia. Ernest si-a depasit creditul si tu n-ai

vrut sa-mi mai dai pe credit decīt zece mii de dolari amārīti.

Cross ofta. īnsemna ca Ernest Vail datora cazinoului o suta de mii, care nu

valorau mai mult decīt hīrtia igienica.

- Lasa-mi o ora si pe urma veniti īn apartamentul meu. Luam masa acolo.

Cross mai avea de dat un telefon, si anume lui Giorgio, ca acesta sa-i con-

firme plata catre senator. Nu ca mesagerul ar fi fost suspect, dar era un obicei

adīnc īnradacinat. Se īntelesera prin codul verbal prestabilit. Numele era expri-

mat īn numere aranjate arbitrar, banii īn litere ale alfabetului aranjate tot

arbitrar.

Cross īncerca sa-si continue lucrul la acte. Dar gīndul īi zbura din nou.

Pentru suma de cinci milioane, senatorul Wavven detinea probabil o!

informatie importanta. Iar daca Lia batea atīta cale pīna la Vegas īnsemna ca

se confrunta cu probleme grave.

Se auzi soneria. Paznicul īi adusese pe Claudia si pe Ernest īn apartament.

Cross o īmbratisa pe Claudia mai afectuos decīt de obicei, ca sora lui sā nu-si

īnchipuie cumva ca era suparat pe ea fiindca pierduse bani la cazinou.

īn sufrageria apartamentului le īntinse meniul oferit de serviciul la camera,

apoi comanda īn numele lor. Claudia se aseza īntepata pe canapea, Vail se;

tolani līnga ea cu un aer indiferent.

- Cross, īncepu Claudia, Vail e īntr-o stare disperata. Trebuie sā facem ceva

pentru el.

Tīnarul nu avea impresia cā starea lui Vail era chiar atīt de disperata.

Scriitorul parea relaxat cu adevarat, cu ochii pe jumatate īnchisi, cu un zīmbet

satisfacut pe buze. Atitudinea lui īl irita pe Cross.

- Bineīnteles, primul lucru pe care am sā-l fac va fi sa-i sistez orice credit

īn acest oras. Asa va economisi bani, e cel mai nepriceput jucator pe care l-aru

īntīlnit vreodata.

- Nu-i vorba de joc, preciza Claudia.

īi relata fratelui ei cum Marrion īi promisese lui Vail o parte din veni'

brut pe toate continuarile la cartea sa, dar īntre timp murise.

- si? īntreba Cross.

ULTIMUL DON     301

- Acum Bobby Bantz refuza sa onoreze promisiunea, raspunse Claudia. De

cīnd a devenit directorul Studiourilor LoddStone, lui Bobby i s-a urcat puterea

la cap. īncearca din rasputeri sa fie la fel ca Marrion, dar nu are nici inteligenta,

nici aura lui. Asa cā Ernest a ramas din nou cu buzele umflate.

- si ce dracu' crezi ca pot face eu? īntreba Cross.

- Esti asociat cu studioul la Messalina, spuse Claudia. Nu se poate sā nu ai

un cuvīnt de spus. Vreau sā-i ceri lui Bobby Bantz sa respecte promisiunea

facuta de Marrion.

Existau momente īn care Claudia īl aducea la exasperare. Bantz n-ar fi

cedat niciodata, facea parte din meseria si din caracterul lui.

- Nu, raspunse Cross. Ţi-am mai explicat si alta data. Nu pot lua o atitu-

dine decīt acolo unde stiu cā raspunsul va fi afirmativ. Aici n-am nici o sansa.

Claudia se īncrunta.

- N-am īnteles niciodata cum vine asta, spuse ea. Tacu o clipa. Ernest nu

glumeste, se va sinucide, astfel ca familia lui sā capete ceea ce i se cuvine.

īn acel moment, Vail deveni brusc interesat.

- Claudia, prostuto, nu pricepi cum e cu fratele tau? Daca cere cuiva ceva

si persoana īl refuza, atunci trebuie s-o lichideze.

īi zīmbi lui Cross cu gura pīna la urechi.

Cross era furios la culme ca Vail īndraznise sā vorbeasca astfel de fata cu

Claudia. Din fericire, chiar atunci sosi serviciul la camera cu masutele pe rotile

si masa fu aranjata īn salon. īn timp ce se asezara toti trei la masa, Cross se

stradui sā se stapīneasca, totusi nu se putu abtine sa nu spuna cu un zīmbet

rece:

- Ernest, din cīte īnteleg, daca te omori īti rezolvi toate problemele. Te-as

putea ajuta. Te pot muta īntr-un apartament de la etajul al zecelea si nu-ti

rāniīne decīt sa sari pe fereastra.

De data aceasta, se īnfurie Claudia.

- Asta nu-i gluma, spuse ea. Ernest e unul dintre cei mai buni prieteni ai

mei. Iar tu esti fratele meu care sustine mereu ca ma iubeste si ca va face orice

pentru mine.

Avea ochii īn lacrimi.

Cross se ridica si veni līngā ea s-o īmbratiseze.

- Claudia, nu pot face nimic. Nu sīnt vrajitor.

Ernest Vail savura cina. Nu avea cītusi de putin aerul cuiva pe cale sā-si ia

zilele.

- Esti prea modest, Cross, spuse el. Uite, n-am curajul sā ma arunc de la

fereastra. Am prea multa imaginatie, pīna as ajunge jos as muri de o suta de

°ri numai gīndindu-ma cum voi zacea īmprastiat pe tot trotuarul. Ba as risca

 

302     MĂRIO PUZO

sa cad si peste un sarman nevinovat. Sīnt prea fricos ca sa-mi tai venele, nu

suport sa vad sīnge si mi-e o frica de moarte de arme, cutite si circulatie. Na

vreau sa ramīn infirm, fara sa realizez ce mi-am propus. Nu vreau ca ticalosii

de Bantz si Deere sa rīda de mine si sa-si pastreze banii care mi se cuvinj

Exista un singur lucru pe care-l poti face: plateste pe cineva sa ma omoarej

Nu-mi spune cīnd. Fā-o si atīt.

Cross īncepu sa rīda. O batu usurel pe Claudia cu palma pe crestet, ca s-i

linisteasca, si se īnapoie la locul lui.

- Crezi cā aici ne jucam de-a filmul? i se adresa el lui Ernest. Crezi ca I

ucide pe cineva e o gluma? Cross se ridica de la masa si se duse la masa dā

lucru din biroul lui. Descuie sertarul si scoase dinauntru un saculet cu jetoana

negre. Ii arunca saculetul lui Ernest si spuse: Ai aici zece mii. Mai fa o īncer-|

care la masa de joc, poate de data asta ai noroc. si nu ma mai insulta īn fata

surorii mele.

Lui Vail īi revenise veselia.

- Hai, Claudia, o chema el. Fratele tau nu are de gīnd sa ma ajute.

Puse saculetul cu jetoane negre īn buzunar. Parea nerabdator sa joace.

Claudia era cu gīndul īn alta parte. Cīntarea īn minte toate faptele, dar

refuza sa accepte concluzia. Se uita la chipul frumos si senin al fratelui ei.

Cross nu putea fi asa cum spusese Vail. īsi saruta fratele pe obraz.

- Iarta-ma, dar sīnt īngrijorata pentru Ernest, se scuza ea.

- Nu i se va īntīmpla nimic, o linisti Cross. Prea īi plac jocurile de noroc ca

sa se omoare. Pe deasupra, e un geniu, nu?

Claudia rīse.

- Tot timpul repeta asta si eu sīnt de acord, raspunse ea. Dar e un mare las.

Vorbind, īntinse mīna catre Vail cu un gest plin de afectiune.

- Atunci de ce dracu' umbli cu el? o īntreba Cross. De ce locuiti īn acelasi

apartament?

-  Pentru ca sīnt cea mai buna prietena a lui si, totodata, ultima, replica

suparata Claudia. si pentru ca-mi plac cartile lui.

Dupa plecarea celor doi, Cross petrecu restul noptii completīnd actele

necesare transferului celor cinci milioane catre senatorul Wavven. Cīnd ter-

mina, īl suna pe directorul cazinoului, unul dintre membrii de seama ai;

Familiei Clericuzio, si-i ceru sā aduca banii īn apartamentul lui.

Banii fura transportati īn doi saci uriasi, adusi chiar de director si de doi

oameni de paza, tot din clanul Clericuzio. Cei trei īl ajutara pe Cross sa īndese,

banii īn cufarul chinezesc. Directorul cazinoului īi zīmbi lui Cross.

ULTIMUL DON     303

- Frumos cufar! spuse el.

Dupa plecarea celor trei, Cross lua cuvertura cea mare de pe patul lui si

acoperi cufarul cu ea. Apoi comanda sā i se aduca īn camera doua portii de mic

dejun. Dupā cīteva minute omul de paza īi telefona ca sa-l anunte cā Lia Vazzi

astepta sa fie primit. Cross ceru ca Lia sa fie condus pīnā la el.

īl īmbratisa pe Lia. īntotdeauna īi facea plācere sa-l vada.

- Vesti bune sau proaste? īntreba el, dupa ce serviciul la camera le aduse

micul dejun.

- Proaste, raspunse Lia. E vorba despre detectivul care m-a oprit īn holul

hotelului Beverly Hills cīnd eram cu Skannet. Jim Losey. A venit la cabana de

vīnatoare si m-a īntrebat īn ce relatii eram cu Skannet. Am reusit sa scap de el.

Partea proasta e alta: cum de stia cine sīnt si unde sa mā gāseasca? Nu figurez

īn evidenta politiei. Nu am avut niciodata necazuri. Asta īnseamna ca exista un

informator.

Vestea īl soca pe Cross. Tradatorii erau rari īn Familia Clericuzio, care īi

extermina farā mila.

-  Am sā-l anunt direct pe Don, decise Cross. Dar tu? Vrei sā pleci īn

vacanta īn Brazilia pīnā ne lamurim ce se īntīmpla?

Lia mīnca foarte putin. īsi turna coniac si lua o havana din cutia oferita de

Cross.

- Nu sīnt speriat, nu īnca, spuse Lia. As dori doar sā am acordul tau ca sa

mā apar de acest om.

Cross intra īn panica.

- Lia, nu poti face asa ceva, spuse el. īn America e foarte riscant sa ucizi

un politist. Aici nu-i Sicilia. Mai trebuie sa-ti dezvalui un lucru, pe care, de

fapt, n-ar trebui sā-l stii. Jim Losey e pe statul de plata al Familiei Clericuzio.

Primeste bani buni. Cred ca si-a vīrīt nasul, pur si simplu, cu gīnd sa pretinda

o suma, ca sā te lase īn pace.

- Bine, accepta Vazzi. Dar ideea ramīne. Cineva tradeaza.

- Am sā mā ocup de asta, fagadui Cross. Nu-ti face griji pentru Losey.

Lia pufai din trabuc.

- E un individ periculos. Fii cu ochii īn patru.

- Am sa fiu, īl asigura Cross. Dar nici tu sā nu faci ceva pripit, īntelegi?

- Bineīnteles, raspunse Lia. Parea ceva mai relaxat. Apoi īntreba ca din

īntīmplare: Ce ai sub cuvertura?

- Un mic cadou pentru cineva important, raspunse Cross. Vrei sā rāmīi

peste noapte la hotel?

 

304     MĂRIO PUZO

- Nu, raspunse Lia. Ma īntorc la cabana. Cīnd ai o clipa libera, dā-mi de

veste ce-ai mai aflat. Totusi, sfatul meu e sa scapi de Losey fara īntīrziere.

- Am sa discut cu Don, promise Cross.

La ora trei dupā-amiazā senatorul Warren Wavven si suita lui de trei

aghiotanti fura gazduiti īn vila lor de līnga hotelul Xanadu. Ca de obicei,

senatorul venise īntr-o limuzina neoficiala, fara escorta. La ora cinci īl chem

pe Cross la vila.

Cross ordonase la doi paznici sa suie cufarul īnfasurat īn cuvertura īn

spatele caruciorului motorizat de golf. Unul din paznici conduse caruciorul,

īn timp ce Cross sedea pe bancheta din spate, cu ochii la cufarul asezat īn

spatiul de bagaje, unde de regula se puneau crosele de golf si apa la gheata.

Drumul de la Xanadu pīnā la complexul special amenajat si pazit, compus din

cele sapte vile, nu dura decīt cinci minute.

Lui Cross īi placea de fiecare data sa priveasca vilele, care-i dadeau sen-

timentul puterii. Mici palate Versailles, fiecare cu o piscina de forma unui

diamant, sclipind ca smaraldul, dispuse īn jurul unui careu īn care se afla

cazinoul de forma unei perle, destinat exclusiv ocupantilor celor sapte vile.

Cross duse personal cufarul īn interiorul vilei. Unul dintre aghiotantii

senatorului īl conduse īn sufragerie, unde senatorul si ceilalti doi īnsotitori

savurau un bogat sortiment de hrana rece si limonada la gheata. Senatorul

renuntase la alcool.

Senatorul Wavven era la fel de frumos si binevoitor ca altadata. Se ridicase

īn functii īnalte, facea parte din consiliile politice ale tarii, era presedintele mai

multor comitete importante si un candidat īnsemnat la viitoarele alegeri prezi-

dentiale. Wavven sari īn picioare ca sā-l īntīmpine pe Cross.

Cross lua cuvertura de pe cufar si-l aseza pe podea.

- Un mic dar din partea hotelului, domnule senator, anunta el. Va dorim un

sejur agreabil.

Senatorul strīnse mīna lui Cross cu amīndouā mīinile. Avea mīini catifelate.

- Ce dar īncīntātor! exclama el. Multumesc, Cross. Acum pot vorbi ceva

cu tine īntre patru ochi?

- Desigur, raspunse Cross si-i īnmīnā cheia cufarului.

Wavven o strecura īn buzunarul pantalonilor. Apoi se īntoarse catre

aghiotantii sai si spuse:

-  Va rog sa duceti cufarul īn dormitorul meu si unul din voi sa ramīnā

sā-l pazeasca. Acum as dori sa rāmīn singur cu prietenul meu Cross pentru

cīteva minute.

ULTIMUL DON     305

Cei trei iesira si senatorul īncepu sa se plimbe prin īncapere. īsi īncrunta

sprīncenele si spuse:

- Bineīnteles ca am vesti bune, dar am si o veste proasta.

Cross īncuviinta din cap si raspunse binevoitor:

- Asa se īntīmplā īntotdeauna.

Se gīndea ca, la pretul de cinci milioane, vestea cea buna trebuia s-o

īntreaca mult īn importanta pe cea proasta.

Wavven chicoti.

- Nu-i asa? Mai īntīi vestea cea buna. Iat-o. In ultimii cītiva ani mi-am con-

centrat toate eforturile īn directia sustinerii unei legislatii care sa legalizeze

jocurile de noroc pe tot cuprinsul Statelor Unite. Inclusiv o clauza de legife-

rare a pariurilor sportive. Cred ca, īn sfīrsit, am obtinut numarul de voturi

necesare īn Senat si īn Camera Reprezentantilor. Banii din cufar vor cumpara

cīteva voturi cheie. Sīnt cinci milioane, da?

- Cinci, confirma Cross. Bani cheltuiti cu socoteala. si-acum, care-i vestea

cea proasta?

Senatorul clatina din cap cu tristete.

- Prietenilor tai nu le va placea, spuse el. Mai ales lui Giorgio, care-i asa

nerabdator. Dar e un tip nemaipomenit, pe onoarea mea, nemaipomenit.

- E varul meu preferat, declara sec Cross.

Din toata Familia Clericuzio Giorgio īi placea cel mai putin si era limpede

ca senatorul īi īmpartasea parerea.

īn clipa urmatoare Wavven īi anunta bomba.

- Presedintele mi-a spus ca va vota īmpotriva acestei legi.

Cross fusese īn culmea fericirii ca planul magistral al lui Don Clericuzio

reusise, īn sfīrsit. Un imperiu legitim, bazat pe jocuri de noroc admise prin

lege. Acum nu mai stia ce sa creada. Ce dracu' tot zicea acolo Wavven? Doar

va exista o lege.

- Iar noi nu avem suficiente voturi pentru a contracara un vot īmpotriva,

explica Wavven.

Mai mult ca sa aiba ragazul de a-si veni īn fire, Cross īntreba:

- Adica, cele cinci milioane sīnt pentru presedinte?

Senatorul fu socat.

- Oh, nu, nu! protesta el. Nici macar nu facem parte din acelasi partid. īn

Plus, presedintele va fi un om foarte bogat īn clipa īn care se va retrage din

Politica. Va fi solicitat de toate comitetele de conducere ale marilor companii.

Nii-i trebuie sume derizorii. Wavven īi adresa lui Cross un zīmbet satisfacut.

Lucrurile stau cu totul altfel atunci cīnd esti presedinte al Statelor Unite.

 

306     MĂRIO PUZO

- Deci n-am rezolvat nimic, afara de cazul ca moare presedintele, spuse

Cross.

- īntocmai, confirma Wavven. Trebuie sa adaug ca e un presedinte foarte

iubit, desi facem parte din partide adverse. Fara īndoiala ca va fi reales.

Trebuie sa avem rabdare.

- Cu alte cuvinte, trebuie sa asteptam cinci ani, īn speranta ca vom avea un

presedinte care nu va vota īmpotriva?

- Nu chiar, spuse senatorul, sovaind putin. Trebuie sa fiu cinstit cu tine. īn

cinci ani componenta Congresului s-ar putea schimba, e posibil sa nu mai dis-

pun de voturile pe care contez acum. Facu o alta pauza. Exista multe lucruri

imprevizibile. Cross nu mai īntelegea nimic. Ce dracu' voia, de fapt, sa spuna

Wavven? Apoi senatorul īi lamuri secretul. Desigur, daca i se īntīmplā ceva

presedintelui, vicepresedintele va senina legea. Asadar, oricīt de urīt ar suna,

trebuie sa sperati ca presedintele va suferi un infarct, un accident de avion sau

va paraliza. E foarte posibil. Toti sīntem muritori. Senatorul īi zīmbea radios,

si deodata īn mintea lui Cross se facu lumina. īl napadi un val de mīnie.

Nemernicul īi transmitea un mesaj pentru clanul Clericuzio: senatorul īsi

īndeplinise misiunea, acum Familia trebuia sā-l ucida pe presedintele

Statelor Unite ca legea sa poata fi votata. Wavven era nespus de viclean si de

alunecos, nu se implicase concret īn nici un fel. Cross era convins cā Don nu

va accepta, īn caz contrar Cross era decis sā iasa din Familie. Situatia pare

fara iesire, dar nu se stie niciodata, continua binevoitor Wavven. Ar putea

interveni capriciul sortii, iar vicepresedintele mi-e bun prieten, desi facem

parte din partide diferite. stiu sigur ca-mi va aproba proiectul de lege.

Trebuie doar sa asteptam si sa vedem ce se īntīmplā.

Lui Cross nu-i venea sa-si creada urechilor. Senatorul Wavven era personi-

ficarea politicianului virtuos, pe placul tuturor americanilor, cu toata slabi-

ciunea lui recunoscuta pentru femei si golf. Avea o figura frumoasa si onesta,

un glas de patrician. Pārea sā fie unul dintre oamenii cei mai agreabili de pe

glob. si iata ca lansa ideea ca Familia Clericuzio sa-l asasineze pe presedintele

tarii sale. "Mare lichea!" se gīndi Cross. Senatorul ciugulea de pe platourile de

pe masa.

- Nu ramīn decīt o noapte, spuse el. Sper cā aveti cīteva dansatoare dispuse

sā ia masa cu un bosorog ca mine.

īntors īn biroul lui, Cross īl suna pe Giorgio ca sā-l anunte cā a doua #

sosea la Quogue. Giorgio īi spuse cā soferul familiei va veni sā-l ia de la aero-

port. Nu-i puse nici un fel de īntrebare. Cei din clanul Clericuzio nu discul

niciodata afaceri la telefon.

ULTIMUL DON     307

Cīnd sosi la resedinta din Quogue, Cross constata cu surprindere ca era

asteptat de īntreaga familie. īn biroul farā ferestre se gaseau nu numai Don, ci

si Pippi, apoi cei trei fii ai lui Don, Giorgio, Vincent si Petie, ba chiar si Dante,

care purta o bereta renascentista de culoare azurie.

īn birou nu era nimic de mīncare, masa urma sā fie servita mai tīrziu. Ca

de obicei, Don īi obliga pe toti sā se uite la fotografia lui Silvio si la cea din

ziua īn care fusesera botezati Cross si Dante, amīndouā asezate pe consola

semineului.

- Ce zi fericita! repeta de fiecare data Don.

Se asezara toti īn fotolii si pe canapele. Giorgio servi fiecaruia de baut, iar

Don īsi aprinse trabucul italienesc rāsucit si negru.

Cross le dadu un raport amanuntit: cum īi predase cele cinci milioane sena-

torului Wavven, apoi discutia avuta cu acesta, cuvīnt cu cuvīnt.

Se asternu o lunga tacere. Nici unul dintre cei de fata nu avea nevoie de

explicatiile lui Cross. Vincent si Petie pareau cei mai īngrijorati. Acum, ca-si

avea lantul lui de restaurante, Vincent era mai putin dispus sa riste. Desi

ramīnea seful oamenilor din Enclava Bronx, principala preocupare a lui Petie

era enormul lui trust de constructii. Nici unuia din ei nu-i convenea o asemenea

misiune īn acest punct al existentei lor.

- Dobitocul acela de senator e nebun de-a binelea, spuse Vincent.

Don i se adresa lui Cross:

- Esti sigur ca acesta e mesajul pe care ni-l transmite senatorul? Ca trebuie

sā-l asasinam pe seful statului, colegul lui la guvernarea tārii?

- Din cīte spune senatorul, nu fac parte din acelasi partid, preciza Giorgio

cu raceala.

- Senatorul nu s-ar implica niciodata, īi raspunse Cross lui Don. Nu a fācut

decīt sa prezinte faptele. Cred cā-si īnchipuie ca vom actiona pe aceasta baza.

Vorbi si Dante. Era entuziasmat de idee, de glorie, de profit.

- Dar am putea legaliza toata afacerea cu jocurile de noroc. Ar merita riscul.

Nici ca se poate o recompensa mai mare.

Don se īntoarse cātre Pippi.

- Tu ce parere ai, Martello al meu? īntreba el cu afectiune.

Pippi era vizibil suparat.

- Treaba nu se poate face si nici nu trebuie fācutā.

- Vere Pippi, i se adresa Dante pe un ton provocator, daca tu nu poti s-o

faci, eu pot.

Pippi īl privi dispretuitor.

 

308     MĂRIO PUZO

- Tu esti macelar, nu strateg. N-ai putea planui o astfel de operatiune nici

īntr-un milion de ani. Riscul e prea mare. Prea multa bataie de cap. Prea greu

de dus la īndeplinire. Din asa ceva nu scapi.

-  Bunicule, spuse arogant Dante, īncredinteaza-mi mie aceasta misiune.

Am s-o duc la bun sfīrsit.

Don i se adresa nepotului pe un ton plin de respect:

- Sīnt convins ca ai reusi, spuse el. Iar avantajele ar fi enorme. Dar Pippi

are dreptate. Consecintele ar putea fi dezastruoase pentru Familie. Omul poate

face greseli, dar nu o greseala fatala. Chiar daca am izbuti si ne-am atinge

scopul, fapta aceasta ne-ar apasa pentru totdeauna. E o crima mult prea mare.

īn plus, aici nu-i vorba de o situatie care ne pericliteaza existenta, ci doar de

un mijloc pentru a atinge un scop. Un scop care poate fi atins cu rabdare. Intre

timp avem o pozitie confortabila. Tu, Giorgio, īti ai sediul pe Wall Street

Vincent, tu ai restaurantele, iar tu Petie, trustul de constructii. Cross, tu

hotelul, iar noi doi, Pippi, sīntem bātrīni, ne putem retrage sa ne petrecem īn,

tihna anii care ne-au mai ramas. Nepoate Dante, trebuie sa ai rabdare, īntr-o z|

imperiul jocurilor de noroc īti va apartine, va fi mostenirea ta. Din acei;

moment va trebui sā-l stapīnesti fara ca asupra ta sa pluteasca umbra unei

mīrsavii. In concluzie... senatorul n-are decīt sa īnoate pe fundul oceanului. 1

Toti cei aflati īn īncapere se destinsera, īncordarea se risipi; cu exceptia lui

Dante, toti erau multumiti de hotarīre. Toata lumea era de acord cu blestemul

lui Don ca senatorul sa se īnece. Pentru ca īndraznise sā-i puna īntr-o dilema

periculoasa.

Numai Dante parea sa fie de alta parere.

- stii ca ai tupeu sa ma faci pe mine macelar? Dar tu cine-mi esti, Florence

Nightingale?

Vincent si Petie rīsera. Don clatina din cap dezaprobator.

-  īnca ceva, spuse Don Clericuzio. Cred ca pentru moment trebuie sa

pastram relatiile cu senatorul. Nu-i port pica pentru cele cinci milioane, dar

consider o insulta la adresa noastra faptul ca ne socoteste īn stare sā-l ucidem

pe presedintele tārii pentru a ne asigura o afacere. De asemenea, ce alte

interese īl preseaza? Ce foloase ar trage el dintr-un asemenea deznodamīnt?

īncearca sa ne manipuleze. Cross, cīnd vine la hotelul tau māreste-i contul. Fa

tot ce poti ca sa se distreze cīt mai bine. E un individ prea periculos ca sā ni-l

facem dusman.

Problema era rezolvata. Cross sovāia sa aducā īn discutie o alta chestiune

delicata. Pīna la urma, le relata īntīmplarea cu Lia Vazzi si Jim Losey.

- Ar putea exista un informator printre membrii Familiei, īncheie Cross.

- A fost operatiunea ta, te priveste personal, i se adresa cu raceala Dante.

ULTIMUL DON     309

Don clatina din cap hotarīt.

-  Nu poate exista nici un informator, spuse el. Detectivul a descoperit

jfltīmplator ceva si vrea o recompensa ca sa sisteze investigatiile. Giorgio,

ocupā-te tu de asta.

- Alte cincizeci de mii, mormai Giorgio cu acreala. Cross, a fost problema

ta. Va trebui sā dai tu banii, din īncasarile hotelului.

Don īsi aprinse din nou trabucul.

- Acum, ca sīntem toti aici, mai exista si alte probleme? Vincent, cum īti

merge afacerea cu restaurantele?

Trasaturile ca de granit ale lui Vincent se īmblīnzirā.

-  Urmeaza sā deschid īnca trei, raspunse el. Unul la Philly, unul la

Denver si un altul la New York. Categoria īntīi. Poti sā crezi, tata, cā pretul

unei portii de spaghete e saisprezece dolari? Cīnd le pregatesc acasa, cal-

culez costul la jumatate de dolar o farfurie. Oricīt ma straduiesc, nu-mi iese

mai mult de atīt. Am pus la socoteala pīna si pretul usturoiului. Pe urma,

perisoarele. Nu stiu de ce, dar restaurantele mele sīnt singurele localuri

italienesti de categoria īntīi care servesc perisoare, eu le vīnd cu opt dolari.

si nici nu sīnt prea mari. Pe mine ma costa optzeci de centi.

Ar fi tinut-o tot asa, dar Don īl īntrerupse. Se īntoarse catre Giorgio si

īntreba:

- Giorgio, dar la tine pe Wall Street cum merge?

-  Cīnd sus, cīnd jos, raspunse circumspect Giorgio. īnsa comisioanele pe

care le primim pentru tranzactii sīnt la fel de bune ca cele luate de camatarii de

pe strazi, daca ne intensificam suficient de mult activitatea. īn plus, noi nu

sīntem nevoiti sā batem strazile si nici nu riscam sa ajungem la īnchisoare. Ar

cam trebui sa renuntam la toate celelalte afaceri ale noastre, poate cu exceptia

jocurilor de noroc.

Lui Don īi facea placere sā primeasca astfel de vesti, tinea mult la succese-

le obtinute pe cale legala.

- Dar tu, Petie, continua el, cum te descurci cu trustul de constructii? Am

auzit cā mai deunazi ai avut necazuri...

Petie ridica din umeri.

- Am de lucru pīnā peste cap. Toata lumea īsi construieste cīte ceva, īn

Plus avem monopolul constructiilor rutiere. Toti oamenii mei sīnt pe statele

de plata ale Familiei si cīstigā bine. Dar acum o sāptāmīna pe cel mai mare

santier al meu a venit un dobitoc. Adusese cu el vreo suta de negrotei, cu tot

felul de lozinci despre drepturile cetateanului. L-am luat la mine īn birou,

unde s-a facut blīnd ca un mielusel. Mi-a declarat ca nu-mi cerea decīt sa

angajez zece la suta negri si sā-i dau lui spaga douazeci de mii.

 

310     MĂRIO PUZO

Dante nu se putu stapīni.

- Recrutezi soldati? chicoti el. Pentru Familia Clericuzio?

- Am īncercat sa gīndesc ca tata, continua Petie. De ce sa nu cīstige si ei0

pīine? Asa cā i-am dat dobitocului cele douazeci de mii si i-am spus ca vi

angaja cinci la suta din oamenii lui.

- Ai procedat bine, īl aproba Don. Ai evitat ca o problema minora sa se

transforme īntr-una majora. īn definitiv, cine e familia Clericuzio ca sa nu con-

tribuie la propasirea altor oameni si a civilizatiei īn sine?

- Eu l-as fi lichidat pe negrotei, mīrīi Dante. Acum va veni din nou si va

pretinde mai mult.

- Iar noi īi vom da mai mult, replica Don. Atīta timp cīt se arata rezonabil.

Se īntoarse catre Pippi si īntreba: Dar tu ce necazuri ai?

- Nici unul, raspunse Pippi. Atīta doar ca Familia aproape a renuntat la

operatiuni, asa cā sīnt somer.

- Norocul tau, replica Don. Te-ai spetit destul. Ai scapat din multe primej-

dii, acum traieste-ti īn tihna batrīnetea.

Dante nu mai astepta sa fie īntrebat.

- Eu sīnt īn aceeasi situatie, īi spuse el lui Don. si sīnt prea tīnār ca sa ies

la pensie.

- Joaca golf, asa cum fac Brugliones, īl sfatui cu raceala Don. Fii linistit,

viata ofera īntotdeauna munca si probleme. īntre timp, ai rabdare. Ma temf

va sosi si vremea ta. Asa cum va sosi si a mea.

Capitolul 14

īn dimineata īnmormīntārii lui Eli Marrion, Bobby Bantz urla la Skippy

Deere.

- E o ticneala, aici e buba īn cinematografie! Cum mama dracului ai lasat

sa se īntīmple asa ceva?

Flutura prin fata ochilor lui Deere un teanc de pagini prinse cu agrafe.

Deere se uita la ele. Era schema de deplasare pentru un film care se turna

la Roma.

- Da, si ce-i cu asta? īntreba el.

Bantz spumega de furie.

- Toti cei care joaca īn film au rezervare la clasa īntīi īn avionul de Roma...

echipa de filmare, rolurile secundare, cele episodice, trepadusii, studentii prac-

ticanti. Cu o singura exceptie. stii cine? Contabilul trimis de studio la Roma

ca sa verifice cheltuielile. E singurul care a facut economii.

- Bun, si ce-i cu asta? repeta Deere.

Bantz īsi dadu frīu liber furiei.

- īn plus, bugetul filmului mai include o scoala pentru copiii tuturor celor

care lucreaza la film. La care se adauga īnchirierea unui iaht pe doua

saptamīni. Tocmai am terminat de citit cu atentie scenariul. Exista doisprezece

actori si actrite care apar īn film poate douā-trei minute. Iahtul e īnchiriat pen-

tru doua zile de filmari. Explica-mi si mie cum de-ai aprobat asa ceva.

Skippy Deere īi zīmbi larg.

- Desigur, raspunse el. Regizorul filmului e Lorenzo Tallufo. El a insistat

ca oamenii sa calatoreasca la clasa īntīi. Rolurile secundare si cele episodice

au fost trecute īn scenariu, fiindca interpretii se culca cu actorii principali,

iahtul a fost īnchiriat pe doua saptamīni, deoarece Lorenzo vrea sa mearga la

Estivalul de film de la Cannes.

- Tu esti producatorul, discuta cu Lorenzo, īi ceru Bantz.

 

312     MĂRIO PUZO

- Nu eu, preciza Deere. Lorenzo a facut patru filme cu īncasari de o suta

de milioane de dolari si are doua Premii Oscar. Eu am sā-l pup īn fund cīnd am

sā-i dau mīna ca sa urce pe iaht. Vorbeste tu cu el.

Bantz nu raspunse. In ierarhia industriei filmului, directorul de studio era

cea mai īnalta functie. Producatorul era cel care asambla toate elementele, care

supraveghea bugetul si dezvoltarea scenariului. īn realitate, dupa īnceperea

filmarilor ultimul cuvīnt apartinea regizorului. Mai ales daca avea la activ s

alte filme de succes.

Bantz clatina din cap.

- Nu pot vorbi cu Lorenzo, nu acum cīnd nu-l mai am pe Eli ca sa mā

sustinā. Lorenzo o sa ma trimita la dracu', si atunci pierdem filmul.

- Pe drept cuvīnt, īntari Deere. Ce naiba, Lorenzo subtilizeaza de fiecare data

cīte cinci milioane la un film. Toti fac asa. Acum calmeazā-te, ca sa putem merge

la īnmormīntare.

Dar Bantz studia alta factura de cheltuieli.

- La filmul tau, continua el, exista o factura de cinci sute de mii de dolari

pentru hrana chinezeasca la pachet. Nimeni, nimeni, nici macar nevastā-mea,

nu poate cheltui jumatate de milion pe mīncare chinezeasca. Frantuzeasca,

poate. Dar chinezeasca? si la pachet?

Skippy Deere trebuia sa gaseasca repede o justificare. De data aceasta,

Bobby īl prinsese cu mīta īn sac.

-  E un restaurant japonez la care se serveste sushi. E cea mai scumpa

mīncare din lume.

Bantz se linisti ca prin farmec. Lumea se plīngea īntotdeauna de sushi.

Directorul unui studio cu care se afla īn concurenta īi spusese ca invitase un

investitor japonez sa ia cina īntr-un restaurant specializat īn sushi. "Doua per-

soane, o mie de dolari pentru douazeci de capete de peste amārīte!" exclamase

el. Bantz fusese impresionat.

- Bine, i se adresa el lui Skippy Deere, dar trebuie sa mai reduci din chel-

tuieli. La urmatorul film īncearca sa iei mai multi studenti practicanti.

Studentii lucrau gratis.

Inmormīntarea lui Eli Marrion la Hollywood era un eveniment mai impor-

tant chiar decīt cea a unei mari vedete a ecranului. Eli fusese respectat de direc-

torii de studiouri, de producatori, de impresari, respectat si uneori iubit chiar de

marile vedete, de regizori si de scenaristi. Aceste sentimente fusesera inspirate

de manierele lui si de covīrsitoarea inteligenta cu care rezolvase multe probleme

din lumea filmului. Totodata avusese reputatia de om corect, īn limite rezonabile.

īn ultimii ani devenise un ascet, nu facuse abuz de putere si nici nu pretin-

sese favorurile sexuale ale actritelor de mīna a doua. De asemenea, LoddStone

ULTIMUL DON     313

realizase mai multe filme mari decīt oricare alt studio, or nimic nu era mai

^portant īn ochii unor oameni de film.

Presedintele Statelor Unite īsi trimise seful de cabinet sa tina o scurta

locutiune. Din partea Frantei venise ministrul culturii, desi acesta era un

adversar al productiilor hollywoodiene. Vaticanul trimisese un reprezentant al

papei, un tīnar cardinal, destul de frumos ca sa primeasca oferte de roluri

episodice. Ca prin farmec aparuse si un grup de directori japonezi. Cei mai

importanti presedinti de corporatii cinematografice din Olanda, Germania,

Italia si Suedia venisera sa prezinte omagiile lor lui Eli Marrion.

īncepura discursurile. īntīi vorbi un celebru actor, apoi o cunoscuta actrita,

dupa ea un regizor de categoria A; vorbi chiar si un scenarist, Benny Sly. Urma

discursul sefului de cabinet al presedintelui Statelor Unite. īn continuare, ca

ceremonia sa nu para prea pompoasa, doi mari comici ai ecranului facura

glume despre puterea si competenta īn afaceri a lui Eli Marrion. īn final, vor-

bira Bobby Bantz, fiul lui Eli, Kevin si fiica lui, Dora.

Fiica lui Eli Marrion, Dora, tinu discursul cel mai poetic, scris de Benny

Sly. Un discurs elocvent, spiritual, care scotea īn evidenta calitatile si

realizarile lui Eli Marrion, pe un ton ce īmbina respectul si umorul.

- Mi-am iubit tatal mai mult decīt pe oricare alt barbat din viata mea, dar

stat bucuroasa ca nu am fost niciodata īn situatia de a negocia cu el, spuse fata.

Nu a trebuit sa tratez decīt cu Bobby Bantz, pe el am reusit sa-l duc de nas.

Asistenta rīse, apoi veni rīndul lui Bobby Bantz. īn adīncul sufletului īl

deranjase gluma Dorei.

- Am petrecut treizeci de ani ca sa ridic Studiourile LoddStone īmpreuna

cu Eli Marrion, declara el. A fost omul cel mai inteligent si mai cumsecade pe

care l-am cunoscut vreodata. īn subordinea lui, acesti treizeci de ani de munca

au fost cei mai fericiti pe care i-am trait. Voi continua sa-i duc mai departe ide-

alurile. Mi-a aratat īncredere lāsīndu-mā īn locul lui pentru urmatorii cinci ani

si nu-l voi dezamagi. Nu pot spera sa egalez realizarile lui Eli. El a daruit vise

miliardelor de oameni din īntreaga lume. si-a īmpartit averea si iubirea cu

familia si cu tot poporul american. A fost cu adevarat "un magnetit".

Cei veniti sa asiste la īnmormīntare stiau ca Bobby Bantz īsi scrisese sin-

gur discursul, pentru ca transmisese un mesaj important īntregii cine-

matografii. Timp de cinci ani el avea sa fie īn fruntea Studiourilor LoddStone

5i dorea sa i se acorde acelasi respect de care se bucurase Eli Marrion. Bobby

°antz nu mai era Omul Numarul Doi, acum devenise Numarul Unu.

La doua zile dupa īnmormīntare Bantz īl chema pe Skippy Deere la studio

sl~i oferi postul de sef de productie, detinut pīna atunci de el. Acum preluase de

'a Marrion functia de presedinte. Avantajele oferite lui Deere erau irezistibile.

 

314     MĂRIO PUZO

Deere urma sa primeasca o parte din profitul realizat de fiecare film facut de

studio. Avea libertatea sa aprobe orice productie cinematografica cu un buge,

sub treizeci de milioane. Putea fuziona cu studioul īn calitate de companie inde.

pendentā, al carei director īl putea numi el īnsusi.

Skippy Deere era uluit de generozitatea ofertei. O traduse ca pe un semn

de nesiguranta din partea lui Bantz. Bantz se stia vulnerabil īn domeniul cre-

ativitatii si conta pe Deere sa-i acopere spatele.

Deere accepta oferta si o numi pe Claudia De Lena director al companiei

sale de productie. Nu numai pentru spiritul ei creator, nu numai pentru cā

īntelegea ce īnseamna sa faci un film, ci pentru cā o stia prea cinstita ca sa-i

submineze autoritatea. Cu Claudia, nu mai era nevoit sa-si fereasca spatele. īn

plus - si nu era putin lucru īn meseria lor - īi placea īntotdeauna compania ei,

buna ei dispozitie. Iar relatia lor sexuala era de mult de domeniul trecutului.

Deere era īn culmea fericirii, gīndindu-se cīt de bogati vor fi cu totii. Era

suficient de vechi īn meserie ca sa stie ca pīnā si celebritatile ajungeau une-

ori sa-si traiasca bātrīnetea aproape īn saracie. Deere era deja foarte bogat,

dar considera ca exista zece niveluri de bogatie, el gasindu-se abia la primul.

Fara īndoiala, ar fi putut trai īn lux pīna la sfīrsitul zilelor, dar nu-si putea

permite un avion personal, nici patru locuinte cu personalul aferent. Nu-si

putea permite un harem. Nu-si putea permite sa fie un jucator īnveterat.

Nu-si putea permite alte cinci divorturi. Nu-si putea permite sa tina o suta de

servitori. Nu-si putea permite nici macar sa-si finanteze la nesfīrsit propriile

filme. si nu-si putea permite o valoroasa colectie de arta, un tablou celebru

de Monet sau de Picasso, cum īsi cumparase Eli. Acum īnsa, avea sanse ca

īntr-o buna zi sa se ridice pīna la treapta a cincea. Trebuia sa munceasca din

greu, sa dea dovada de multa inteligenta si, mai presus de orice, sā-l observe

pe Bantz cu mare atentie.

Bantz īi descrise planurile sale si Deere ramase surprins cīt erau de

īndraznete. Se vedea limpede cā Bantz era decis sa-si ocupe locul īn lumea

puterii.

Pentru īnceput, intentiona sa īncheie un contract cu Melo Stuart, prin care

acesta sā acorde Studiourilor LoddStone īntīietatea asupra tuturor talentelor

reprezentate de agentia lui de impresariat.

- Asta se rezolva, īl asigura Deere. Am sā-i dau a īntelege ca are rnīn*

libera pentru proiectele lui favorite.

-  Mā intereseaza īn mod deosebit s-o avem pe Athena Aquitane &

urmatorul film, spuse Bobby Bantz.

ULTIMUL DON     315

"Aha", īsi spuse Deere. Acum, ca Bantz conducea Studioul LoddStone,

spera ca Athena sā-i cada la pat. Deere se gīndi cā, īn calitate de sef de

productie, avea si el dreptul sa faca o īncercare.

-  Am sā-i spun Claudiei sā īnceapa deja lucrul la un proiect pentru ea,

anunta Deere.

- Excelent, se bucura Bantz. Ţine minte, eu am stiut īntotdeauna ce ar fi

vrut sā facā Eli, dar n-a reusit pentru ca era prea īngaduitor. Ne vom desco-

torosi de companiile de productie conduse de Dora si de Kevin. īntotdeauna

merg īn pierdere si, īn plus, nu-i vreau īn studioul meu.

- īn problema asta trebuie sā fii foarte atent, īl sfatui Deere. Dora si Kevin

detin actiuni īn companie.

Bantz rīnji.

- Da, dar Eli mi-a dat pe mīna studioul vreme de cinci ani. Asa cā tu vei fi

tapul ispasitor. Vei refuza sā le aprobi proiectele. Presupun ca dupa un an sau

doi amīndoi vor pleca scīrbiti, dīnd vina pe tine. Asta a fost stratagema lui Eli.

Eu eram tapul lui ispasitor.

-  Cred ca o sa ai de furca pīnā sā-i faci sa plece, īsi dadu cu parerea

Deere. Studioul e pentru ei a doua casa, au crescut aici.

-  Eu īncerc, spuse Bantz. īnca ceva. īn noaptea dinaintea mortii Eli a

acceptat sa-i dea lui Ernest Vail o parte din profitul brut, platindu-i un avans,

pentru toate filmele pe care le-am turnat dupa romanul lui idiot. Eli s-a īnvoit

numai pentru cā Molly Flanders si Claudia au facut presiuni asupra lui pe patul

de moarte, lucru foarte urīt din partea lor. Am anuntat-o īn scris pe Molly cā

nu am nici o obligatie, legala sau morala, sa respect acea promisiune.

Deere chibzui asupra celor auzite.

- Vail nu se va sinucide, dar īn urmatorii cinci ani ar putea muri de moarte

buna. Ar trebui sā ne luam masuri de precautie si pentru aceasta eventualitate.

- Nu, rāspunse Bantz. Eli si cu mine ne-am consultat avocatii, care ne-au

spus cā Molly va pierde cauza īn instanta. Voi negocia o suma, dar nu din

profitul brut. Asta īnseamna sa ne ia si pielea de pe noi.

- Ei, si Molly ti-a raspuns? īntreba Deere.

-  Da, obisnuita scrisoare avocateasca, plina de tīmpenii, explica Bantz.

I-am spus sā se duca īn ma-sa. Bantz ridica receptorul si-i telefona psihanalis-

'ului sau. Sotia lui īl sfatuia de ani de zile sā urmeze sedinte de psihoterapie,

ca sa se facā mai agreabil. Voiam sā confirm programarea pentru ora patru

dupa-amiaza, vorbi Bantz īn receptor. Da, despre scenariu discutam sāptāmīna

viitoare.

Puse receptorul īn furca si-i zīmbi viclean lui Deere.

 

316     MĂRIO PUZO

Deere stia ca Bantz avea īntīlnire cu Falene Fant īn vila de linga hotelul

Beverly, proprietate a studioului. Deci psihiatrul lui Bobby era doaiiM

acoperire, īntrucīt studioul optase pentru un scenariu original al medicului

despre un psihiatru ucigas īn serie. Gluma era ca Deere citise scenariul si con-

sidera ca din el se putea face un film destul de bun, fara cheltuieli prea mari,

desi Bantz nu dadea doi bani pe el. Deere urma sa realizeze filmul, iar Bantz

credea ca Skippy īi face, de fapt, o favoare.

īn continuare Bantz si Deere discutara despre motivele pentru care timpul

petrecut cu Falene Fant īi facea atīt de fericiti. Amīndoi erau de acord ca era o

copilarie din partea unor persoane importante ca ei. Dar, īn acelasi timp,

recunosteau ca a face sex cu Falene era foarte placut, pentru ca fata ert

amuzanta si nu le crea nici un fel de obligatii. Desigur, existau obligatii

implicite, dar Falene avea talent si, la momentul potrivit, urma sa i se acorde

o sansa.

- Ceea ce ma nelinisteste e faptul ca, daca va deveni o actrita relativ cunos-

cuta, distractia noastra ar putea lua sfīrsit, spuse Bantz.

- Mda, īncuviinta Deere. Asa reactioneaza talentele. Dar ce dracu', īn acest

caz ne va aduce o gramada de bani.

Amīndoi verificara planul de productie si lansare de filme. Messalina urma

sa fie terminat īn doua luni, devenind "locomotiva" perioadei de Craciun. Mai

aveau īn lucru o continuare la romanul lui Vail, programat sa aiba premiera īn

urmatoarele doua sāptāmīni. Aceste doua productii ale Studiourilor LoddStone

puteau aduce īn total un miliard de dolari din īncasarile realizate īn īntreaga

lume, inclusiv din videocasete. Bantz avea sa primeasca o bonificatie de

douazeci de milioane de dolari. Deere, probabil cinci milioane. Bobby urma sa

fie salutat drept un geniu īnca din primul sau an de activitate ca succesor al lui

Marrion. Lumea īl va recunoaste drept Numarul Unu.

- Pacat ca trebuie sa-i platim lui Cross cincisprezece la suta din profitul

brut rotunjit la Messalina. De ce nu-i dam īnapoi banii cu dobīnda? Daca nu-i

convine, n-are decīt sa ne dea īn judecata. E clar cā-l deranjeaza ideea de a

ajunge la tribunal.

- Nu umbla zvonul ca ar fi mafiot? īntreba Bantz.

"Mare canalie", gīndi Deere.

- īl cunosc pe Cross, raspunse el cu voce tare. Nu-i un tip violent. Daca ar fi

fost un om periculos, sora lui, Claudia, m-ar fi avertizat. Singura care ma neli-

nisteste e Molly Flanders. Escrocam simultan doi dintre clientii ei.

- Foarte bine, spuse Bobby. Doamne, dar stiu ca azi am lucrat bine. Am

economisit douazeci de milioane de la Ernest si poate zece de la De Lena. Asa

ne ies si primele. Vom fi niste eroi.

ULTIMUL DON     317

- Da, īncuviinta Deere. Se uita la ceas. Vezi cā-i aproape ora patru. N-ar

trebui sa pleci la īntīlnirea cu Falene?

īn acel moment, usa de la biroul lui Bobby Bantz se izbi de perete si īn prag

se ivi Molly Flanders. Era īn uniforma de lupta: pantaloni, jacheta si bluza alba

de matase. Purta tocuri joase. Tenul ei frumos era stacojiu de furie. Avea lacrimi

jn ochi, si totusi niciodata nu aratase mai frumoasa. Tonul ei avea o veselie

rautacioasa.

- Bravo, javre ce sīnteti! Ernest Vail e mort! Am procura din partea lui sa

va interzic sa difuzati ultima continuare la cartea pe care a scris-o. Acum,

idiotilor, aveti de gīnd sa stati jos ca sa cadem la īnvoiala?

Ernest Vail stia ca, īn cazul sinuciderii, marea sa problema era cum sa evite

violenta. Era mult prea las ca sa apeleze la metodele cele mai rāspīndite.

Armele de foc īl speriau, cutitele si otravurile erau prea directe si nu foarte si-

gure. Cuptorul cu gazul deschis sau moartea īn masina prin asfixie cu monox-

id de carbon nu ofereau nici ele garantie. Taierea venelor de la mina īnsemna

sīnge. Nu, voia sa moara īntr-un fel placut, rapid, sigur, astfel ca trupul sa-i

rāmīnā neatins si demn.

Ernest se mīndrea ca luase o decizie rationala, care avea sa fie īn avantajul

tuturor, cu exceptia Studiourilor LoddStone. Era, pur si simplu, o chestiune de

cīstig financiar personal si de satisfacere a orgoliului ranit. Avea sa-si recapete

controlul asupra propriei vieti: ideea īi stīrnea rīsul. īnca o dovada ca ramasese

īn toate mintile: īsi pastrase simtul umorului.

Sa se piarda īn largul oceanului prea era "ca la cinematograf, sa se arunce

īn fata autobuzului, prea dureros si oarecum umilitor, ca si cum ar fi fost un

amarīt de vagabond. Pentru scurt timp īi retinu atentia o varianta. Tableta de

somnifer, care nu mai era la moda, supozitorul pe care īl introduceai īn rect.

Dar si aceasta metoda era lipsita de demnitate si nu absolut sigura.

Ernest le respinse pe toate, continuīnd sa caute ceva care sā-i aduca un

sfīrsit sigur si fericit. Cautarea īi ridica atīt de mult moralul, īncīt aproape

renunta la idee. Acelasi efect īl avea si scrierea unor ciorne pentru scrisori de

adio. Voia sa-si foloseasca īntregul talent, fara sa para cā-si plīnge singur

de mila sau cā-i acuza pe altii. Mai presus de orice, dorea ca sinuciderea lui sa

fie recunoscuta ca un gest absolut rational, nu ca un act de lasitate.

īncepu prin a scrie un bilet catre prima sotie, pe care o considera singura

hi iubire adevarata. Se stradui ca īntīia propozitie sa fie obiectiva si practica.

"De īndata ce gasesti acest bilet, ia legatura cu avocata mea, Molly

Flanders. īti va da o veste importanta. Va multumesc, tie si copiilor, pentru anii

^ulti si fericiti pe care mi i-ati oferit. Nu vreau sa credeti ca gestul meu e un

 

318     MĂRIO PUZO

repros la adresa voastra. Ne plictisisem unul de celalalt īnca īnainte de a uc

desparti. Te rog sa nu-ti īnchipui ca gestul meu e motivat de o minte bolnav^

sau de nefericire. E un gest complet rational, dupā cum īti va explica avocata

mea. Spune-le copiilor ca īi iubesc."

Ernest īmpinse foaia deoparte. Mai avea nevoie de o multime de retusuri.

Scrise cīte o scrisoare pentru a doua si a treia sotie, pe un ton care pīnā si lui īi

parea rece, anuntīndu-le ca le lasase mici parti din averea lui; le multumi pentru

fericirea pe care i-o daruisera si le asigura ca nu purtau nici o vina pentru gestul

lui. Dupā toate aparentele, nu era īntr-o stare de spirit prea afectuoasa. Asadar, īi

scrise lui Bobby Bantz un scurt bilet, compus doar din cīteva cuvinte: "Du-te-n

mā-ta!"

Apoi īi scrise lui Molly Flanders un mesaj cu urmatorul continut: "īnvata-i

minte pe ticalosi!"

Lui Cross De Lena īi scrise: "īn sfīrsit, am facut ce trebuie." Ghicise dispretul

lui De Lena fata de tergiversarea lui.

īn final, īsi deschise inima si-i scrise Claudiei:

"Tu mi-ai oferit cea mai frumoasa perioada din viata mea si nici mācar n-

am fost casatoriti. Cum īti explici asta? si cum se īntīmpla cā tot ce ai facut tu

īn viata a fost bine si tot ce am facut eu a fost gresit? Pīnā īn acest moment. Te

rog sa uiti ce ti-am spus despre felul tau de a scrie si criticile la adresa muncii

tale, a fost numai invidia unui batrīn romancier, la fel de demodat ca un fierar.

īti multumesc ca ai luptat pentru drepturile mele, desi pīnā la urma fārā rezul-

tat. Te iubesc pentru faptul cā ai īncercat."

Puse una peste alta scrisorile asternute pe hīrtie galbena. Sunau īngrozitor,

dar avea de gīnd sā le rescrie. Rescrierea era īntotdeauna marele secret.

Dar, concepīnd scrisorile, īsi trezise la viata subconstientul. īn cele din

urma, īi veni īn minte metoda perfecta de a se sinucide.

Kenneth Kaldone era cel mai mare dentist de la Hollywood, la fel de ren-

umit ca orice megastar īn acea societate nu prea numeroasa. Era extrem de pri-

ceput īn meserie, amuzant si īndraznet īn viata sa particulara. Detesta

portretele īn literatura si filmele despre dentisti, socotindu-le teribil de

burgheze, asa ca facea totul pentru a dovedi contrariul.

Era fermecator prin modul lui de a se īmbraca si de a vorbi, luxosul sau

cabinet stomatologic avea un raft cu o suta dintre cele mai bune reviste publi-

cate īn America si Anglia. Exista si un raft mai mic cu reviste īn limbi straine!

germana, italiana, franceza si chiar rusa.

Pe peretii salii de asteptare erau agatate tablouri moderne de cea mai buna

calitate, iar cīnd intrai īn labirintul salilor de tratament, coridoarele erau

ULTIMUL DON     319

juipodobite de fotografiile cu autograf ale unora dintre cei mai mari actori ai

flollywoodului. Pacientii lui.

Era īntotdeauna de o veselie debordanta si usor efeminat, īntr-un fel oare-

cum derutant. īi placeau femeile, dar nu accepta īn ruptul capului ca un

barbat sā-si lege viata de o femeie. Nu acorda sexului mai multa importanta

decīt unei cine bune, unui vin de calitate sau unei muzici frumoase.

Singurul lucru īn care credea Kenneth era arta stomatologica. īn meseria

lui era un artist, la curent cu toate progresele din tehnica si cosmetica dentara.

Refuza sā confectioneze punti mobile clientilor sāi, insista sa le facā implan-

turi de otel pe care puteau fi atasati dinti permanenti. Ţinea comunicari la

congrese de stomatologie, era o asemenea autoritate īn materie, īncīt fusese

solicitat sā trateze dintii unui vlastar al familiei regale din Monaco.

Nici un pacient al lui Kenneth Kaldone nu trebuia sa-si puna noaptea dan-

tura īntr-un pahar cu apā. Nici un pacient al lui nu trebuia sā īndure dureri pe

sofisticatul scaun stomatologic. Kenneth folosea cu generozitate medica-

mentele, īndeosebi "aerul dulce", o combinatie de protoxid de azot si oxigen,

inhalat de pacient printr-o masca de cauciuc si care amortea complet nervii,

cufundīnd pacientul īntr-o stare de semi-constientā aproape la fel de placuta ca

si cea creata de opiu.

Ernest si Kenneth se īmprietenisera īnca de la prima vizita a lui Vail la

Hollywood, cu aproape douazeci de ani īn urma. Ernest suferise o cumplita

durere de dinti īn timpul cinei oferite de un producator, care īncerca sa-i

cumpere drepturile de ecranizare pentru una dintre cartile lui. Producatorul īi

telefonase lui Kenneth la miezul noptii si stomatologul se dusese val-vīrtej la

petrecere si īl transportase pe Ernest cu masina la cabinetul sāu, ca sa-i trateze

dintele infectat. Apoi īl condusese la hotel, rugīndu-l sā se prezinte la cabinet

a doua zi.

Mai tīrziu Ernest īi spusese producatorului ca, probabil, se bucura de multa

influenta din moment ce-l facuse pe stomatolog sā vina la el acasa īn toiul

noptii. Producatorul īi raspunsese ca asa era Kenneth Kaldone. īn ochii lui, un

om cu dureri de dinti nu se deosebea de unul care se īneaca, adicā trebuia sal-

vat. Kaldone citise toate cartile lui Ernest si-i admira creatia.

A doua zi Ernest se dusese la cabinetul lui Kenneth, arātīndu-se nespus de

recunoscator. Kenneth ridicase mīna, cerīndu-i sā taca, si-i spusese:

- Eu īnca nu m-am achitat pentru placerea oferita de cartile dumitale.

^cum da-mi voie sa-ti povestesc despre implanturile de otel.

īi tinuse o lunga prelegere, argumentīnd cā dantura trebuia īngrijita īnca de

'Oarte timpuriu. īi spusese lui Ernest cā īn curīnd avea sā-si piarda alti cītiva

 

320     MĂRIO PUZO

dinti, iar implanturile de otel īl scuteau de grija de a-si tine noaptea dara

pahar.

- Am sa mā mai gīndesc, raspunsese Ernest.

- Nu, refuzase Kenneth. Nu pot trata un pacient care nu-mi īmpartaseste

parerea īn privinta muncii mele.

Ernest rīsese.

- Noroc ca nu esti romancier, spusese el. S-a facut.

Devenisera prieteni. Vail īl invita la masa de fiecare data cīnd venea la

Hollywood, ba uneori chiar facea o calatorie la Los Angeles anume pentru

a fi tratat cu "aer dulce". Kenneth analiza cu multa perspicacitate cartile lui

Ernest si se pricepea la literatura aproape la fel de bine ca la stomatologie.

Lui Ernest īi placea aerul dulce. Niciodata nu simtea durerea si unele dintre

cele mai grozave idei īi veneau tocmai cīnd se afla īn stare de semiconstientā. īn

urmatorii cītiva ani, īntre el si Kenneth se legase o prietenie atīt de strīnsā, īncīt

Ernest se lasase convins sa-si faca o noua dantura cu implanturi de otel, pe care

s-o duca cu el īn mormīnt.

Dar principalul interes al lui Ernest fata de Kenneth era sā si-l ia ca model

pentru un personaj de roman. Ernest nutrise īntotdeauna convingerea ca īn

fiecare fiinta omeneasca exista o singura perversitate socanta. Kenneth si-o

dezvaluise pe a lui, aceasta fiind de natura sexuala, dar nu īn obisnuitul stil

pornografic.

īntotdeauna conversau cīteva minute pīna sā īnceapa tratamentul, īnainte

ca dentistul sā-i administreze lui Ernest "aer dulce". Kenneth īi povestise ca

prietena lui de suflet facea sex si cu cīinele ei, un urias ciobanesc german.

Ernest, care tocmai īncepea sā simta efectul inhalatiei, īsi scosese masca de

cauciuc si īntrebase fara sa se gīndeasca:

- Adica te culci cu o femeie care face amor cu cīinele? Chestia asta nu te

pune pe gīnduri?

Se referise la complicatiile psihologice si de natura medicala.

Kenneth nu sesizase sensul īntrebarii.

- De ce sā mā punā pe gīnduri? replicase el. Cīinele nu-i un rival.

īn primul moment, Ernest īsi īnchipuise ca glumeste. Apoi īsi daduse

seama ca Kenneth vorbise serios. Ernest īsi pusese din nou masca pe fata si se

cufundase īn starea de somnolenta creata de amestecul de protoxid de azot si

oxigen; mintea lui, stimulata ca de obicei, facuse o analiza completa a persona-

litatii dentistului.

Kenneth nu concepea iubirea ca pe un exercitiu spiritual. Scopul primor-

dial era placerea, pentru care era nevoie de o dexteritate similara cu priceperea

ULTIMUL DON     321

jui de a amorti durerea. Trupul trebuia controlat īn timp ce te bucurai de place-

rile lui.

īn seara aceea luasera cina īmpreuna si, īn linii mari, Kenneth īi confirmase

analiza.

- Sexul e mai bun decīt protoxidul de azot, īi spusese Kenneth. Dar, ca si

īn cazul protoxidului, trebuie ca amestecul sa contina cel putin treizeci la suta

oxigen. īi aruncase lui Ernest o privire sireatā. Ernest, tare īti mai place aerul

dulce. Ţie īti administrez concentratie maxima, saptezeci la suta, si vad ca

suporti bine.

- E riscant? īntrebase Ernest.

- Nu chiar, raspunsese Kenneth. Numai sa nu tii masca zile la rīnd, si poate

nici atunci. Bineīnteles ca protoxidul de azot pur te-ar putea ucide īn cincispre-

zece sau treizeci de minute. De fapt, cam o data pe luna organizez o mica

petrecere īn cabinetul meu, cu "oameni frumosi", alesi pe sprinceana. Toti sīnt

pacientii mei si le cunosc reactiile. Toti sīnt sanatosi. Protoxidul de azot īi

excita. N-ai simtit excitatie sexuala īn timp ce te gaseai sub efectul gazului?

Ernest rīse.

- Cīnd trece pe līnga mine una dintre tehnicienele tale, īmi vine s-o ciupesc

de fund.

- Sīnt convins ca te-ar ierta, īl asigurase cu un umor siret dentistul. Ce-ai

zice sa vii si tu la cabinet mīine la miezul noptii? E o distractie pe cinste.

Observa expresia scandalizata de pe chipul lui Ernest si adauga: Protoxidul de

azot nu-i cocaina. Cocaina face femeile sa se simta neputincioase. Protoxidul

le ajuta sa se dezlantuie. Tu vino ca la un cocteil oarecare. Nu esti obligat sa

participi cu nimic.

"Oare vin si cīini?" gīndise rautacios Ernest. Apoi fagaduise ca va fi acolo,

īsi gasise o justificare, spunīndu-si ca nu facea decīt sa se documenteze pentru

un roman.

La petrecere nu se distrase si nici nu participase propriu-zis. Adevarul era ca

protoxidul de azot īi stimula spiritul, nu instinctul sexual, ca si cum ar fi fost

o licoare sacra, folosita numai pentru adorarea unui Dumnezeu īndurator.

Acuplarea invitatilor era atīt de animalica, īncīt pentru prima oara īntelesese

indiferenta lui Kenneth fata de relatia amantei lui cu ciobanescul ei german.

Actul sexual era atīt de lipsit de continut uman, īncīt devenea plictisitor.

Kenneth nu participa personal, era prea ocupat sa actioneze gazul.

Acum īnsa, dupa atītia ani, Ernest īsi dadu seama ca gasise un mod de a-si

lua viata. Avea sa fie la fel ca o interventie stomatologica fara dureri. Nu va

 

322     MĂRIO PUZO

suferi, nu va fi desfigurat, nu-i va fi frica. Va pluti dinspre aceasta lume spre

cealalta, īntr-un nor de gīnduri frumoase. Sau, cum suna zicala, va muri fericit.

Problema era cum sa patrunda noaptea īn cabinetul lui Kenneth si cum sā

afle modul de functionare al aparatului...

Fixa o programare la Kenneth pentru un control. īn timp ce Kenneth īi stu-

dia radiografiile, Ernest īi spuse ca īn noul sau roman aparea un medic stoma-

tolog si-l ruga sa-i arate cum functiona aerul dulce.

Kenneth era un pedagog īnnascut, asa cā-i arata cum se actionau butoanele

pentru rezervorul de protoxid de azot si pentru cel de oxigen, repetīndu-i pro-

portiile si explicīndu-i neobosit.

- Dar nu-i totusi riscant? īntreba Ernest. Daca te-ai īmbata si ai īncurca

butoanele? M-ai putea ucide.

- Nu, aparatul are reglare automata, asa ca īntotdeauna primesti cel putin

treizeci la suta oxigen, īi raspunse Kenneth.

Ernest sovai o clipa, īncercīnd sa simuleze nedumerirea.

- Sa stii ca mi-a placut petrecerea ta cu ani īn urma. Am o prietena care

face pe timida. As avea nevoie de un mic ajutor. Mi-ai putea īmprumuta cheia

de la cabinetul tau, ca s-o aduc aici īntr-o seara? Protoxidul īi va īndeparta

retinerile.

Kenneth studia cu atentie radiografiile.

- Ai o dantura excelenta, declara el. Zau ca sīnt un mare stomatolog.

- Cum ramīne cu cheia? insista Ernest.

- E frumoasa? īntreba Kenneth. Anunta-ma cīnd vii si am sa fiu aici, ca sa

umblu la butoane.

- Nu, nu, protesta Ernest. Tipa nu se drogheaza. Daca ai fi de fata, ar refuza

si protoxidul. Facu o pauza. E oarecum de moda veche.

- Nu zāu! exclama Kenneth, privindu-l drept īn ochi pe Ernest. Apoi spuse:

Ma īntorc imediat. Iesi din cabinet. Se īntoarse cu o cheie īn mīnā. Du-te cu ea

la o lācatuserie si fa-ti o dublura, īl īndemna Kenneth. Spune-le neaparat cine

esti. Pe urma vino īnapoi si lasā-mi cheia.

Ernest era surprins.

- Dar nu-mi trebuie chiar imediat.

Kenneth puse radiografiile deoparte si se īntoarse catre Ernest. De cīnd se

cunosteau, era una dintre rarele ocazii cīnd chipul dentistului nu mai pastra

nici urma de veselie.

- Cīnd politia te va gasi mort pe scaunul meu, spuse Kenneth, nu vreau

sa fiu implicat īn nici un fel. Nu vreau sa-mi periclitez prestigiul profesional

si nici sa-mi pierd pacientii. Politia va gasi dublura, apoi atelierul cartH

ULTIMUL DON     323

executat-o. Vor presupune cā mi-ai furat cheia. Banuiesc ca vei lāsa si o

scrisoare.

Ernest rāmase naucit, apoi īl coplesi rusinea. Nu se gīndise cā īi facea un

rau lui Kenneth. Kenneth īl privea cu un surīs plin de repros, īn care se ghicea

o unda de tristete. Ernest luā cheia de la Kenneth si, īntr-o rara efuziune senti-

mentala, īl strīnse timid īn brate.

- Deci īntelegi, spuse el. Nu mi-am pierdut mintile de tot.

- Sigur ca īnteleg, īncuviinta Kenneth. si eu m-am gīndit adesea sa recurg

la aceasta solutie cīnd voi īmbātrīni sau daca soarta īmi va deveni potrivnica.

Zīmbi vesel si adauga: Moartea nu-i o rivala.

Rīsera amīndoi.

- stii si motivul? īntreba Ernest.

- īl stie tot Hollywood-ul, raspunse Kenneth. Skippy Deere a venit la o petre-

cere si cineva l-a īntrebat daca īntr-adevar intentiona sa faca filmul. El a raspuns:

"Desigur, afara de cazul īn care īngheata iadul sau se sinucide Ernest Vail."

- Deci nu ma crezi ticnit? īntreba Ernest. Faptul ca o fac pentru banii pe

care nu voi ajunge sa-i cheltuiesc...

-  De ce nu? replica Kenneth. E mai inteligent decīt sa te omori din

dragoste. Dar procedeul nu-i chiar atīt de simplu. Trebuie deconectat acest fur-

tun din perete, care transporta oxigenul si care scoate din functiune regula-

torul, ca sā poti spori concentratia la peste saptezeci la suta. Fā-o vineri

noaptea, dupa ce pleaca femeile de serviciu, astfel vei fi gasit abia luni. Exista

īntotdeauna o sansa de a fi readus la viata. Fireste, daca folosesti protoxid pur,

s-a terminat cu tine īn treizeci de minute. Zīmbi din nou, usor īntristat. Cīt am

muncit la dintii tai si acum se alege praful. Mare pacat!

Doua zile mai tīrziu, īntr-o sīmbatā dimineata, Ernest se trezi foarte

devreme īn camera sa de la hotelul Beverly Hills. Soarele de abia se ridica la

linia orizontului. Facu dus, se barbieri, īsi puse tenisi, un tricou si o pereche de

blugi comozi. Pe deasupra īmbraca un bluzon de pīnzā cafenie. īn toata camera

erau īmprastiate ziare si haine, dar nu avea nici un rost sa faca ordine.

De la hotel pīnā la cabinetul lui Kenneth avea de mers pe jos jumatate de

ora. Ernest iesi din hotel cu un sentiment de libertate. La Los Angeles nimeni

nu mergea pe jos. īi era foame, dar se temea sā mānīnce, ca nu cumva sa vo-

mite īn timp ce inhala protoxid de azot.

Cabinetul se gāsea la etajul al cincisprezecelea al unui bloc cu saisprezece

niveluri. īn hol nu era decīt un singur om de paza īn civil, iar īn ascensor nu

'ntīlni pe nimeni. Ernest rasuci cheia īn broasca si intra īn cabinetul stomato-

logic, īncuie usa dupa el si puse cheia īn buzunarul bluzonului. īn apartament

 

324     MĂRIO PUZO

era o liniste de mormīnt, geamul de la ghiseul de receptie sclipea īn lumina

soarelui de dimineata, iar computerul era īntunecat si tacut, ca o prezenta de

rāu augur.

Ernest deschise usa care dadea spre cabinetul propriu-zis. Mergīnd pe cori-

dor, trecu pe līngā fotografiile megastarurilor. Erau sase sali de tratament, cīte

trei de fiecare parte a coridorului. In capat se gasea biroul lui Kenneth si sala

de consiliu īn care statusera de vorba īn atītea rīnduri. Cabinetul lui Kenneth

se afla īn īncaperea alaturata. Acolo era si scaunul hidraulic special, pe care

dentistul īsi trata pacientii cei mai importanti.

Scaunul era deosebit de luxos, moale si acoperit cu piele mai fina decīt cele

obisnuite. Pe masuta mobila de alaturi se vedea masca de aer dulce. Consola,

cu furtunul atasat la rezervoarele de protoxid si oxigen ascunse vederii, avea

cele doua butoane de control date la zero.

Ernest potrivi butoanele ca sa obtina un amestec de jumatate oxigen si

jumatate protoxid. Apoi se instala pe scaun si-si puse masca pe fata. Se relaxa.

La urma urmei, de data aceasta Kenneth nu mai trebuia sa-i īnfiga instrumente

ascutite īn gingii. Ii disparu orice urma de durere, mintea-i īncepu sa hoina-

reasca prin īntreaga lume. Se simtea minunat, era ridicol sa se gīndeasca la

moarte. īi venira īn gīnd idei pentru viitoarele sale romane, analiza multe per-

soane cunoscute, pe nici una cu rautate: iata ce-i placea īn primul rīnd la pro-

toxid. La dracu', uitase sa rescrie scrisorile de adio si acum īsi dadea seama ca,

īn ciuda bunelor lui intentii si a limbajului ales, īn esenta toate erau

insultatoare.

Acum se afla īntr-un balon urias si multicolor. Plutea pe deasupra lumii pe

care o cunoscuse. Se gīndi la Eli Marrion, care-si urmase destinul, ajungīnd sa

detina o putere uriasa si sa fie privit cu respect pentru inteligenta necrutatoare

cu care mīnuise aceasta putere. Totusi, cīnd aparuse cea mai buna carte a lui

Ernest - cea care-i adusese Premiul Pulitzer - iar studioul cumparase dreptul

de ecranizare, Eli venise la petrecerea data de editori īn cinstea scriitorului.

Eli īi īntinsese mīna si spusese:

- Esti un mare scriitor.

Prezenta lui la petrecere facuse mare vīlvā la Hollywood. Tot marele Eli

Marrion īi daduse o ultima si deplina dovada de respect atunci cīnd īi cedase

o cota din cīstigul brut. Chiar daca Bantz revocase decizia dupa moartea lui

Marrion.

Iar Bantz nu era un ticalos. Goana lui neobosita dupa profit era urmarea

experientei īntr-o lume speciala. La drept vorbind, Skippy Deere era mai rāu,

pentru ca Deere, cu inteligenta, farmecul, energia lui primitiva si īnclinatia lui

instinctiva spre īnselatorie īn interesul personal era mult mai periculos.

ULTIMUL DON     325

īn mintea lui Ernest se strecura alta idee. De ce denigrase īntotdeauna

gollywood-ul si filmele, de ce īsi batuse joc de ele? Din gelozie. Filmul era

acum cea mai respectata forma de arta, iar lui īi placeau filmele, cel putin cele

de calitate. Dar invidia, īn primul rīnd, relatiile necesare pentru realizarea unui

film. Distributia, echipa de filmare, regizorul, megastarurile si chiar "tipii la

costum", directorii obtuzi, pareau sa formeze o familie unita, chiar daca nu de-a

pururi iubitoare - cel putin pīna la terminarea filmului. īsi ofereau unul altuia

daruri, se sarutau, se īmbratisau si-si jurau prietenie vesnica. Ce sentiment

minunat trebuie sa fi fost acesta! īsi aminti cum atunci cīnd scrisese primul sau

scenariu īmpreuna cu Claudia, īsi īnchipuise ca ar putea fi primit īn aceasta

familie.

Dar cum sa fie acceptat cu o personalitate ca a lui, cu umorul lui rautacios,

cu nelipsita-i ironie? Totusi, sub influenta protoxidului de azot nu se putea

judeca cu asprime nici macar pe sine īnsusi. Avea anumite drepturi, scrisese

carti mari (Ernest reprezenta o ciudatenie īn lumea romancierilor, pentru ca īsi

iubea sincer cartile) si meritase sa fie tratat cu mai mult respect.

Saturat de protoxid datator de iertare, Ernest decise ca, de fapt, nu voia sa

moara. Banii nu erau chiar atīt de importanti, Bantz se va lasa īnduplecat sau

poate ca Molly si Claudia vor gasi o solutie.

Apoi īsi aminti de toate umilintele īndurate. Nici una dintre sotii nu-l iubise

cu adevarat. De fiecare data el cersise iubirea, niciodata nu se bucurase de

iubire īmpartasita. Cartile lui fusesera respectate, dar niciodata nu trezisera

acea adoratie care īnsemna adevarata bogatie a unui scriitor. Unii critici īl

coplesisera cu insulte, iar el se prefacuse ca nu pune la inima. īn definitiv, nu

era recomandabil sa te pui rau cu criticii, ei nu-si faceau decīt meseria. Dar

observatiile lor dureau. Iar prietenii, desi uneori se simteau bine īn compania

lui, desi īi apreciau umorul si corectitudinea, niciodata nu se legasera prea mult

de el, nici chiar Kenneth. īn timp ce Claudia īi purta o afectiune sincera, stia

ca Molly Flanders si Kenneth īl compatimeau. īntinse mīna si īnchise butonul

aerului dulce. īn cīteva minute mintea i se limpezi si se duse sa se aseze īn

biroul lui Kenneth.

īl coplesi din nou deprimarea. Se lasa pe spate īn fotoliul lui Kenneth si

urmari soarele care rasarea peste Beverly Hills. Era atīt de furios ca studioul

īl escrocase de banii care i se cuveneau, īncīt nu se putea bucura de nimic. Ura

rasaritul care vestea o noua zi, noaptea lua somnifere si īncerca sa doarma cīt

mai mult posibil... Cum sa se lase umilit de asemenea oameni, oameni pe care

īi dispretuia. Acum nu mai putea nici sa citeasca, placere pe care si-o pastrase

īntotdeauna. si, bineīnteles, nu mai putea sa scrie. Proza lui eleganta, adesea

laudata, era acum falsa, pompoasa, pretentioasa. Nu-i mai placea sa scrie.

 

326     MĂRIO PUZO

De multa vreme se trezea īn fiecare dimineata temīndu-se de o noua ^

prea istovit ca sa se barbiereasca si sa faca dus. īn plus, nu avea bani. Cīstigase

milioane si le risipise pe jocuri de noroc, femei si bautura. Sau īi daruise. Nu

pusese niciodata pret pe bani pīnā īn acest moment.

In ultimele doua luni nu reusise sa trimita copiilor alocatia si nici sotiilor

pensia de īntretinere. Spre deosebire de cei mai multi barbati, Ernest se simtea

fericit cīnd trimitea acele cecuri. De cinci ani nu publicase nici o carte,

devenise mai antipatic ca persoana, chiar si pentru sine īnsusi. Tot timpul se

plīngea de soarta lui. Era ca un dinte cariat īn falca societatii. īnsasi aceasta

imagine īl deprima. Ce cauta aceasta metafora rasuflata la un scriitor de valoa-

rea lui? īl napadi un val de melancolie, era absolut neputincios.

Sari īn picioare si se duse īn sala de tratamente. Kenneth īi spusese ce tre-

buia sa faca. Scoase cablul atasat la cele doua rezervoare, unul de protoxid de

azot, celalalt de oxigen. Apoi conecta cablul numai la unul din ele. La protoxid.

Se aseza pe scaunul stomatologic, īntinse mīna si rasuci butonul. īn acelasi

moment īsi spuse ca, fara īndoiala, exista un sistem de a primi macar zece la

suta oxigen, asa ca moartea nu era chiar atīt de sigura. Lua masca si si-o puse

pe fata.

Protoxidul pur īi invada tot trupul si trai o clipa de extaz īn care īi disparu

orice durere, fācīndu-l sa se simta ca īn vis. Gazul īi inunda creierul, golindu-l

de orice continut. īnainte de a trece īn nefiinta, mai trai un singur moment de

placere pura, īn care se īncredinta ca Dumnezeu si Raiul existau.

Molly Flanders se nāpusti asupra lui Bobby Bantz si Skippy Deere. S-ar fi

purtat mai cu mānusi daca Eli Marrion ar mai fi fost īn viata.

- Va pregatiti sa lansati o noua continuare la romanul lui Ernest. Voi cere

ca filmul sa fie blocat. Acum tot avutul lui Vail apartine mostenitorilor sai.

Desigur, puteti oricīnd nesocoti dispozitia si difuza filmul, dar atunci va dau īn

judecata. Daca voi cīstiga, mostenitorii lui Ernest vor deveni proprietarii fil-

mului si ai celei mai mari parti din īncasari. Fiti convinsi ca va putem īmpiedica

sa turnati alte continuari pe baza personajelor din cartile lui Vail. Totusi, exista

o cale de a evita asemenea necazuri si de a scuti ani de plimbari prin tribunale.

Platiti cinci milioane avans si zece la suta din profitul brut al fiecarui film. In

plus, vreau o evidenta reala si verificata a īncasarilor din videocasete.

Deere era scandalizat, iar Bantz turbat de furie. Ernest Vail, un simplu scrii-

tor, sa aiba parte de o cota mai mare din profituri decīt primise vreodata cine-

va, inclusiv megastarurile. Era strigator la cer.

Bantz īl chema imediat pe Melo Stuart si pe consilierul sef al Studiourilor

LoddStone. Dupā o jumatate de ora toata lumea se adunase īn sala de sedinte.

ULTIMUL DON     327

prezenta lui Melo era necesara, pentru ca el asambla elementele necesare filmarii

continuarilor si primea comision de pe urma megastarurilor, regizorului si per-

soanei care rescria scenariul, Benny Sly. īn conjunctura creata se impunea ca

Melo sa renunte la cīteva procente.

-  Am analizat situatia atunci cīnd domnul Vail a amenintat pentru prima

oara studioul, spuse consilierul-sef.

-  Voi numiti sinuciderea o amenintare la adresa studioului? izbucni

furioasa Molly Flanders.

- Asa numim noi orice santaj, raspunse calm consilierul. Am studiat īntrea-

ga legislatie pentru astfel de cazuri, care e plina de chitibusuri. Dar īnca de pe

atunci am comunicat studioului opinia mea ca ne putem sustine cauza īn tribu-

nal, cu sanse de a cīsiga procesul. īn cazul de fata, dreptul de proprietate nu

revine mostenitorilor.

-  Ce garantii oferiti? īl īntreba Molly pe consilier. Aveti o certitudine de

nouazeci si cinci la suta?

- Nu, raspunse consilierul. īn justitie nimic nu este sigur.

Molly era īn culmea īncīntarii. Cu onorariul īncasat la cīstigarea acestui

proces putea iesi linistita la pensie. Se ridica si spuse:

- Dracu' sa va ia pe toti, ne vedem la tribunal.

Bantz si Deere erau atīt de speriati ca nu scoteau o vorba. Bantz īsi dorea

din tot sufletul ca Eli Marrion sa fi fost īnca īn viata.

Melo Stuart se ridica si o linisti pe Molly, īmbrātisīnd-o afectuos si rugator.

- Ei, nu facem decīt sa negociem, īi spuse el. Poarta-te cum trebuie,

O conduse pe Molly īnapoi la locul ei si observa ca jurista avea ochii īn

lacrimi.

- Putem ajunge la o īntelegere, voi renunta la cīteva procente din comision.

- Vrei sā risti sa pierzi tot? īl īntreba ea linistita pe Bantz. īti garanteaza

consilierul tau ca vei cīstiga procesul? Bineīnteles ca nu. Esti cumva un

nenorocit de afacerist sau un jucator degenerat? Esti dispus sa risti sa pierzi un

miliard, ca sā economisesti īntre douazeci si patruzeci de milioane?

īncheiara tīrgul. Mostenitorii lui Ernest urma sā primeasca patru milioane

avans si opt la suta din profitul brut pentru filmul care avea sā fie difuzat. De

asemenea, urma sa obtina doua milioane si zece la suta din profitul brut rotun-

jit pentru orice alte continuari. Cele trei foste sotii si copiii lui Ernest aveau sā

se umple de bani.

Replica de despartire a lui Molly fusese urmatoarea:

- Daca aveti impresia ca am fost dura, asteptati sā afle Cross De Lena cum

l-ati escrocat!

 

328     MĂRIO PUZO

Molly īsi savura victoria. īsi aminti cum īntr-o seara, cu ani īn urma, īi

luase pe Ernest la ea acasa dupa o petrecere. Bause destul de mult si se simtea

foarte singura, iar Ernest era un om spiritual si inteligent, asa ca se gīndise cā

ar fi placut sā-si petreaca noaptea īmpreuna. Cīnd ajunsesera la ea acasa, ceva

mai dezmeticiti dupa drumul cu masina, Molly īl dusese īn dormitor, apoi se

uitase īn jur cuprinsa de disperare. Ernest era teribil de scund, vizibil timid din

punct de vedere sexual si deloc atragator. In astfel de situatii nici macar nu

vorbea.

Dar Molly era o femeie prea cumsecade ca sā-i dea papucii īntr-un moment

atīt de critic. Se īmbatase din nou si se urcasera īn pat. Pe īntuneric nu fusese

chiar asa de rau. Lui Ernest īi placuse atīt de mult, īncīt Molly se simtise flatata

si-i adusese micul dejun la pat.

El īi zīmbise cu siretenie.

- Multumesc, īi spusese. īti multumesc de doua ori.

Ea īsi daduse seama cā el īi īntelesese perfect sentimentele din noaptea

precedenta si īi multumea nu numai fiindca īi adusese micul dejun, ci si pen-

tru actul ei de caritate sexuala. Molly regretase īntotdeauna ca nu se pricepea

mai mult sa joace teatru, dar ce dracu', doar era avocata. Acum īsi achita si

datoria sufleteasca fata de Ernest Vail.

Dottore David Redfellow primi mesajul lui Don Clericuzio la Roma, unde

participa la o īntrunire importanta. īl consilia pe primul-ministru al Italiei īn

problema unei noi legislatii bancare conform careia urma sa fie aplicate

pedepse severe functionarilor corupti din banci. Bineīnteles, īl sfatuia sa nu

promulge legea. Imediat īsi īncheie argumentatia si lua avionul spre America.

īn cei douazeci si cinci de ani de exil īn Italia, David Redfellow prosperase

si se schimbase mai mult decīt īn visele lui cele mai īndraznete. La īnceput,

Don Clericuzio īl ajutase cumpārīndu-i o mica banca la Roma, dupa care, cu

averea adunata din comertul cu droguri si depusa īn bancile elvetiene, īsi

cumparase alte banci si posturi de televiziune. Totusi, prietenii din Italia ai

lui Don Clericuzio fusesera cei care īl īndrumasera si-l ajutasera sā-si constru-

iasca imperiul, sa cumpere reviste, ziare si posturi de televiziune, pe līnga

reteaua de bānci.

Dar David Redfellow era multumit īn egala masura de ceea ce realizase

prin propriile lui puteri. O schimbare totala de caracter. Capatase cetatenie ital-

iana, se īnsurase cu o italianca, avea copii italieni, traditionala amanta

italianca, precum si un doctorat onorific(la pretul de doua milioane) la o uni-

versitate din Italia. Se īmbraca īn costume Armāni, petrecea zilnic cīte o ora la

frizer, īsi formase un cerc de amici la cafenea(cumparata tot de el) si intrase ī°

ULTIMUL DON     329

politica īn calitate de consilier al cabinetului ministerial si al primului-minis-

tru. Cu toate acestea, facea anual un pelerinaj la Quogue, gata sa īndeplineasca

orice dorinta a mentorului sau, Don Clericuzio. Prin urmare, faptul ca fusese

chemat īl umplea de neliniste.

Cīnd sosi la resedinta Quogue, masa īl astepta, iar Rose Marie se īntrecuse

pe sine, īntrucīt Redfellow ridica mereu īn slavi restaurantele din Roma.

īntregul clan Clericuzio se adunase sā-l īntīmpine: Don īn persoana, fiii lui,

Giorgio, Petie si Vincent, nepotul Dante, Pippi si Cross De Lena.

īl primira ca pe un erou. David Redfellow, care renuntase la colegiu, ca sa

devina regele drogurilor, excentricul cu cercel īn ureche, hiena īnfometata de

sex, se transformase īntr-un stīlp al societatii. Familia se mīndrea cu el. Mai

mult decīt atīt, Don Clericuzio se simtea dator fata de Redfellow. Redfellow

era cel care-i daduse o importanta lectie de morala.

īn tinerete Don Clericuzio fusese neobisnuit de sentimental. Era convins

ca, īn general, reprezentantii legii nu puteau fi corupti īn materie de droguri.

īn 1960 David Redfellow, īn vīrstā de douazeci de ani si student, īncepuse

sa comercializeze pentru prima oara droguri, nu pentru profit, ci, pur si sim-

plu, pentru ca el si amicii lui sa se poata aproviziona ieftin si cu regularitate.

Treaba de amator, numai cocaina si marijuana. īntr-un an afacerea luase

asemenea amploare, īncīt el si colegii de clasa care-i erau asociati dispuneau

de un mic avion care aducea marfa de peste granita mexicana si sud-ameri-

canā. Bineīnteles, curīnd īncepusera sa aiba necazuri cu legea, moment īn care

David īsi demonstrase pentru prima oara geniul. Cei sase asociati cīstigau bani

frumosi, iar David Redfellow oferise mite atīt de consistente, īncīt curīnd pe

statul lui de plata ajunsesera sa figureze o sumedenie de serifi, procurori dis-

trictuali, judecatori si sute de politisti de pe īntreaga Coasta de Est.

David sustinea īntotdeauna ca operatiunea era extrem de simpla. Nu tre-

buia decīt sa afli salariul functionarului respectiv si sā-i oferi de cinci ori

mai mult.

Dupā aceea īnsā īsi facuse intrarea īn scena cartelul columbienilor, mai

cruzi decīt cei mai cruzi indieni din filmele cu Vestul Salbatic, pentru cā nu

luau numai scalpul, ci capul cu totul. Patru dintre asociatii lui Redfellow fuse-

sera ucisi, iar Redfellow intrase īn legatura cu Familia Clericuzio, careia īi

solicitase protectia, oferind īn schimb cincizeci la suta din profiturile sale.

Petie Clericuzio si un grup de oameni din Enclava Bronx devenisera

garzile lui de corp, aranjament ramas īn vigoare pīna īn 1965, cīnd Don

Clericuzio īl exilase pe Redfellow īn Italia. Comertul cu droguri devenise o

afacere mult prea riscanta.

 

330     MĂRIO PUZO

Toti cei adunati la cina īl felicitara pe Don pentru īnteleapta lui decizjt

luata īn urma cu douazeci si cinci de ani. Dante si Cross aflau pentru prima

oara povestea lui Redfellow. Redfellow era un bun povestitor si-l ridica īn

slavi pe Petie.

- Ce luptator! exclama el. Daca n-ar fi fost el, n-as mai fi apucat sa ajung

īn Sicilia. Se īntoarse catre Dante si Cross si le spuse: A fost chiar īn ziua īn

care ati fost botezati voi doi. īmi amintesc ca nici n-ati clipit cīnd v-au scufun-

dat īn apa sfintita, mai-mai sa va īnece. Niciodata nu mi-as fi īnchipuit cā vom

face afaceri īmpreuna, ca īntre adulti.

- Nu vei face afaceri cu ei, ci numai cu mine si cu Giorgio, preciza sec Don

Clericuzio. Daca ai nevoie de ajutor, iei legatura cu Pippi De Lena. Am hotarīt

sa continuu afacerea despre care ti-am vorbit. Giorgio īti va explica motivul.

Giorgio īi relata lui David ultimele evenimente, anuntīndu-l cā Eli Marrion

murise, cā Bobby Bantz preluase conducerea studioului si cā īi luase īnapoi lui

Cross procentele detinute de acesta la Messalina, īnapoindu-i banii cu dobīnda.

Lui Redfellow īi placu povestea.

- E un tip istet. stie ca nu vrei sa mergi īn tribunal, de aceea ti-a luat banii.

Se pricepe la afaceri.

Dante, care īsi bea cafeaua, se uita la Redfellow cu dezgust.

Rose Marie, asezata alaturi de el, īi puse mīna pe brat.

- Ţi se pare nostim? īl īntreba Dante pe Redfellow.

Redfellow īl studie un moment pe Dante. īsi lua o expresie foarte serioasa.

- Numai fiindca stiu ca, īn astfel de situatii, e o greseala sa te arati prea

destept.

Don remarca schimbul lor de replici, care paru sā-l amuze. īn orice caz,

avea chef de gluma, stare de spirit foarte rara, pe care fiii lui o recunosteau si

care le facea placere īntotdeauna.

- Atunci, nepoate, īl īntreba el pe Dante, tu cum ai rezolva problema?

-  L-as trimite sa īnoate pe fundul oceanului, raspunse Dante, iar Don īi

zīmbi.

- Dar tu, Croccifixio? Tu cum ai proceda īn aceasta situatie? īntreba Don.

- As accepta-o, raspunse Cross. Mi-ar fi o lectie. M-am lasat tras pe sfoara,

pentru ca nu mi-am īnchipuit ca vor avea curajul s-o faca.

-  Dar voi, Petie si Vincent? īntreba iar Don. Cei doi frati refuzara sa

raspunda. stiau ce urmarea tatal lor. Nu poti trece cu vederea ce ti-au facut, i

se adresa Don lui Cross. Toti te vor lua drept un naiv si vei pierde respectul

unor oameni din īntreaga lume.

Cross īl lua īn serios pe Don.

ULTIMUL DON     331

- īn casa lui Eli Marrion au ramas tablourile, care valoreaza cam douazeci

sau treizeci de milioane. Le-am putea fura, cerīnd apoi rascumparare.

- Nu, raspunse Don. Asa ceva te-ar expune, ti-ar dezvalui puterea si, oricīt

de prudent ai lucra, tot ar fi riscant. īn acelasi timp, e prea complicat. Tu ce-ai

face, David?

David pufai gīnditor din trabuc.

- As cumpara studioul, spuse el. O afacere absolut civilizata. Cu bancile si

companiile noastre de comunicatii, cumparati studioul.

Lui Cross nu-i venea sa creada.

- LoddStone e cel mai vechi si mai bogat studio din lume. Chiar daca ati

oferi zece miliarde, tot ar refuza sa-l vīnda. E, pur si simplu, imposibil.

- David, prietene, interveni Petie pe tonul lui glumet, poti pune mīna pe

zece miliarde? Tu, omul caruia i-am salvat viata? Care spunea cā-mi va rāmīne

dator cīt va trai?

Redfellow facu un gest cu mīna.

- Nu īntelegi cum functioneaza asemenea sume. Sīnt ca frisca, ai o suma

mica si o umfli apoi prin obligatiuni, īmprumuturi, actiuni. Banii nu sīnt o

problema.

- Problema e cum sa ne descotorosim de Bantz, interveni Cross. El con-

duce studioul si, cu toate defectele lui, respecta dorintele lui Marrion. N-ar

accepta niciodata sa vīnda studioul.

- Ma duc pīnā acolo si-l sarut, se oferi Petie.

Don lua o hotarīre.

- īndeplineste ce ti-ai propus, i se adresa el lui Redfellow. Fa treaba. Dar

cu mare prudenta. Pippi si Croccifixio vor fi la comanda ta.

- īnca ceva, īi spuse Giorgio lui Redfellow. Conform testamentului lasat de

Eli Marrion, Bobby Bantz are puteri supreme asupra studioului pentru

urmatorii cinci ani. Dar fiul si fiica lui Marrion detin mai multe actiuni ale

companiei decīt Bantz. Bantz nu poate fi dat afara, dar, daca studioul va fi

vīndut, noii proprietari va trebui sā-l puna pe liber. Iata problema pe care tre-

buie sā o rezolvi.

David Redfellow zīmbi si pufai din trabuc.

- Exact ca pe vremuri. Don Clericuzio, nu am nevoie decīt de ajutorul dumi-

tale. Unele banei din Italia ar putea ezita sa riste īntr-o asemenea afacere. Nu uita

cā va trebui sā platim o suma considerabila peste valoarea actuala a studioului.

- Nu-ti face griji, raspunse Don. Am o groaza de bani īn bancile acelea.

Pippi De Lena urmarise scena cu o privire circumspecta. Ceea ce-l punea

Pe gīnduri era caracterul deschis al īntrunirii. Dupa traditie, ar fi trebuit sa fie

 

332     MĂRIO PUZO

de fata numai Don, Giorgio si David Redfellow. Pippi si Cross puteau primi

fiecare īn parte ordin sā-l ajute pe Redfellow. De ce fusesera facuti partasi lj

aceste taine? Lucru si mai important, de ce erau de fata Dante, PetieJ

Vincent? Nu statea īn firea lui Don Clericuzio sa procedeze astfel, el pastra

īntotdeauna secretul planurilor sale.

Vincent si Rose Marie īl ajutara pe Don sa urce scara, ca sa mearga la culcare.

Bātrīnul refuzase categoric sa i se instaleze un scaun mobil, atasat la balustrada.

De īndata ce disparura la etaj, Dante se īntoarse catre Giorgio.

- si cine va deveni proprietarul studioului dupa ce īl vom cumpara? izbuc-

ni el furios. Cross?

David Redfellow īl īntrerupse cu raceala.

- Eu voi fi proprietarul studioului. Eu īl voi administra. Bunicul tāu va

avea un interes finaciar. Totul va fi consemnat īn acte.

Giorgio se declara de acord.

- Dante, spuse Cross, rīzīnd, nici tu, nici eu nu stim sa conducem un stu-

dio de film. Nu sīntem destul de duri.

Pippi īi studie pe toti. stia sā adulmece pericolul. De aceea traise atīt de

mult. Dar, de data aceasta, nu īntelegea. Poate ca Don īmbātrīnise.

Petie īl conduse pe Redfellow la aeroportul Kennedy, unde īl astepta

avionul sāu particular. Cross si Pippi venisera cu un charter de la Las Vegas.

Don Clericuzio interzisese categoric ca hotelul Xanadu sau oricare alta antre-

priza a sa sā achizitioneze un avion particular.

Cross conduse masina īnchiriata pīnā la aeroport. Pe drum Pippi īi spuse:

- Mai ramīn putin la New York. Cīnd ajungem la aeroport, pastrez masina.

Cross īsi dadu seama ca tatal sau era nelinistit.

- Nu prea m-am descurcat la īntrunire, spuse el.

- Te-ai descurcat foarte bine, īl asigura Pippi. Dar Don a avut dreptate. Nu

te poti lasa escrocat de doua ori. Cīnd ajunsera la aeroportul Kennedy, Cross

coborī si Pippi trecu pe scaunul soferului. īsi strīnserā mīna prin geamul

portierei. Pippi ridica privirea spre chipul frumos al fiului sāu si se simti

coplesit de o afectiune fāra margini. īncerca sā zīmbeasca si, batīndu-si usor

fiul pe obraz, spuse: Fii cu bagare de seama.

- La ce? īntreba Cross, īn timp ce ochii lui negri cautau sā prinda privirea

tatalui.

- La tot, raspunse Pippi. Apoi, spre surprinderea lui Cross, adauga: Poate

ar fi trebuit sā te las sā stai cu mama ta, dar am fost egoist. Aveam nevoie sa

rāmīi cu mine.

Cross īl urmari cu privirea cum se īndeparta si, pentru prima oara, īsi dadu

seama cīte griji īsi facea tatal lui si ce mult īl iubea.

Capitolul 15

Spre marea lui dezamagire, Pippi De Lena luase hotarīrea sa se īnsoare, nu

din dragoste, ci din nevoia de a avea pe cineva alaturi. E drept cā īl avea pe

Cross, īsi avea prietenii de la Xanadu, avea Familia Clericuzio si un mare

numar de rubedenii. E drept cā avea trei amante, cā mīnca bine si cu mare

pofta; īi placea jocul de golf, la care era foarte bun, si īnca īi placea sā danseze.

Dar, dupa cum s-ar fi exprimat Don, putea ajunge pe lumea cealalta īn pasi

de dans.

Asadar, la aproape saizeci de ani, sanatos tun, cu un temperament sangvin,

bogat si partial retras din afaceri, tīnjea dupa un camin si, poate, dupa alti

copii. De ce nu? Ideea īi surīdea din ce īn ce mai mult. Lucru surprinzator,

dorea sa fie din nou tata. I-ar fi placut sā creasca o fata, o iubise pe Claudia

cīnd era mica, desi ulterior rupsese relatiile cu ea. Fetita fusese extrem de

inteligenta si corecta si se realizase īn viata, ajungīnd o scenarista de succes. si,

cine stie, poate īntr-o buna zi aveau sa se īmpace. īn anumite privinte, fata era

la fel de īncapatīnata ca si tatal ei, asa cā Pippi o īntelegea si o admira pentru

felul īn care īsi apara principiile.

Cross pierduse afacerea pe care īncercase s-o īncheie īn lumea filmului, dar

viitorul lui era, oricum, asigurat. īnca avea Xanadu, iar Don īl va ajuta sā se

refaca dupa riscul asumat prin ultima lui initiativa. Era un baiat bun, dar īnca

prea tīnār, iar tinerilor le statea īn fire sā riste. Asa era viata.

Dupa ce-l lasa pe Cross la aeroport, se duse cu masina la New York, ca sa

petreaca vreo cīteva zile cu amanta lui de pe Coasta de Est. Era o bruneta

atragatoare, secretara juridica la un mare avocat newyorkez si, totodata, o buna

dansatoare. E adevarat cā era rea de gura si ca-i placea sā arunce cu banii, ar

fi fost o sotie cam costisitoare. īnsā era prea bātrīnā, trecuta de patruzeci si

cinci de ani. si prea independenta, calitate importanta la o amanta, nu īnsa

si īn genul de casnicie pe care si-o dorea Pippi.

 

334     MĂRIO PUZO

Petrecu un week-end agreabil alaturi de ea, desi jumatate din ziua de

duminica femeia citi ziarul Times. Mīncarā la cele mai selecte restaurante

mersera sa danseze īn cluburi de noapte, facura dragoste īn apartamentul ei.

Dar Pippi avea nevoie de o existenta mai tihnita.

Lua avionul spre Chicago. Amanta de aici era echivalentul sexual al aces-

tui oras al īncaierarilor de strada. Bea cam mult, se distra cam zgomotos, traia

la voia īntīmplarii si era foarte amuzanta. īn acelasi timp, era putin cam lenesa

si neglijenta. Lui Pippi īi placea sa aiba casa curata. In plus, ea era prea īn

vīrsta ca sa īntemeieze o familie; din cīte spunea, avea cel putin patruzeci de

ani. Dar ce dracu'? Mai era el īn stare sa se zbenguie cu o fata tīnārā? Dupa

doua zile petrecute la Chicago, Pippi o sterse si pe aceasta de pe lista.

In ambele cazuri ar fi avut probleme cu stabilirea lor īn Vegas. Erau

femei traite la oras, iar Vegas - īn adīncul sufletului Pippi era silit sa re-

cunoasca acest lucru - rāmīnea un oras de cowboy mocofani, īn care cazi-

nourile īnlocuiserā vitele. Iar Pippi n-ar fi putut locui īn alta parte decīt la

Vegas, pentru ca la Vegas nu exista noapte. Luminile de neon alungau toate

vedeniile, noaptea orasul stralucea ca un diamant trandafiriu īn plin desert,

iar de īndata ce se iveau zorii, soarele fierbinte ardea toate duhurile care

supravietuiserā neonului.

Cea mai buna alegere era amanta din Los Angeles si Pippi era īncīntat ca

fusese atīt de inspirat din punct de vedere al amplasarii geografice. Nu exista

riscul unor īntīlniri īntīmplātoare, nu-si frāmīnta mintea sa aleagā īntre ele.

Toate trei serveau unui anumit scop si nu aveau cum sa se interfereze cu alte

legaturi amoroase ocazionale. īntr-adevar, privind īn urma, Pippi era multumit

de felul īn care īsi organizase viata. īndraznet, dar prudent, curajos, dar nu

necugetat, loial fata de membrii Familiei si rasplatit de ei. Singura lui greseala

era ca se īnsurase cu o femeie ca Nalene, dar chiar si īn acest caz, care alta

femeie l-ar fi facut mai fericit vreme de unsprezece ani? si care barbat se putea

lauda ca nu comisese decīt o singura greseala īn viata lui? Cum spunea Don,

īn viata puteai gresi, cu conditia sa nu comiti o greseala fatala.

Hotarī sa mearga direct la Los Angeles, fara sa se mai opreasca īn Vegas.

Telefona ca s-o anunte pe Michelle cā era īn drum spre ea, dar īi refuza oferta

de a-l astepta la aeroport.

- Tu fii pregatita pentru cīnd ajung, īi spuse Pippi. Mi-a fost dor de tine-

Trebuie sa-ti spun ceva important.

Michelle era destul de tīnārā, treizeci si doi de ani, si era mai tandra, mai

generoasa, cu nervii mai stāpīniti, poate pentru ca se nascuse si crescuse īn

California. īn acelasi timp, era si buna la pat, nu cā celelalte doua n-ar fi fost,

aceasta fiind principala lor īnsusire īn ochii lui Pippi. Dar era o fire lipsita de

ULTIMUL DON     335

asperitati, nu i-ar fi creat probleme. Era putin bizara, credea īn prostiile cu

jsfoua Era, īn asa-zisele canale de energie, īn posibilitatea de a comunica cu

spiritele, vorbea despre vietile pe care le traise, dar putea fi si amuzanta. Ca

multe frumuseti californiene, visase sā devina actrita, īnsa ideea īi iesise din

minte. Acum era pasionata de yoga, de canalele de energie, de sanatatea trupu-

lui, motiv pentru care fācea jogging si se ducea la sala de gimnastica. īn plus,

īl complimenta mereu pe Pippi pentru karma lui. Desigur, nici una dintre cele

trei femei nu-i cunostea adevarata meserie. Pentru ele Pippi nu era decīt un

simplu functionar īn administratia hotelurilor din Vegas.

Da, cu Michelle ar fi putut ramīne la Vegas, ar fi putut locui īmpreuna īntr-un

apartament din Los Angeles, iar cīnd s-ar fi plictisit, ar fi putut lua avionul care

facea patruzeci de minute pīna la Los Angeles, unde ar fi ramas cīteva

sāptamīni. Pentru a-i da o ocupatie, poate i-ar fi cumparat un magazin de

suveniruri īn cadrul hotelului Xanadu. Putea fi o casnicie reusita. Dar daca ea

spunea nu?

īl fulgera o amintire: Nalene citind Cīrlionti-de-Aur si cei trei ursuleti cīnd

copiii erau mici. El semana cu Cīrlionti-de-Aur. Amanta din New York era

prea dura, cea din Chicago prea īngaduitoare, īnsa cea din Los Angeles era

exact ce-i trebuia. Gīndul īi facu plācere. Desigur, īn viata reala nimic nu era

"exact ce trebuie".

Coborīnd din avion la Los Angeles, īsi umplu plāmīnii cu aerul īnmiresmat

al Californiei, fara sā ia īn seama smogul. īnchine o masina si se duse mai īntīi

pe Rodeo Drive. īi placea sā-i duca lui Michelle mici cadouri, īi placea sa se

plimbe pe strada cu magazine selecte, īn care se vindeau cele mai luxoase

marfuri din lume. Cumpara un ceas extravagant din magazinul Gucci; o poseta

de la Fendi, desi i se paru urītā; o esarfa Hermes si un parfum īntr-un flacon

scump, care arata ca o sculptura. Cīnd cumpara o cutie cu lenjerie de lux, se

simti atīt de bine dispus, īncīt glumi cu vīnzātoarea, o blonda tīnārā, spu-

nīndu-i ca lenjeria era pentru el. Fata īi arunca o singura privire si raspunse

"Bine..."

Se īnapoie la masina usurat de trei mii de dolari si porni catre Santa

Monica, dupa ce pusese cumparaturile pe scaunul din dreapta, īnghesuite īntr-o

punga Gucci īn culori vesele. La Brentwood opri la Brentwood Mart, unul din-

tre locurile lui preferate. īi placeau magazinele alimentare īn care se gasea un

locsor īn aer liber, cu mese de picnic, la care puteai mīnca si bea ceva racori-

tor. Mīncarea din avion fusese īngrozitoare si lui Pippi īi era foame. Michelle

nu avea niciodata mīncare īn frigider, pentru cā, īn permanenta, tinea cura

de slabire.

 

336     MĂRIO PUZO

īntr-unui din magazine cumpara doi pui la cuptor, o duzina de antricoate la

gratar si patru hot dogs cu garniturile respective. īn alt magazin lua o franzela

proaspata si pīine de secara. La un alt stand cumpara un pahar urias de Coca

si se aseza la una dintre mesele de picnic, savurīnd o clipa de singuratate.

Mīncā doi hot dogs, jumatate de pui la cuptor si cītiva cartofi pai. īn viata lui

nu gustase ceva atīt de bun. sedea īn lumina aurie a dupa-amiezii tīrzii de

California, cu obrazul racorit de aerul parfumat. Nu se īndura sa plece, dar īl

astepta Michelle. O va gasi īmbaiata, parfumata si putin ametita, iar ea īl va

conduce imediat īn pat, fara ca el sa apuce macar sā-si spele dintii. īnainte de

a face dragoste, el o va cere īn casatorie.

Punga īn care se gasea mīncarea era decorata cu un text care povestea ceva

despre mīncare, o punga pentru intelectuali, potrivita cu clientela de la Mart.

Cīnd o puse īn masina, citi doar primul rīnd: "Fructele sīnt cele mai vechi pro-

duse consumate de om. īn Gradina Edenului..." "Iisuse", gīndi Pippi.

Porni catre Santa Monica si opri īn fata complexului de vile īn care locuia

Michelle, o serie de cladiri cu doua etaje, īn stil spaniol. Coborī din masina

ducīnd din obisnuinta amīndoua pungile cu mīna stīngā, ca sa aiba dreapta

libera. Tot din obisnuinta cerceta strada īn sus si īn jos. Era foarte frumoasa,

fara masini parcate, iar stilul spaniol oferea alei confortabile si o seninatate

aproape religioasa. Cei care faceau jogging pe alei erau ascunsi privirii de flori

si de iarba, īn timp ce ramurile dese ale copacilor formau un paravan īn calea

soarelui care cobora spre asfintit.

Acum Pippi trebuia sa parcurga o alee ale carei garduri de lemn vopsite īn

verde erau īmbracate īn tufe de trandafiri. Apartamentul lui Michelle era īn

spate, reminiscenta a vechiului oras Santa Monica, la fel de bucolic ca odi-

nioara. Vilele erau construite din imitatie de lemn vechi si fiecare piscina era

īnconjurata de banchete albe.

Pe margine, tocmai īn celalalt capat al aleii, Pippi auzi motorul unei masini

care stationa. Zgomotul īl puse īn alerta, Pippi era īntotdeauna īn alerta. In

aceeasi clipa, vāzu un barbat ridicīndu-se de pe o banca. Fu atīt de surprins,

īncīt exclama:

- Ce dracu' faci acolo?

Omul nu-i īntinse mīna si, īn aceeasi fractiune de secunda, Pippi īntelese.

stia ce avea sa se īntīmple. Creierul lui prelucra atīt de multe informatii, īncīt

nu putu sa reactioneze. Vazu cum omul scoate arma, extrem de mica si inofen-

siva, vazu īncordarea de pe chipul ucigasului. Pentru prima oara īntelese

expresia de pe fetele celor pe care-i omorīse, acea uimire suprema ca viata lor

se īncheia. īntelese ca, īn sfīrsit, trebuia sa plateasca pentru existenta pe care o

ULTIMUL DON     337

duSese. Ba chiar īi trecu prin minte cā planul asasinului nu era bun, el ar fi pro-

cedat altfel.

Facu ceea ce-i mai statea īn putinta, stiind ca nu va exista īndurare. Arunca

cele doua pungi si se apleca īn fata, ducīnd mīna la pistol. Barbatul veni īn

intīmpinarea lui, iar Pippi se īndrepta cu un aer triumfator. sase gloante īi

proiectara trupul īn aer, azvīrlindu-l īntr-un strat de flori de linga gardul verde.

Simti īn nari parfumul lor. Ridica privirea catre barbatul aplecat deasupra lui

si spuse:

- Santadio blestemat!

Ultimul glont īi zdrobi craniul. Pippi De Lena īnceta sa mai existe.

 

T

Capitolul 16

īn dimineata zilei īn care lui Pippi De Lena īi era sortit sa moara, Cross

veni s-o ia pe Athena de la locuinta ei din Malibu si amīndoi plecara la Sau

Diego s-o viziteze pe fiica Athenei, Bethany.

Bethany fusese pregatita de infirmiere si īmbracata pentru plimbare. Cross

observa ca fetita era copia palida a mamei si destul de īnalta pentru vīrsta ei.

Figura si privirea erau la fel de inexpresive, iar trupul parea inert. Avea

trasaturile oarecum nedefinite, parca diluate, ca o bucata de sapun folosit.

Purta si acum sortul rosu de plastic cu care īsi proteja īmbracamintea atunci

cīnd picta. Picta peretele īnca din zorii zilei. Nu dadu nici un semn ca le-ar fi

remarcat prezenta si primi īmbratisarea si sarutarile mamei cu o crispare a

trupului si a fetei.

Athena nu tinu seama de reactia ei si o strīnse mai puternic.

īn ziua aceea urma sa mearga la picnic līngā un lac din apropiere, īn

mijlocul padurii. Athena pregatise un cos cu gustarea de prīnz.

īn scurtul rastimp cīt dura calatoria cu masina, Bethany sezu īntre ei,

Athena fiind la volan. Athena īi atingea mereu parul si-i mīngīia obrazul, dar

Bethany ramīnea cu privirea atintita drept īnainte.

Cross se gīndi ca, la sfīrsitul zilei, el si Athena se vor īntoarce la Malibu si

vor face dragoste. īsi imagina trupul ei gol, īntins pe pat si trupul lui deasupra.

Deodata Bethany vorbi, adresīndu-i-se lui. Pīna īn clipa aceea īl ignorase

cu desāvīrsire. īl privi fix cu ochii ei verzi si goi, apoi īntreba:

- Tu cine esti?

Raspunse Athena, perfect sigura pe ea, ca si cum īntrebarea fetitei ar fi fost

lucrul cel mai firesc din lume.

- īl cheama Cross si este cel mai bun prieten al meu.

Bethany paru sa n-o auda si se refugie din nou īn lumea ei.

Athena parca masina la cītiva metri de lacul din padure, care scīnteia

orbitor, ca un mic safir pe o nesfīrsita pīnza verde. Cross lua cosul cu mīncare

ULTIMUL DON     339

si Athena īl despacheta pe o fata de masa rosie, pe care o asternuse pe iarba.

puse pentru fiecare servetele apretate, furculite si linguri. Fata de masa era bro-

sata cu instrumente muzicale, care retinura atentia fetitei. Apoi Athena puse pe

fata de masa un vraf de sandvisuri diferite, īnvelite īn foita. Adusese castronele

de sticla cu salata de cartofi si fructe taiate felii. O farfurie cu prajituri cu frisca.

Un platou cu pui prajit. Pregatise totul cu priceperea unui furnizor profesionist,

stiind ca fetitei īi placea sa manīnce.

Cross se īnapoie la masina si aduse din portbagaj o lada cu apa minerala. In

cos se gāseau pahare, si Cross turna apa minerala pentru toti trei. Athena īi oferi

un pahar lui Bethany, dar fetita īi īmpinse mīna deoparte. Nu se uita decīt la Cross.

El o privi īn ochi. Chipul fetitei era atīt de īmpietrit, īncīt parea mai curīnd o

masca, nu carne omeneasca, dar ochii ei prinsesera viata. Ca si cum ar fi ramas

prizoniera īntr-o pestera ascunsa, īn care se sufoca, fārā sa poata striga dupa aju-

tor, ca si cum ar fi avut pielea plina de basici si nu ar fi suportat sa fie atinsa.

Mīncarā, iar Athena īsi juca rolul, sustinīnd o conversatie lipsita de emotii

si īncercīnd s-o faca pe Bethany sa rīdā. Cross se minuna de arta ei actoriceasca,

de purtarea ei voit agasanta si plictisitoare, ca si cum comportamentul autist al

fetitei ar fi fost perfect normal; o trata pe Bethany ca pe un interlocutor, desi

fetita nu-i raspundea niciodata. Era un monolog de mare talent, pe care Athena

īl crease ca sa-si mai aline suferinta.

īn cele din urma, veni rīndul desertului. Athena desfacu foita de pe o

prajitura cu frisca si i-o oferi fetitei, dar ea refuza. īi īntinse una lui Cross, care

clatina din cap. Devenea din ce īn ce mai nelinistit īntrucīt, desi Bethany

mīncase cīt sapte, se vedea limpede ca era foarte suparata pe mama ei. stia ca

si Athena sesizase acest lucru.

Athena mīncā prajitura si exclama entuziasmata cīt era de buna. Despacheta

alte doua si le puse īn fata lui Bethany. De regula, fetitei īi placeau mult dulciu-

rile. Bethany le luā de pe fata de masa si le puse īn iarba. īn cīteva minute fura

acoperite de insecte. Atunci Bethany le luā pe amīndouā si vīrī una īn gura. Pe

cealalta i-o īntinse lui Cross. Fara sā sovaie nici o clipa, Cross vīrī prajitura īn

gura. Simti furnicaturi īn cerul gurii si pe gingii. Luā repede cīteva īnghitituri

de sifon, ca sā-si clateasca gura. Bethany se uita la Athena.

Athena avea īncruntatura studiata a actritei care se pregateste sā joace o

scena dificila. Apoi izbucni īn rīs, un rīs minunat si molipsitor, si batu

din palme.

- Ţi-am spus eu cā-i delicioasa, spuse ea.

Despacheta īncā o prajitura, dar Bethany o refuza, la fel si Cross. Athena

arunca prajitura īn iarba si, luīnd servetelul, sterse la gura fetita, apoi pe Cross.

| Se pare ca se amuza copios.

 

340     MĂRIO PUZO

La īntoarcere, pe drumul spre spital, īi vorbi lui Cross cu aceleasi inflexiu*

ale vocii pe care le folosea cu Bethany. Ca si cum ar fi suferit si el de autism.

Bethany o cerceta cu atentie, apoi īntoarse capul, privindu-l tinta pe Cross. 1

Cīnd coborīra din masina la spital, Bethany apuca mīna lui Cross pentru o

clipa.

- Esti frumos, murmura ea, dar cīnd Cross vru s-o sarute de despartire,

fetita īsi feri capul.

Apoi o lua la fuga.

īn drum spre Malibu Athena exclama entuziasmata:

- A reactionat fata de tine, e un semn foarte bun.

- Pentru ca sīnt frumos, raspunse Cross.

- Nu, īl contrazise Athena, pentru ca poti mīnca gīngānii. Eu sīnt cel putin

la fel de frumoasa ca tine, si totusi ma uraste... Zīmbea vesela si, ca de fiecare

data, frumusetea ei īl ametea si-l nelinistea pe Cross. Te crede la fel ca ea,

spuse Athena. Crede ca esti autist.

Cross rīse, īi placea ideea.

- Poate ca are dreptate, īncuviinta el. Poate ar trebui sa ma internezi īmpre-

una cu ea.

- Nu, raspunse, zīmbind, Athena. Atunci n-as mai dispune de trupul tau

oricīnd doresc. Oricum, dupa ce termin Messalina o iau la mine.

Cīnd ajunsera la casa ei din Malibu, Cross o urma īnauntru. Aranjasera sā

petreaca noaptea īmpreuna. īntre timp, tīnārul īnvatase s-o cunoasca pe

Athena: cu cīt era mai volubila, cu atīt era mai tulburata.

- Daca esti trista, ma pot īntoarce la Las Vegas, spuse el.

Ea se īntrista de-a binelea. Cross se īntreba cīnd o iubea mai mult: cīnd era de

o veselie fireasca, atunci cīnd era serioasa si neīnduplecata sau cīnd era melanco-

lica. Chipul ei īsi schimba frumusetea īntr-un mod atīt de miraculos, īncīt Cross

constata de fiecare data ca sentimentele lui le oglindeau pe ale ei.

-  Ai avut o zi īngrozitoare, īi spuse ea cu tandrete, acum trebuie sa-ti

primesti rasplata.

īn tonul ei se ghicea o unda de ironie, dar Cross īntelese ca ironia se adresa

propriei ei frumuseti. Athena stia ca farmecul ei era doar de suprafata.

- N-am avut o zi īngrozitoare, raspunse Cross.

Era adevarat. Bucuria pe care o simtise īn ziua aceea, cīnd sezuserā toti trei

līngā lacul din padurea cea deasa, īi amintea de copilarie.

- īti plac prajiturile cu furnici... spuse cu tristete Athena.

- N-au fost chiar rele, raspunse Cross. Exista sansa ca Bethany sā-si mai

revinā?

ULTIMUL DON     341

- Nu stiu, dar voi continua sa īncerc pīnā īn momentul īn care voi afla

raspunsul, spuse Athena. Voi avea un week-end liber, cīnd nu se va filma la

fvlessalina. Voi pleca īn Franta cu Bethany. La Paris exista un doctor renumit,

vreau sa-i cer si lui parerea.

- si daca īti spune ca nu exista nici o speranta? īntreba Cross.

- Poate n-am sā-l cred. Nu conteaza, raspunse Athena. O iubesc. Voi avea

grija de ea.

- O vesnicie? īntreba Cross.

- Da, raspunse Athena. Batu din palme si ochii ei verzi sclipira. Pīnā atunci,

hai sa ne distram. Sa ne ocupam si de noi. Mergem sus, facem un dus si ne

urcam īn pat. Facem dragoste cu o patima nebuna vreo cīteva ore. Iar la miezul

noptii pregatesc cina.

Cross se simtea din nou ca pe vremea cīnd era copil si se trezea stiind cā-l

asteapta o zi plina de bucurii. Micul dejun pregatit de mama lui, jocurile cu

prietenii, partidele de vīnatoare cu tatal sau, apoi cina īn familie, Claudia,

Nalene si Pippi. Urma jocul de carti. La fel de inocent era si sentimentul de

acum. Avea sā faca dragoste cu Athena īn lumina asfintitului, sa priveasca

de pe terasa soarele cufundīndu-se īn Pacific si cerul īn nuante minunate de rosu

si trandafiriu. Avea sā atinga pielea ei calda si matasoasa. īi va saruta buzele si

obrazul frumos. Zīmbi si o trase īn sus pe scāri.

Telefonul din dormitor īncepu sā sune si Athena o luā īnainte pe scari ca sa

raspunda. Acoperi receptorul cu palma si spuse cu uimire īn glas:

- E pentru tine. Un barbat pe nume Giorgio. Pīnā atunci Cross nu primise

nici un telefon īn casa ei. Nu putea fi decīt ceva rau, īsi spuse Cross, asa cā

facu un lucru de care nu se crezuse niciodata īn stare. Clatina din cap. Nu-i

aici... vorbi Athena īn receptor. Da, am sa-i spun sa sune de īndata ce soseste,

īnchise telefonul si īntreba: Cine-i Giorgio?

- O ruda, raspunse Cross.

Era socat de ceea ce facuse si de motivatia gestului sāu: nu putea renunta

la o noapte cu Athena. Era o greseala grava. Apoi se īntreba de unde stiuse

Giorgio cā el va fi acolo si ce dorea de la el. "Trebuie sā fie ceva important, se

gīndi el. Indiferent ce-ar fi, poate astepta pīnā mīine dimineata." Mai mult

decīt orice pe lume īsi dorea ceasurile de dragoste cu Athena.

Sosise momentul pe care-l asteptasera amīndoi toata ziua, toata sāptāmīna:

isi scoasera hainele, apoi facura dus īmpreuna si Cross nu rezista tentatiei de a

0 īmbratisa, cu trupurile īnca transpirate dupā picnic. Apoi ea īl luā de mīna si-l

frase sub jetul dusului.

 

342     MĂRIO PUZO

Se stersera unul pe altul cu prosoape mari si portocalii, dupa care

īnfasurati īn ele, ramasera pe terasa sa priveasca soarele dispārīnd īncet la ori-

zont. Dupa aceea intrara īn dormitor si se urcara īn pat.

In timp ce facea dragoste cu ea, Cross avu senzatia ca toate celulele din

trupul si din creierul lui se disperseaza, lasīndu-l īntr-o stare de visare febrila;

era un duh al carui abur se umplea de extaz, un duh care patrundea īn carnea

ei. īsi pierdu orice urma de prudenta sau de judecata, nici mācar nu-i cerceta

expresia, sa vada daca juca teatru sau daca īl iubea cu adevarat. Acele clipe

parura sa dureze o vesnicie, pīna adormira unul īn bratele celuilalt. Se trezira

tot īmbratisati, sub raze de luna mai stralucitoare decīt soarele. Athena īl saruta

si-l īntreba:

- Chiar ti-a placut Bethany?

- Da, raspunse Cross. E o parte din fiinta ta.

- Crezi ca starea ei se poate ameliora? Crezi ca o pot ajuta sā-si mai revina?

īn clipa aceea Cross se gīndi ca si-ar fi dat si viata ca s-o īnsanatoseasca pe

fetita. Simtea pornirea de a se sacrifica pentru femeia pe care o iubea, senti-

ment pe care-l īncercau multi barbati, dar care pīnā atunci fusese strain de el.

- Cred ca amīndoi putem īncerca s-o ajutam, spuse Cross.

- Nu, refuza Athena. Trebuie s-o fac eu singura.

Adormira din nou. Cīnd suna telefonul, aerul era īncetosat de zorii zilei

care se nastea. Athena ridica receptorul, asculta, apoi īi spuse lui Cross:

- E paznicul de la poarta. Spune ca te cauta patru barbati īntr-o masina.

Pe Cross īl sageta un fior de spaima. Lua receptorul si vorbi cu paznicul.

- Da-mi la telefon pe unul dintre ei.

Vocea pe care o auzi era cea a lui Vincent.

- Cross, e si Petie cu mine. Avem vesti proaste.

- Bine, da-mi-l pe paznic, ceru Cross, apoi īi spuse acestuia: Lasā-i sa intre.

Uitase cu desāvīrsire de telefonul lui Giorgio. "Iata ce face iubirea din om,

gīndi cu dispret. Daca o tin tot asa, nu mai apuc sa traiesc nici mācar un an."

Se īmbraca īn graba si coborī īn fuga scarile. Masina deja tragea īn fata

casei. Soarele, īnca pe jumatate ascuns la orizont, arunca primele raze de

lumina.

Vincent si Petie coborīrā dintr-o limuzina lunga. Cross vazu ca īnauntru

mai erau soferul si īnca un barbat īn dreapta lui. Petie si Vincent venira p6

lunga alee pīna la usa, unde le deschise Cross.

Deodata Athena īsi facu aparitia līngā el, īmbracata īn pantaloni de casa si

pulover, fara nimic altceva pe dedesubt. Petie si Vincent rāmasera cu ochii la

ea. Niciodata nu aratase mai frumoasa.

ULTIMUL DON     343

Athena īi pofti pe toti īn bucatarie si puse cafeaua la fiert. Cross īi prezenta

pe cei doi barbati ca fiind verii lui.

- Cum ati ajuns aici? īntreba Cross. Azi-noapte erati la New York.

- Giorgio ne-a īnchiriat un avion, explica Petie.

īn timp ce facea cafeaua, Athena īi studie pe cei doi barbati. Nici unul din

ei nu trada vreo emotie. Pareau frati, amīndoi bine claditi, īnsa Vincent era

cenusiu la fata ca granitul, īn timp ce chipul mai supt al lui Petie era īmbujo-

rat de aer sau de bautura.

- Asadar, care-i vestea cea proasta? īntreba Cross.

Se astepta sa afle ca murise Don sau ca Rose Marie īsi pierduse mintile

de-a binelea sau ca Dante facuse ceva atīt de īngrozitor, īncīt Familia dāduse

de necaz.

Vincent īi raspunse laconic ca de obicei.

- Trebuie sa vorbim īntre patru ochi.

Athena le turna cafea.

- Eu īti spun tie toate vestile mele rele, zise ea. Ar trebui s-o aud si eu

pe a ta.

- Va trebui sa plec cu ei, īi spuse Cross.

- Nu te purta ca un strain, īl dojeni Athena. īndrazneste numai sa pleci.

La aceste vorbe, Vincent si Petie reactionara imediat. Chipul de granit al

lui Vincent se īnrosi stīnjenit, iar Petie īi zīmbi Athenei cu un aer meditativ, ca

si cum ar fi gīndit ca nu trebuia scapata din ochi. Remarcīnd scena, Cross rīse

si spuse:

- Bine, sa auzim.

Petie īncerca sā atenueze socul.

- S-a īntīmplat ceva cu tatal tāu, spuse el.

Vincent interveni necrutator.

- Pippi a fost īmpuscat de un vagabond si tīlhar de drumul mare. E mort.

La fel si vagabondul. Un politist pe nume Losey a tras īn el cīnd a fugit de la

locul faptei. E nevoie de tine la Los Angeles, ca sā identifici cadavrul si sa

rezolvi formalitatile. Tata vrea sā-l īnmormīntezi la Quogue.

Lui Cross i se taie rasuflarea. Se clatina o clipa, tremurīnd sub o vijelie

nevazuta, apoi simti cum Athena īi strīnge mīna cu amīndoua palmele.

- Cīnd s-a īntīmplat? īntreba Cross.

- Aseara pe la opt, raspunse Petie. Giorgio te-a cautat la telefon.

"īn timp ce eu faceam dragoste, tata zacea la morga", gīndi Cross. īl nāpādi

Un dispret coplesitor pentru momentul lui de slabiciune, o rusine fara margini.

- Trebuie sā plec, īi spuse el Athenei.

Ea īi privi chipul ravasit. Niciodata nu-l vazuse asa.

 

344     MĂRIO PUZO

m

- īmi pare rāu, murmura. Telefoneaza-mi.

Asezīndu-se pe bancheta din spate a limuzinei, Cross īi auzi pe ceilalti

doi barbati adresīndu-i condoleante. īsi dadu seama ca erau soldati din

Enclava Bronx. īn timp ce ieseau pe poarta Coloniei Malibu si se angajau

pe Pacific Ocean Highway, Cross simti o oarecare īncetineala īn viteza de

deplasare a masinii. Limuzina īn care se aflau era blindata.

Cinci zile mai tīrziu, la Quogue, avu loc īnmormīntarea lui Pippi. Pe dome-

niul lui Don se afla un cimitir particular, la fel cum vila avea si o capela par-

ticulara. Pippi fu īngropat chiar līnga Silvio, ca semn de respect din partea

lui Don.

Erau de fata numai clanul Clericuzio si cei mai pretuiti oameni

din Enclava Bronx. La rugamintea lui Cross, Lia Vazzi venise si el de la

cabana de vīnatoare din muntii Sierra. Rose Marie nu participa. Aflīnd

despre moartea lui Pippi, facuse iar o criza si fusese internata la clinica de

psihiatrie.

īnsa venise Claudia De Lena. Luase avionul, ca sā-l poata consola pe Cross

si ca sa-si ia rāmas-bun de la tatal ei. Ceea ce nu facuse atīta timp cīt traise

Pippi simtea ca trebuia sa faca dupa moartea lui. Voia sa-si revendice si ea o

parte din acest om, sa demonstreze clanului Clericuzio ca Pippi nu era numai

un membru al familiei lor, ci si tatal ei.

Pajistea din fata resedintei Clericuzio era ornata cu o gigantica coroana de

flori de marimea unui panou publicitar. Pe iarba se vedeau mese cu bufet rece,

iar ospatarii si barmanul de la tejgheaua improvizata asteptau sa serveasca

invitatii. Era o zi de doliu, īn care nu se discutau afaceri de Familie.

Claudia plīnse cu lacrimi amare pentru toti anii cīt fusese nevoita sa

traiasca fara tatal ei, īnsa Cross primi condoleantele cu o expresie demna si

linistita, fara sa-si tradeze īn nici un fel durerea.

īn seara urmatoare se aseza pe balconul apartamentului sau de la Xanadu,

cu ochii la luminile multicolore si la neonul care scalda īntregul Strip. Chiar si

de aici, de sus, putea auzi sunetul muzicii, larma jucatorilor care se īnbulzeau

pe Strip īn cautarea unui cazinou norocos. Totusi, era īndeajuns de liniste ca sa

poata analiza cele īntīmplate īn decursul ultimei luni. si ca sa reflecteze la

moartea tatalui sau.

Cross nu crezuse nici o clipa ca Pipi fusese īmpuscat de un tīlhar de dru-

mul mare. Un profesionist nu putea sa aiba un asemenea sfīrsit.

ULTIMUL DON     345

Trecu īn revista tot ce aflase. Tatal lui fusese īmpuscat de un vagabond

negru pe nume Hugh Marlowe. Individul avea douazeci si trei de ani si figura

jji evidenta politiei pentru comert cu droguri. īn timp ce fugea de la locul

crimei, Marlowe fusese īmpuscat de catre detectivul Jim Losey, care-l urmarea

intr-un caz legat de droguri. Marlowe avusese īn mīnā un pistol, pe care īl

īndreptase spre Jim Losey, asa ca acesta fusese nevoit sā-l īmpuste, tintind cu

precizie chiar īn osul nasului. Fācīnd unele cercetari, Losey īl descoperise pe

pippi De Lena si imediat īl anuntase pe Dante Clericuzio. īnainte de a chema

politia. De ce procedase astfel, chiar daca era pe statul de plata al Familiei? Ce

ironie a sortii - Pippi De Lena, omul cel mai competent, Ciocanul Numarul

Unu al clanului Clericuzio vreme de peste treizeci de ani, asasinat de un

vagabond zdrentaros si traficant de droguri!

Atunci de ce īi trimisese Don pe Vincent si Petie sā-l aduca īntr-o limuzina

blindata si de ce-l pazise pīnā la īnmormīntare? De ce luase Don asemenea

masuri de precautie? īn timpul īnmormīntārii, īi pusese bātrīnului aceasta

īntrebare. Dar Don se marginise sa-i raspunda ca era mai īntelept sa se arate

prudenti pīnā cīnd se lamureau lucrurile. Adaugase cā si el facuse cercetari

complete si cā, dupa toate aparentele, asa se petrecusera lucrurile īn realitate.

Un gainar oarecare facuse o greseala si iata ca se īntīmplase o tragedie absurda.

De fapt, adaugase Don, cele mai multe tragedii erau absurde.

Durerea lui Don nu putea fi pusa la īndoiala. īntotdeauna īl tratase pe

Pippi la fel ca pe cei trei fii ai lui, ba chiar manifestase o oarecare preferinta

pentru el.

- Tu vei detine īn Familie locul pe care l-a ocupat tatal tau, īi spusese el lui

Cross.

Acum īnsa, stīnd pe balconul cu vedere catre Vegas, Cross chibzui la

problema esentiala. Don nu credea niciodata īn coincidente, or aici exista o

coincidenta batatoare la ochi. Detectivul Jim Losey era īn solda Familiei si,

dintre miile de detectivi si politisti din Los Angeles, tocmai el fusese cel care

descoperise crima. Care era probabilitatea? Dar chiar fācīnd abstractie de

acest amanunt, fapt si mai important, Don Domenico Clericuzio stia foarte

bine ca era cu neputinta ca un vagabond de pe strada sa se apropie atīt de mult

de Pippi De Lena. Pe urma, care vagabond ar fi tras sase gloante īnainte de a

0 lua la fuga? Don Clericuzio n-ar fi crezut nici īn ruptul capului o asemenea

Poveste.

Deci se punea īntrebarea: hotārīse clanul Clericuzio cā cel mai important

°m al lor devenise un pericol pentru ei? Care era motivul? Oare puteau uita asa

usor fidelitatea si devotamentul lui Pippi, afectiunea pe care i-o purtau? Nu,

familia nu avea nici un amestec. Cea mai puternica dovada īn favoarea lor era

 

346     MĂRIO PUZO

ca el, Cross, traia. Don nu l-ar fi lasat īn viata daca Pippi ar fi fost ucis de ej

Insa Cross īsi dadea seama ca si el era, probabil, īn pericol.

Se gīndi la tatal lui. īsi iubise sincer parintele, iar Pippi suferise ca Claudia

refuzase sa-i adreseze cuvīntul cīt timp fusese īn viata, i-ar fi facut placere sa

se īmpace cu ea. Totusi, Claudia hotarīse sa asiste la īnmormīntare. De ce?

Fiindca era sora lui si voia sa-i fie alaturi? Nu putea fi unicul motiv. Purtase

prea mult timp īn suflet vrajba mamei, refuzase sa aiba vreo legatura cu clanul

Clericuzio. Oare pentru ca-si amintise cīt de bun fusese Pippi cu amīndoi

īnainte ca familia lor sa se destrame?

Se gīndi la ziua aceea īngrozitoare īn care alesese sa rāmīna līnga tatal lui,

īntelegīnd cine era el īn realitate; stia ca, īntr-adevar, ar fi putut-o ucide pe

Nalene daca īi lua amīndoi copiii. Dar Cross facuse un pas īnainte si-si luase

tatal de mīna, nu pentru ca-l iubea, ci pentru ca vazuse spaima din privirea

Claudiei.

Cross īsi considerase īntotdeauna tatal o pavaza īmpotriva lumii īn care

traiau, īl socotise mereu invulnerabil. Un om care aducea, nu primea moartea.

Acum trebuia sa se fereasca singur de dusmani, poate chiar si de Familia

Clericuzio. La urma urmei, era bogat, detinea jumatate de miliard din valoarea

hotelului Xanadu, existau motive ca sa-si piarda viata.

īn continuare, gīndul īi zbura la existenta pe care o ducea. īn ce scop? Sa

īmbatrīneascā la fel ca tatal lui, sa-si asume toate riscurile, ca pīnā la urma

sa fie ucis? Fireste, Pipi se bucurase de viata pe care o ducea, de putere, de

bani, dar acest fel de viata īi parea acum lui Cross lipsit de sens. Tatal lui nu

cunoscuse niciodata bucuria de a fi iubit de o femeie ca Athena.

Avea numai douazeci si opt de ani, īsi putea croi un nou drum īn viata. Se

gīndi la Athena si la faptul ca a doua zi avea s-o vada pentru prima oara la

lucru, avea sa-i vada viata simulata si toate mastile pe care le putea purta. Cīt ar

fi iubit-o Pippi, el iubea toate femeile frumoase. Apoi īsi aduse aminte de sotia

lui Virginio Ballazzo. Pippi tinuse mult la ea, mīncase la masa ei, o strīnsese

īn brate, dansase cu ea, jucase boccie cu barbatul ei, ca pe urma sa puna la cale

asasinarea ambilor soti.

Ofta si se ridica sa intre īn camera. Se crapa de ziua si zorii īnvāluiau īn

ceata luminile neonului, agatate peste Strip ca o uriasa cortina de teatru. Daca

privea īn jos, putea vedea toate drapelele marilor hoteluri-cazinou, Sands,

Caesars, Flamingo, Desert Inn si vulcanul īn eruptie de la Mirage. Xanadu era

mai mare decīt toate celelalte. Privi drapelele fluturīnd deasupra vilelor hotelU'

lui Xanadu. Ce vis traise aici si acum totul se destrama. Gronevelt murise, ia*

tatal lui fusese asasinat.

ULTIMUL DON     347

Se īnapoie īn camera si, ridicīnd receptorul, īl invita pe Lia Vazzi sa ia

jjjicul dejun cu el. Dupa īnmormīntare, calatorisera īmpreuna de la Quogue

[a Vegas. Apoi comanda micul dejun pentru doua persoane. īsi aminti ca lui

Lia Vazzi īi placeau grozav clatitele, desi pentru Cross ramīneau un desert

exotic chiar si dupa atītia ani petrecuti īn America. Omul de paza īl aduse pe

Vazzi exact cīnd sosea si micul dejun. Mīncarā īn bucataria apartamentului.

- Tu ce parere ai? īl īntreba Cross pe Lia.

- Cred ca ar trebui sa-l lichidam pe acest Losey, raspunse Lia. Ţi-am spus

asta mai de mult.

- Deci nu crezi ce se spune? īntreba Cross.

Lia īsi taia clatitele fīsii.

- Povestea asta e o rusine, declara el. Un profesionist ca tatal tau nu putea

lasa un netrebnic ca acela sa se apropie atīt de mult de el.

- Don crede cā-i adevarat, spuse Cross. A facut cercetari.

Lia īntinse mīna sa-si ia o havana si paharul de coniac pregatite de Cross

anume pentru el.

- Nu l-as contrazice niciodata pe Don Clericuzio, spuse el. Totusi, dā-mi

voie sa-l aranjez pe Losey, pentru orice eventualitate.

- Dar daca īn spatele lui e mīna Familiei Clericuzio? īntreba Cross.

- Don e un om de onoare, declara Lia. Un om de moda veche. Daca l-ar fi

ucis pe Pippi, te-ar fi ucis si pe tine. Te cunoaste. īntelege cā-ti vei razbuna

parintele si el e un om prudent.

- La o adica, insista Cross, tu de partea cui ai alege sa lupti? A mea sau a

Familiei Clericuzio?

- Nu-i nevoie sa aleg, raspunse Lia. Am fost prea apropiat de tatāl tau si

sīnt prea apropiat de tine. Daca tu cazi, nu ma vor lasa īn viata nici pe mine.

Pentru prima oara Cross bau si el coniac la micul dejun īmpreuna cu Lia.

- Poate cā-i numai o īntīmplare absurda, spuse el.

- Nu, īl contrazise Lia. A fost Losey.

- Dar nu are nici un motiv, insista Cross. Cu toate acestea, va trebui sa ne

lamurim. Vreau sa alcatuiesti o echipa de sase oameni, cei mai devotati fata de

tine, nici unul din Enclava Bronx. Pregāteste-i si asteapta ordinul meu.

Lia era neobisnuit de rezervat.

- Iartā-mā, spuse el. Niciodata nu ti-am discutat ordinele. Dar, de asta data,

te rog mult sa te sfātuiesti cu mine pentru planul de ansamblu.

- Bine, īncuviinta Cross. īn week-end-ul urmator am de gīnd sa plec īn

franta doua zile. īntre timp afla tot ce poti despre Losey.

Lia īi zīmbi lui Cross.

- Pleci cu logodnica ta?

 

348     MĂRIO PUZO

Pe Cross īl amuza politetea lui.

- Cu ea si cu fetita ei.

- Cea careia īi lipseste un sfert din creier? īntreba Lia.

Nu avusese intentia sā fie jignitor. Folosise o expresie din limba italiana

care se referea chiar si la oameni foarte inteligenti, dar uituci.

- Da, raspunse Cross. īn Franta e un doctor care ar putea s-o ajute.

- Bravo, exclama Lia. Vā doresc tuturor mult noroc. Femeia aceea e la

curent cu treburile Familiei?

- Fereasca Dumnezeu! raspunse Cross si amīndoi rīserā.

Dar Cross se īntreba cum de cunostea Lia atīt de multe amanunte despre

viata lui particulara.

Capitolul 17

Pentru prima oara, Cross urma s-o vada pe Athena lucrīnd pe platoul de fil-

mare, interpretīnd emotii care nu erau ale ei, devenind o cu totul alta persoana.

0 īntīlni pe Caudia īn biroul ei de la Studioul LoddStone; stabilisera sa asiste

īmpreuna la filmare. In birou mai erau doua femei, pe care Claudia i le

prezenta.

- Fratele meu Cross. Regizoarea filmului, Dita Tommey. si Falene Fante,

care participa la filmarea de astazi.

Tommey īl masura cu o privire scrutatoare, spunīndu-si ca tīnārul era

īndeajuns de frumos ca sa lucreze īn cinematografie, numai ca nu avea flacara,

pasiune, pe ecran ar fi fost rece ca o stana de piatra. īsi pierdu orice interes.

- Tocmai plecam, anunta ea, strīngīnd mīna lui Cross. īmi pare foarte rāu

de tatal dumitale. Apropo, esti binevenit pe platou. Claudia si Athena garan-

teaza pentru dumneata, desi esti unul dintre producatori.

Cross īsi īndrepta atentia catre cealalta femeie. Avea o piele ciocolatie, o

expresie extrem de īndrazneata si un corp magnific, pus īn valoare de costum.

Falene se arata mai putin oficiala decīt Tommey.

- N-am stiut ca Claudia are un frate asa frumos... si bogat, din cīte se aude.

Daca ai nevoie de cineva care sa-ti tinā de urīt la cina, dā-mi un semn, spuse

Falene.

- Asa am sa fac, raspunse Cross.

Nu-l surprindea invitatia. Multe cīntarete si dansatoare de la Xanadu fuse-

sera la fel de directe. Falene era o fata īnclinata catre flirturi, constienta de

frumusetea ei si deloc dispusa sa renunte la un barbat care-i placea, numai de

dragul convenientelor.

-  Tocmai īi dadeam Falenei ceva mai mult de facut īn film, explica

Claudia. Dita crede cā fata e talentata, iar eu sīnt de aceeasi parere.

Falene zīmbi larg spre Cross.

 

ULTIMUL DON

351

su

convingi sa ma lase sa dau *             īncerca sa ascuna '           ^ fteb

Fata* .emarca react* te                            rjartre       ^^       *

Martowa, tipul despie^J       foafle bir.e. S «f»          u,al vostru.D»

"aca din OOP»»» t1 C»0«e, care, chipurde.>arfi    J^ M ,e diac|

§         . i ui Marlowe n era o us               d  ā  a]unge iu              sCOase\»

cunosteam pe Mario* ,            mīna sl iesl, apo

CU^ 2SiSSU.-i crosscuzimbetunmcelmatconvmgato,

^iw^^SSS ^ ^eeraunbaiatta*

latpovesteata,oncunv^       _m.descarcsufletul.M

1 Pur si srmpK a ttebu                                           ^ draculul **

cumsecade, expltca ea §1Ptteba Qga^ pe Cross.

_ Ce parere ai.

^^dinun*,.     apiinUe^..^-*detaniP6" ,

T*8 - t£S^5 * . - *££*-<* sufle, «» «e*

orice. Totusi, e o ironie

Cross o privi cu chipul īmpietrit.

- Fiecare are ghinion o data īn viata.

Tot restul dupā-amiezii urmari scenele care se filmau. Una īl īnfatisa pe

eroul principal luptīnd cu mīna goala si īnvingīnd trei barbati īnarmati. Se

simti jignit, era ridicol. Un erou nu trebuia niciodata pus īntr-o situatie atīt de

disperata. Nu dovedea decīt ca era prea prost pentru a fi erou. Apoi o urmari

pe Athena interpretīnd o scena de dragoste si una de scandal. Ramase oarecum

dezamagit, ea nu parea sa faca prea multa actorie, ceilalti actori o depaseau.

Cross era prea lipsit de experienta ca sa stie ca jocul Athenei urma sa apara

mult mai convingator pe pelicula si ca aparatul de filmat avea sa īmplineasca

miracolul.

Dar n-o descoperi pe Athena cea adevarata. Ea filma doar pentru intervale

foarte scurte, dupa care urmau pauze lungi. Nu vedeai nimic din scīnteia pe

care o aprindea ecranul. Athena parea mai putin frumoasa cīnd juca īnaintea

camerei de filmat.

Nu-i pomeni nimic din toate acestea īn noaptea pe care o petrecurā īmpreuna

la Malibu. Dupa ce facura dragoste si ea se apuca sa pregateasca cina de la

miezul noptii, Athena īi spuse:

- Azi n-am fost prea grozava, nu-i asa? īi adresa zīmbetul ei alintat, care-l

facea pe Cross sa simta un fior de placere īn tot trupul. N-am vrut sā-ti arat de

ce sīnt īn stare, adauga ea. stiam ca vei sta acolo, īncercīnd sā-ti faci o parere

despre mine.

El rtse. īntotdeauna īl amuza felul īn care ea īi ghicea caracterul.

- Nu, n-ai fost prea grozava, īncuviinta el. Vrei sa vin cu tine vineri la Paris?

Athena fu surprinsa. Cross īsi dadu seama dupa ochii ei. Expresia fetei nu se

schimbase deloc, reusise sa se stāpīneasca. Athena chibzui asupra propunerii.

- Mi-ai fi de mare ajutor, marturisi ea. īn plus, am putea vizita Parisul

īmpreuna.

- Ne īntoarcem luni? īntreba Cross.

-  Da, raspunse Athena. Marti dimineata am filmare. Nu mai sīnt decīt

;īteva saptāmīni pīnā la īncheierea filmarilor.

- si pe urma? īntreba Cross.

- Pe urma mā voi retrage sa ma ocup de fetita mea, raspunse Athena.

^ticum, nu vreau sa mai pastrez mult timp secretul asupra ei.

- Doctorul de la Paris va avea ultimul cuvīnt? īntreba Cross.

Nimeni nu are ultimul cuvīnt, replica Athena. Nu īn astfel de probleme

"'"" snecial īnchiriat. Athena s

- ^-----              ultimul cuvum ^v-

_ Nimeni nu are ultimul                                                        ^^ se

W seara ~^ZSff3£~~~*'

deghizase, punīndu-si o peruca,i

 

352     MĂRIO PUZO

īnfatisare obisnuita. Purta haine largi, care-i ascundeau silueta, fācīnd-o sa p^,

chiar corpolenta. Cross era uimit. īsi schimbase pīna si mersul.

īn avion Bethany era fascinata de privelistea pamīntului de sub ea. Colin^

tot avionul, vrind sa priveasca pe toate hublourile. Parea putin uimita, iar figu,

ra ei inexpresiva devenise aproape normala.

De la aeroport se dusera la un mic hotel īn apropiere de Georges Mande]

Avenue. īnchiriarā un apartament cu doua dormitoare separate, unul pentru

Cross si unul pentru Athena si Bethany, īntre ele fiind sufrageria. Era ora zece

dimineata. Athena īsi scoase peruca, se demachie si-si schimba hainele. Nu

suporta ideea de a nu fi frumoasa la Paris.

La amiaza toti trei se prezentara la clinica doctorului, un mic castel aflat pe

un domeniu particular, īmprejmuit cu gard de fier. La poarta era un paznic,

care le verifica numele, apoi īi lasa sa intre.

La usa īi īntīmpina o menajera, care īi conduse īntr-un salon urias, īncarcat

de mobila. Aici īi astepta doctorul.

Doctorul Ocell Gerard era un om voinic, īmbracat elegant īntr-un costum

frumos croit, cu dungulite cafenii, camasa alba si cravata de mātase asortata.

Avea o fata rotunda, la care ar fi trebuit sa poarte barba, ca sā-si ascunda falcile

proeminente. Buzele groase erau de un rosu īntunecat. Medicul se prezenta īn

fata Athenei si a lui Cross, fārā a da nici o atentie copilului. Atīt Cross cīt si

Athena simtira o aversiune instinctiva fata de el. īnfatisarea lui nu se potrivea

defel cu meseria delicata pe care o profesa.

Pe o masuta se gaseau ceai si prajituri. O servitoare se ocupa de ei. Venira

si doua asistente, fete tinere, īmbracate īn uniforma profesiei lor, cu bonete

albe, bluze si fuste de culoarea fildesului. Cīt timp bāurā ceaiul, cele doua asis-

tente o studiarā cu atentie pe Bethany.

Doctorul Gerard i se adresa Athenei.

- Doamna, tin sa va multumesc pentru extrem de generoasa dumneavoas-

tra contributie la Institutul Medical pentru Copiii Bolnavi de Autism. V-am

respectat dorinta ca vizita sa rāmīnā confidentiala, de aceea voi face consul-

tatia aici, la clinica mea particulara. Acum spuneti-mi exact ce doriti de la

mine.

Vocea lui profunda de bas era hipnotica. Sunetul ei atrase atentia fetitei,

care īl fixa cu privirea, dar doctorul nu-i acorda nici o atentie.

Athena era agitata, omul īi era de-a dreptul antipatic.

- As dori sa faceti o apreciere. Daca e posibil, as vrea ca fiica mea sā poata

duce o existenta cīt de cīt normala. Pentru aceasta sīnt gata de orice sacrificiu'

As dori s-o primiti la institutul dumneavoastra. Sīnt dispusa sa mā stabilesc īn

Franta si sa contribui la educarea ei.

ULTIMUL DON     353

Vorbise cu un amestec īncīntator de tristete si speranta, cu asemenea spirit

^ sacrificiu, īncīt cele doua asistente o privira aproape cu adoratie. Cross īsi

dadea seama ca Athena se folosea de tot talentul ei actoricesc ca sa-l convinga

pe doctor s-o accepte pe Bethany īn institutul lui. O vāzu cum īntinde bratul si

cUm prinde mīna fetitei cu un gest plin de tandrete.

Numai doctorul Gerard nu pārea deloc impresionat. Nici nu se uita la

3ethany. Se adresa direct Athenei:

- Oricītā dragoste i-ati oferi copilului, tot nu-l puteti ajuta. I-am studiat fisa

si pot sa afirm cu certitudine ca sufera de autism total. Nu este capabila sa va

raspunda la iubire. Nu traieste īn lumea noastra. Nici macar īn lumea ani-

malelor. Traieste pe cu totul alta planeta, pe care se gaseste absolut singura.

Nu-i vina dumneavoastra, continua medicul. si cred ca nici a tatalui. E una

dintre acele taine inexplicabile ale conditiei umane. lata ce pot face eu. O pot

consulta si testa īn amanunt. Apoi va voi spune ce putem si ce nu putem rea-

liza aici la institut. Daca nu va putem ajuta, va trebui s-o luati acasa. Daca

putem, o veti lasa cu mine īn Franta vreme de cinci ani. īi spuse ceva īn

frantuzeste uneia din asistente si femeia iesi, apoi se īnapoie aducīnd un album

urias cu reproduceri dupa picturi celebre. Asistenta īi dādu albumul lui

Bethany, dar era prea mare ca fetita sa-l poata tine pe genunchi. Pentru prima

oara doctorul Gerard i se adresa direct. īi vorbi īn frantuzeste. Bethany puse ime-

diat cartea pe masa si īncepu sa īntoarca paginile. Curīnd se cufunda īn studiul

picturilor. Doctorul parea stīnjenit. Nu vreau sa va jignesc, spuse el. Dar e īn

interesul fetitei. stiu ca domnul De Lena nu este sotul dumneavoastra, dar ar

putea fi cumva tatal copilului? īn acest caz, as dori sa-l examinez si pe

dumnealui.

-  Nici nu-l cunosteam la vremea cīnd s-a nascut fetita mea, raspunse

Athena.

- Bon, īncuviinta doctorul. Ridica din umeri. Astfel de lucruri sīnt oricīnd

posibile.

- Poate ca domnul doctor a remarcat simptomele la mine, rīse Cross.

Doctorul īsi tuguie buzele rosii si surise politicos.

- īntr-adevar, prezentati unele simptome. Exista īn fiecare dintre noi. Cine

stie? Un centimetru mai la dreapta sau mai la stīnga si toti am putea suferi de

autism. Acum trebuie sa consult cu atentie fetita si s-o supun unor teste. Totul

va dura cel putin patru ore. Ce-ar fi ca dumneavoastra sa faceti o plimbare īn

doi prin frumosul nostru Paris? Sīnteti aici pentru prima oara, domnule

De Lena?

- Da, raspunse Cross.

- Eu vreau sa rāmīn cu fiica mea, declara Athena.

 

354     MĂRIO PUZO

-  Cum doriti, doamna, īncuviinta doctorul, apoi se īntoarse catre Cross'

Plimbare placuta. Eu detest Parisul. Daca ar exista un oras de autisti, atunci

acela ar fi Parisul.

Chema un taxi si Cross se īnapoie īn camera de la hotel. Nu simtea nici un

īndemn sa viziteze Parisul fara Athena si avea nevoie de odihna. īn plus,

venise la Paris ca sā-si limpezeasca mintea, sa cugete la anumite lucruri.

Se gīndi la cele dezvaluite de Falene. īsi aminti cum Losey venise la

Malibu singur, de regula politistii lucrau īn echipa. īnainte de a pleca la Paris,

īl rugase pe Vazzi sa faca unele investigatii.

La ora patru, Cross se īntoarse īn sala de asteptare a clinicii. Ceilalti īl

asteptau. Bethany privea concentrata albumul cu picturi. Athena era palida,

singura expresie pe care Cross stia ca ea nu avea cum s-o simuleze.Bethany se

īndopa cu prajituri de pe o farfurioara, dar medicul i-o lua din fata si-i spuse

ceva īn frantuzeste. Bethany nu protesta. Apoi veni o asistenta care o duse īn

camera de joaca.

-  Iertati-ma, īi spuse doctorul lui Cross. Dar trebuie sa va pun cīteva

īntrebari.

- Orice doriti, īncuviinta Cross.

Doctorul se ridica de pe fotoliul lui si īncepu sa se plimbe prin īncapere.

- Am sa va spun exact ce i-am spus si doamnei, continua el. īn astfel de

cazuri, nu exista miracole, pur si simplu, nu exista. īn unele situatii, cu un trata-

ment īndelungat s-ar putea obtine o ameliorare considerabila, dar sīnt cazuri rare.

īnsa la fetita exista anumite limite. Trebuie sa ramīna īn Institutul meu de la Nisa

cel putin cinci ani. Acolo avem profesori care pot explora toate posibilitatile. īn

acest interval ne vom da seama daca va fi capabila sā duca o viata apropiata de

normal. Sau daca trebuie internata pentru totdeauna īntr-o clinica. La aceste

vorbe, Athena īncepu sā plīnga. Ţinea la ochi o batista mica de matase albastra

si Cross īi simti parfumul. Doctorul o privi impasibil. Doamna a fost de acord.

Va veni si dumneaei la Institut ca profesoara... Asta este. Se aseza fata īn fata cu

Cross. Exista cīteva semne foarte īmbucuratoare. Are un real talent la pictura.

Anumite simturi sīnt treze, nu amortite. A reactionat cīnd i-am vorbit īn

frantuzeste, limba pe care nu o īntelege, dar o intuieste. Un semn foarte bun. In

aceasta dupa-amiazā a dat semne ca īi era dor de dumneavoastra, deci are senti-

mente fata de alta fiinta omeneasca, sentimente ce pot fi dezvoltate. Se īntīmpla

foarte rar, dar explicatia nu-i cītusi de putin un mister. Cīnd am deschis discutia,

mi-a spus ca esti frumos. Nu trebuie sa va simtiti jignit, domnule De Lena. I-am

pus īntrebarea numai din motive medicale, ca s-o ajut, nu ca sā vā acuz. Ati

stimulat sexual fetita īn vreun fel, fie si neintentionat?

Cross fu atīt de surprins, īncīt izbucni īn rīs.

ULTIMUL DON     355

- Nici n-am stiut ca reactioneaza fata de mine. si nu i-am oferit nimic la

care sa reactioneze.

Athena era rosie la fata de mīnie.

- E ridicol, protesta ea. Cross n-a ramas niciodata singur cu fetita.

Doctorul insista.

- Ati mīngīiat-o vreodata? Nu ma refer la o strīngere de mīnā, o mīngīiere

pe par sau o sarutare pe obraz. Fetita e īn pragul adolescentei, ar putea avea o

reactie pur fizica. N-ati fi primul barbat tentat de asemenea inocenta.

- Poate stie despre relatia mea cu mama ei, sugera Cross.

- Nu-i pasa de mama ei, raspunse doctorul. Iertati-mā, doamna, e un lucru

pe care trebuie sā-l acceptati. N-o intereseaza nici frumusetea, nici celebritatea

mamei. Pentru ea, mama, pur si simplu, nu exista. Dumneavoastra sīnteti cel

spre care se deschide. Gīnditi-va. Poate ati avut vreun gest de tandrete nevino-

vata, neintentionata.

Cross īl privi cu raceala.

- Daca as fi avut, v-as spune. Daca acest lucru ar ajuta-o.

- Simtiti afectiune pentru acest copil? īntreba docotrul.

Cross se gīndi o clipa.

- Da, raspunse el.

Doctorul Gerard se rezema de spatarul fotoliului, īmpreunīndu-si mīinile.

- Va cred, spuse el. si asta īmi da mari sperante. Daca fetita reactioneaza

fata de dumneavoastra, atunci poate fi ajutata sa reactioneze si fata de altii,

īntr-o buna zi, si-ar putea tolera mama, ceea ce ar fi suficient pentru dumnea-

voastra, adevarat, doamna?

- Oh, Cross! exclama Athena. Sper ca nu esti suparat.

- Cītusi de putin, o asigura Cross.

Doctorul Gerard īl studie cu aentie.

- Nu vā simtiti jignit? īntreba el. Majoritatea barbatilor se īnfurie. Tatal

unui pacient chiar m-a lovit. Dar dumneavoastra nu sīnteti suparat. Spuneti-mi

de ce.

Nu-i putea explica acestui om, nici macar Athenei, cīt īl impresionase

privelistea fetitei īn "cutia de īmbratisat". Ce mult īi amintise de Tiffany si de

toate fetele cu care facuse dragoste si care-l lasasera golit de orice simtaminte.

Cum relatia lui cu clanul Clericuzio si chiar cu tatal sāu īi crease un sentiment

de singuratate si de disperare. īn sfrrsit, cum toate victimele pe care le lasase

in urma pareau desprinse dintr-o lume de cosmar, care devenea reala numai īn

visele lui.

Cross īl privi pe doctor drept īn ochi.

 

356     MĂRIO PUZO

- Poate pentru ca si eu sīnt autist, spuse el. Sau poate pentru ca am «fe

ascuns pacate si mai grave.

Doctorul se lasa pe spate si exclama satisfacut:

- Ah! Facu o pauza si, pentru prima oara, zīmbi. Nu vreti sa va facem niste

teste? Rīsera amīndoi. si acum, doamna, continua doctorul Gerard, īnteleg ca

mīine dimineata aveti un avion catre America. De ce nu lasati fetita cu mine?

Infirmierele mele sīnt foarte pricepute si va asigur ca micuta nu va va duce

dorul.

- Dar mie īmi va lipsi, replica Athena. As putea s-o tin cu mine asta-seara

si s-o aduc mīine dimineata? Avionul nostru e īnchiriat, asa ca putem pleca

oricīnd dorim.

- Desigur, īncuviinta doctorul. Veniti cu ea aici mīine dimineata. Voi da

dispozitii asistentelor mele s-o īnsoteasca pīna la Nisa. Aveti numarul de tele-

fon al institumlui, deci ma puteti suna oricīt de des doriti.

Se ridicara, gata de plecare. īntr-o pornire impetuoasa, Athena īl saruta pe

doctor pe obraz. Doctorul se īmbujora. Cu toata īnfatisarea lui de capcaun, nu

ramāsese indiferent la frumusetea si celebritatea Athenei.

Athena, Bethany si Cross īsi petrecurā restul zilei plimbīndu-se pe strazile

Parisului. Athena cumpara hainute noi pentru Bethany, o garderoba completa.

Ii cumpara cele necesare pentru pictura si o valiza uriasa, īn care sa īncapa

toate lucrurile noi. Trimisera cumparaturile la hotel.

Luara masa īntr-un restaurant de pe Champs-Elysees. Bethany mīncā cu

pofta, īndeosebi prajiturile. Toata ziua nu scosese o vorba si nici nu reactionase

la dovezile de afectiune ale Athenei.

Cross nu vazuse niciodata manifestari de iubire ca cele ale Athenei fata de

fetita ei. Poate doar īn copilarie, cīnd mama lui, Nalene, peria pārul Claudiei.

In timpul mesei, Athena o tinu pe Bethany de mīnā, īi sterse firimiturile de

pīine de la gura si-i spuse ca, dupa o luna, se va īnapoia īn Franta si va rāmīne

cu ea la scoala vreme de cinci ani.

Bethany nu-i acorda nici o atentie.

Plina de entuziasm, Athena īi spuse fetitei cum vor īnvata franceza īmpre-

una, cum vor merge amīndoua la muzee sa vada tablouri celebre si cum

Bethany va putea picta dupa pofta inimii. īi zugravi viitoarele lor calatorii prin

Europa, īn Spania, īn Italia si īn Germania.

Atunci Bethany rosti primele cuvinte īn ziua aceea:

- Vreau masina mea.

1

ULTIMUL DON     357

Ca de fiecare data, Cross avu sentimentul dumnezeirii. Fetita cea frumoasa

amintea de o copie dupa un portret celebru, din care īnsa lipsea sufletul artis-

tului, ca si cum trupul ei ar fi fost lasat pustiu, pentru Dumnezeu.

Cīnd se īnapoiara la hotel, deja se īnserase. Bethany mergea īntre ei si cei

doi adulti īsi luara avīnt si o ridicara īn aer, iar ea nu protesta, ba chiar īi placu

atīt de mult, īncīt continuara jocul, depasind intrarea īn hotel.

īn acele momente, Cross trai acelasi sentiment de fericire pe care-l īncer-

case la picnic. Pentru simplul fapt ca toti trei erau īmpreuna, tinīndu-se de

mīini. Propriul sentimentalism īl umplu de uimire si de spaima.

īn cele din urma, se īntoarsera la hotel. Athena o culca pe Bethany, apoi

veni īn salon, unde o astepta Cross. Se asezara unul linga celalalt, mīnā īn

mīnā, pe canapeaua de culoarea lavandei.

- Doi amanti la Paris, zīmbi Athena. si nici macar n-am apucat sā facem

dragoste īntr-un pat frantuzesc.

- Te īngrijoreaza faptul ca o lasi pe Bethany aici? īntreba Cross.

- Nu, raspunse Athena. Nu ne va simti lipsa.

- Cinci ani, spuse Cross. E foarte mult. Chiar esti dispusa sa renunti la

cinci ani de viata si la cariera ta?

Athena se ridica de pe canapea si īncepu sa se plimbe īn sus si īn jos prin

camera.

- īmi fac un titlu de glorie din faptul ca ma pot lipsi de actorie, declara ea

patimas. īn copilarie visam sā fiu o mare eroina, Maria Antoaneta īn drum spre

ghilotina, Ioana d'Arc arzīnd pe rug, Marie Curie salvīnd omenirea de o boala

necrutatoare. si, mai ridicol decīt toate, visam sa renunt la tot, din dragoste

pentru un barbat celebru. Visam sā traiesc o viata de erou, eram convinsa ca

voi ajunge īn Rai. Ca voi fi curata la minte si la trup. Detestam ideea de a face

ceva care sā ma compromita, mai ales de dragul banului. Eram decisa sa nu fac

rāu cu nici un chip altei fiinte omenesti. Toata lumea avea sā ma iubeasca,

inclusiv eu. stiam ca sīnt inteligenta, toti īmi spuneau cā sīnt frumoasa si

ni-am dovedit a fi nu numai priceputa, dar chiar talentata. si pīna la urma ce

$-a ales? M-am īndragostit de Boz Skannet. M-am culcat cu barbati, nu pentru

cā-i doream, ci ca sa-mi pot face o cariera. Am dat nastere unei fapturi care

s-ar putea sā nu iubeasca niciodata, nici pe mine si nici pe altcineva. Am pus

ta cale sau am cerut din umbra uciderea sotului meu. Numai ca n-am īntrebat:

"Cine-l va lichida pe sotul meu, care acum īmi pune viata īn pericol?" Strīnse

'Mna lui Cross. Pentru aceasta, īti multumesc.

 

358     MĂRIO PUZO

- N-ai facut nimic din cīte spui, o linisti Cross. Asa a fost destinul tau, cuiu

se spune la mine īn familie. Cīt despre Skannet, īti statea ca o pietricica ^

pantof, alta zicala de familie, asa ca de ce sa nu scapi de el?

Athena īl saruta fugar pe buze.

-  Acum am scapat, cavalerule ratacitor, spuse ea. Necazul e ca nu te

marginesti sa ucizi balauri.

- Daca dupa cinci ani doctorul va spune ca nu poate realiza nici un pro-

gres, ce ai de gīnd? īntreba Cross.

- Putin īmi pasa ce spun altii, declara Athena. īntotdeauna exista o speranta.

Voi ramīne alaturi de Bethany pīnā la sfīrsitul zilelor.

- si nu-ti va fi dor de munca ta? īntreba el.

- Sigur ca-mi va fi dor, asa cum īmi va fi dor de tine, spuse Athena. Dar

pīnā la urma voi face ceea ce cred eu ca se cuvine, nu voi ramīne doar un per-

sonaj de film. Vorbise pe un ton amuzat. Apoi adauga cu glas lipsit de

intonatie: Vreau ca Bethany sa ma iubeasca, e tot ce-mi doresc.

Se sarutara, urīndu-si noapte buna, si se dusera la culcare, fiecare īn dor-

mitorul sau.

A doua zi de dimineata o dusera pe Bethany la clinica. Athenei īi venea

nespus de greu sā-si ia rāmas-bun de la fetita. O strīnse īn brate si plīnse, dar

Bethany īi refuza gestul. īsi īmbrīnci mama, pregatindu-se sā-l respinga si pe

Cross, dar el nu-si manifesta intentia de a o īmbratisa.O clipa Cross se īnfurie

cā Athena era atīt de neputincioasa īn prezenta fiicei ei. Remarcīndu-i reactia,

doctorul īi spuse Athenei:

- Cīnd va īntoarceti, veti avea nevoie de multa pregatire ca sa va puteti

descurca cu acest copil.

- Ma voi īntoarce cīt mai curīnd posibil, raspunse Athena.

- Nu-i nevoie sa va grabiti, spuse doctorul. Fetita traieste īntr-o lume īn

care nu exista timpul.

īn avionul care-i ducea īnapoi la Los Angeles Cross si Athena se īnte-

lesera ca el sā-si continue drumul pīnā la Las Vegas, fara s-o mai conduca

pe Athena la Malibu. īn timpul calatoriei trāirā un singur moment critic.

Vreme de o jumatate de ora Athena īsi lasa capul pe genunchi si plīnse fara un

cuvīnt. Apoi se linisti.

La despartire Athena īi spuse lui Cross:

- īmi pare rāu cā n-am reusit nici o data sā facem dragoste la Paris.

Dar tīnarul īntelese cā ea īncerca doar sā-l īmbuneze. Cā īn prezent īi

repugna gīndul de a face dragoste. si cā, asemenea fiicei ei, Athena traia īn

afara realitatii.

ULTIMUL DON     359

La aeroport pe Cross īl astepta o limuzina lunga condusa de un om de la

cabana de vīnātoare. Pe bancheta din spate se afla Lia Vazzi. Lia ridica para-

vanul de sticla, astfel ca soferul sā nu audā ce vorbeau.

- Detectivul Losey a venit din nou la cabana sā ma vada, spuse el. Prima

data cīnd mai calcā acolo, va fi si ultima.

- Nu-ti pierde rabdarea, īl sfatui Cross.

- Cunosc semnele, de asta sā fii sigur, adauga Lia. si īncā ceva. O echipa

din Enclava Bronx a fost deplasata la Los Angeles. Nu stiu din al cui ordin,

parerea mea e cā ai nevoie de paza de corp.

- īncā nu, refuza Cross. I-ai adunat pe cei sase oameni din echipa ta?

-   Da, raspunse Lia.  Dar nu vor actiona  direct īmpotriva Familiei

Clericuzio.

La Xanadu pe Cross īl astepta un raport din partea lui Pollard, cu date com-

' plete despre Jim Losey, date care promiteau sa fie foarte interesante. Exista si

o informatie īn baza cāreia se putea actiona fārā īntīrziere.

Cross scoase din seiful cazinoului o suta de mii de dolari, numai īn banc-

note de o suta. īl anunta pe Lia ca plecau la Los Angeles. Lia urma sa

conduca masina, Cross nu voia sa ia o a treia persoana. īi arata lui Vazzi

raportul lui Pollard. A doua zi luara avionul spre Los Angeles si īnchiriarā o

masina cu care sa ajunga la Santa Monica.

Phil Sharkey tundea gazonul din fata casei. Cross coborī din masina īmpre-

una cu Lia si se prezenta ca fund un prieten al lui Pollard venit sa ceara o infor-

matie. Lia studie cu atentie chipul lui Sharkey. Apoi se īnapoie la masina.

Phil Sharkey nu era la fel de impozant ca Jim Losey, totusi era destul de

solid. īn plus, arata ca si cum anii petrecuti īn politie i-ar fi topit orice urma de

īncredere īn semenii sāi. Avea agerimea, gravitatea si suspiciunea caracteristice

politistilor cu multa experienta. Dar se vedea limpede ca nu era un om fericit.

Sharkey īl pofti pe Cross īn casa, de fapt o cabana cu interiorul sumbru si

vetust, cu aspectul parasit al caminului lipsit de o femeie si copii. Primul lucru

pe care īl facu Sharkey fu sā-i telefoneze lui Pollard, ca sā i se confirme identi-

tatea vizitatorului. Apoi, fārā nici un gest de ospitalitate, fārā sā-l invite sā ia loc

sau sā bea ceva, īi spuse lui Cross:

- Poftim, īntrebā-ma.

Cross īsi deschise servieta-diplomat si scoase un teanc de bancnote de o

suta de dolari.

- Ai aici zece mii, spuse el. Asta doar ca sa ma asculti. Dar te previn ca va

dura ceva timp. Ce-a zice sa-mi oferi o bere si sā ma inviti sā iau loc?

 

360     MĂRIO PUZO

ULTIMUL DON     361

Chipul lui Sharkey se destinse īntr-un zīmbet larg. Deveni neobisnuit (je

īndatoritor, ca si cum dintre cei doi parteneri el ar fi fost politistul cel cum.

secade, se gīndi Cross. Sharkey īndesa nepasator banii īn buzunarul pan.

talonilor.

- īmi esti simpatic, declara el. Esti baiat istet. stii ca banii dezleaga limba

nu umbli cu prostii.

Se asezara la o masuta rotunda, pe terasa din spatele casutei, cu vedere spre

Ocean Avenue, spre plaja si spre ocean, si-si baura berile direct din sticla.

Sharkey se batu usor peste buzunar, ca sa se asigure ca banii erau la locul lor.

- Daca primesc raspunsuri cinstite, te mai asteapta douazeci de mii. Dupa

aceea, daca īti tii gura si nu sufli o vorba ca am fost pe aici, ma īntorc peste

doua luni cu īnca cincizeci de mii.

Sharkey rīnji din nou, de asta data usor rautacios.

- Peste doua luni n-o sa-ti mai pese la cine ciripesc, asa-i?

- Da, raspunse Cross.

Sharkey redeveni serios.

- Nu-ti spun nimic care sa puna pe cineva sub acuzare.

- īnseamnā ca nu stii cine sīnt, de fapt, replica Cross. Poate ar fi bine sa-l

suni din nou pe Pollard.

- stiu cine esti, raspunse scurt Sharkey. Jim Losey m-a avertizat ca īntot-

deauna trebuie sā mā port bine cu tine. Pīnā la capāt.

īsi lua expresia īngaduitoare a omului care asculta, tinea de meseria lui.

- Tu si Jim Losey ati fost parteneri īn ultimii zece ani si amīndoi ati cīstigat

bani buni īn afara de salariu. Dupa aceea te-ai retras. As vrea sā stiu de ce.

- Deci Jim te intereseaza, īntelese Sharkey. E foarte riscant. Jim e cel mai

curajos si mai destept politist din cīti cunosc.

- Dar cu cinstea cum sta? īntreba Cross.

- Amīndoi eram politisti, si īnca la Los Angeles, raspunse Sharkey. stii ce

īnsemna asta? Daca ne faceam meseria pe bune si-i snopeam pe macaronari si

pe negrotei, riscam sā ajungem dupa gratii si sā ne pierdem slujba. Singurii pe

care-i puteam aresta fara sa dam de bucluc erau idiotii albi cu bani. Uite ce e,

eu n-am prejudecati, dar de ce sa vīr albi dupa gratii daca nu pot sa-i vīr pe

ceilalti? Nu-i cinstit.

-  Parca stiam ca Jim are pieptul plin de medalii, spuse Cross. si tu ai

primit cīteva.

Sharkey ridica din umeri a lehamite.

- īn orasul nostru n-ai cum sā nu fii politist erou, daca esti cīt de cīt barbat.

Multi nu stiau ca-si puteau vedea de afaceri daca vorbeau frumos. Unii dintre ei

efau asasini īn toata regula. Asa ca am fost nevoiti sa ne aparam si am luat cīteva

medalii- Dar crede-ma ca niciodata n-am cautat scandalul cu luminarea.

Cross nu credea o vorba din ce-i īndruga Sharkey. Jim Losey era un bataus

^nascut, cu toata vestimentatia lui eleganta.

- Voi doi ati fost parteneri la toate? īntreba Cross. stiati tot ce se petrece?

Sharkey rīse.

- Jim Losey? El era īntotdeauna seful. Uneori eu nici nu īntelegeam ce

facem. Nu stiam nici cu cīt urma sa fim platiti. Era treaba lui Jim, el īmi dadea

cīt socotea de cuviinta. Tacu o clipa. Jim īsi avea principiile lui.

- Deci cum ati cīstigat bani? īntreba Cross.

-  Eram īn solda unor mari sindicate ale jocurilor de noroc, raspunse

Sharkey. Uneori mai pica si cīte o spaga de la cei cu drogurile. Un timp, Jim

Losey a refuzat sa primeasca bani de la traficantii de droguri, dar cīnd toti

politistii din lume au īnceput sa ia, am acceptat si noi.

- Tu si cu Losey v-ati folosit vreodata de un negru tīnar, pe nume Marlowe,

ca sa-i depistati pe vīnzatorii de droguri? īntreba Cross.

- Sigur, raspunse Sharkey. Marlowe. Un pusti simpatic, care se temea si de

umbra lui. Mereu ne foloseam de el.

- īnseamna ca te-a surprins sa afli cā a fost īmpuscat de Losey atunci cīnd

a fugit din locul īn care omorīse un om, cu gīnd sā-l jefuiasca? īntreba din nou

Cross.

- Nu, ce dracu'! raspunse Sharkey. Cei care se drogheaza īnvata si ei cīte

ceva. Dar sīnt tare nepriceputi, de fiecare data o fac de oaie. Iar īn asemenea

situatii Jim nu someaza, asa cum cere regulamentul. Pur si simplu, trage.

- Totusi, nu-i o coincidenta? insista Cross. Sa li se īncruciseze astfel dru-

murile?

Pentru prima oara chipul lui Sharkey īsi pierdu asprimea, luīnd un aer trist.

- E cam dubios, spuse el. Toata povestea e cam dubioasa. Cred īnsā cā-i

momentul sa-ti spun ceva. Jim Losey era un tip curajos, iubit de femei si

respectat de barbati. Eu i-am fost partener si-i port aceleasi sentimente. Dar

adevarul e ca īntotdeauna a fost un tip cam dubios.

- Deci e posibil sa fi fost un fel de īnscenare? īntreba Cross.

- Nu, nu, raspunse Sharkey. Trebuie sā īntelegi. Meseria te face sa accepti

spaga. Dar asta nu īnseamna ca trebuie sā devii si asasin. Jim Losey n-ar face

niciodata asa ceva. Nu pot sā cred nici īn ruptul capului.

- Atunci de ce te-ai retras? īntreba Cross.

- Pentru cā Jim īncepea sā ma streseze, raspunse Sharkey.

- L-am cunoscut pe Losey la Malibu acum cīteva luni, spuse Cross. Era

singur. Actioneaza adesea fara tine?

 

362     MĂRIO PUZO

Sharkey rīnji din nou.

- Cīteodata, raspunse el. Atunci se dusese sa-si īncerce norocul cu actrita

Nici nu-ti īnchipui de cīte ori i-a reusit figura, cu mari vedete ale ecranului

Uneori lua masa cu oameni de vaza si nu voia sa fiu si eu de fata.

- īnca ceva, spuse Cross. Jim Losey e rasist? īi uraste pe negri?

Sharkey īi arunca o privire uimita si amuzata.

- Bineīnteles ca da. Esti un liberal cu idei nastrusnice, asa-i? īti īnchipui

cā-i mare tragedie? Du-te si stai un an īn meseria asta. Dupa aceea ai sa votezi

sa fie toti īnchisi īntr-o gradina zoologica.

- Mai am o īntrebare, spuse Cross. L-ai vazut vreodata īn tovarasia unui tip

scund, cu o bereta caraghioasa?

- Un italian, raspunse Sharkey. Am luat prīnzul īmpreuna, apoi Jim mi-a

spus sa-mi iau talpasita. Un individ bizar.

Cross vīrī mīna īn servieta-diplomat si scoase alte doua teancuri de

bancnote.

-  Ai aici douazeci de mii, spuse el. si nu uita, tine-ti gura si ai sa mai

primesti cincizeci de mii. Bine?

- stiu cine esti, raspunse Sharkey.

- Bineīnteles ca stii, replica Cross. Doar eu i-am cerut lui Pollard sa te puna

īn tema.

- stiu cine esti cu adevarat, preciza Sharkey cu rīnjetul lui strīmb. De aceea

nu-ti golesc servieta acum, pe loc. si tot de aceea am sa-mi tin gura īnca doua

luni. Nu stiu cine o sa-mi faca mai repede de petrecanie, tu sau Losey.

Cross De Lena īntelegea ca se confrunta cu probleme uriase. stia ca Jim

Losey era īn solda Familiei Clericuzio. Ca primea cincizeci de mii pe an si

prime pentru operatiunile speciale, dar nici una dintre ele nu includea crima.

Pentru Cross era suficient sa poata trage concluzia finala. Dante si Losey īi

uciseserā tatal. Nu-i fusese greu sa ajunga la aceasta concluzie, nu era obligat

sa aduca probe īn instanta. īn plus, toata experienta acumulata alaturi de clanul

Clericuzio īl ajutase sa dea verdictul de vinovatie. Cunostea firea si

priceperea tatalui sau. Nici un tīlhar de drumul mare nu s-ar fi putut apropia de

el. Dar īn egala masura cunostea firea si priceperea lui Dante, precum si ura

pe care i-o purta lui Pippi.

īntrebarea esentiala era daca Dante actionase pe cont propriu sau la ordinul

lui Don. Dar Familia Clericuzio nu avea nici un motiv, tatal lui īi slujise cu

credinta timp de peste patruzeci de ani si contribuise decisiv la propasirea

Familiei. El fusese marele general īn razboiul īmpotriva clanului Santadio.

Cross se īntreba, pentru a suta oara, de ce nimeni nu-i relatase vreodata

ULTIMUL DON     363

^anunte despre acel razboi, nici tatal sau, nici Gronevelt, nici Giorgio, nici

petie, nici Vincent.

Cu cīt se gīndea mai mult, cu atīt īsi īntarea convingerea: Don nu avea nici

un amestec īn uciderea lui Pippi. īn afaceri Don Domenico era un traditionalist.

Rasplatea devotamentul, nu-l pedepsea. Era extrem de corect, pīna la cruzime.

Dar argumentul cheie era urmatorul: daca l-ar fi ucis pe Pippi, nu l-ar fi lasat

īn viata nici pe Cross. Aceasta era dovada nevinovatiei lui Don.

Don Domenico credea īn Dumnezeu, uneori si īn Destin, īnsa nu credea īn

coincidente. Fara īndoiala ca Don nu accepta coincidenta ca Jim Losey sa-l fi

īmpuscat pe vagabondul care-l omorīse pe Pippi. Fara īndoiala ca Don facuse

propriile sale cercetari si descoperise relatia dintre Dante si Losey. Probabil era

la curent nu numai cu vinovatia lui Dante, ci si cu motivul actiunii lui.

Dar Rose Marie, mama lui Dante? Ea ce stia? Cīnd aflase de moartea lui

Pippi, suferise cea mai grava criza de pīnā atunci, uriase cuvinte fara sens,

plīnsese fara īncetare, asa ca Don o trimisese la clinica de psihiatrie din East

Hampton, fondata de el cu ani īn urma. Rose Marie avea sa ramīna internata

cel putin o luna.

Din ordinul lui Don, nimanui nu-i era permis s-o viziteze pe Rose Marie la

clinica, īn afara de Dante, Giorgio, Vincent si Petie. Dar Cross īi trimitea ade-

sea flori si cosuri cu fructe. Atunci ce dracu' o tulburase atīt de mult pe Rose

Marie? Oare cunostea fapta lui Dante, īi īntelegea motivul? īn acelasi moment,

Cross īsi aminti ca Don spusese ca Dante va fi mostenitorul lui. Avu o

presimtire funesta. Hotarī s-o viziteze pe Rose Marie la clinica, īn ciuda inter-

dictiei lui Don. Se va duce cu flori, cu fructe, cu bomboane de ciocolata si cu

brīnzeturi, cu sincera afectiune, dar si cu scopul de a o face sa-si tradeze fiul.

Doua zile mai tīrziu Cross pasi īn holul clinicii de psihiatrie din East

Hampton. La usa erau doi oameni de paza, iar unul din ei īl conduse la ghiseul

de informatii.

Femeia de la informatii era īntre doua vīrste si īmbracata elegant. Cīnd

Cross īi spuse ce dorea, ea īi adresa un surīs īncīntātor si-l anunta ca trebuia sa

astepte o jumatate de ora, īntrucīt Rose Marie tocmai era supusa unei proce-

duri medicale de rutina. Functionara promise sa-l anunte de īndata ce pacienta

era gata.

Cross lua loc īn sala de asteptare din imediata apropiere a holului de la

intrare, prevazuta cu mese si fotolii confortabile. Lua un exemplar din revista

Hollywood. Rāsfoind-o, dadu peste un articol despre Jim Losey, detectivul

erou din Los Angeles. Articolul povestea īn amanunt ispravile lui Losey, toate

culrninīnd cu uciderea hotului si asasinului Marlowe. Pe Cross īl amuzau doua

 

364     MĂRIO PUZO

lucruri. Despre tatal sau se spunea cā ar fi fost proprietarul unei agentii finan-

ciare si prototipul victimei lipsite de aparare īn fata unui criminal violent. Apoi

subtitlul articolului, care comenta ca, daca ar exista mai multi politisti ca Jim

Losey, criminalitatea strazii ar putea fi tinuta sub control.

O infirmiera īl batu pe umar. Desi era o femeie voinica si impunatoare, īi

spuse cu un zīmbet binevoitor:

- Va conduc la etaj.

Cross lua cutia cu bomboane de ciocolata si florile pe care le adusese, apoi

urca cele cīteva trepte si porni īn urma asistentei pe coridorul lung cu usi de o

parte si de alta. īn dreptul ultimei usi infirmiera scoase o cheie si descuie. īi

facu semn lui Cross sa intre si īnchise usa dupa el.

Rose Marie, īmbracata īntr-un halat de culoare cenusie, cu pārul īmpletit

īngrijit, se uita la un televizor micut. Dīnd cu ochii de Cross, sari de pe cana-

pea si se arunca la pieptul lui. Plīngea. Cross o saruta pe obraz si-i oferi

bomboanele si florile.

- Oh, ai venit sa ma vezi! exclama ea. Credeam ca ma urasti pentru ce

i-am facut tatalui tau.

- Nu i-ai fācut nimic tatalui meu, o linisti Cross, conducīnd-o īnapoi la

canapea. īnchise televizorul si īngenunche līngā sofa. Eram īngrijorat pen-

tru tine.

Ea īntinse mīna si-l mīngīie pe pār.

- īntotdeauna ai fost tare frumos, spuse ea. Uram ideea cā erai fiul tatalui

tau. M-am bucurat ca a murit. Dar am stiut īntotdeauna ca se vor petrece

grozavii. Pentru el am otravit cerul si pāmīntul. Crezi ca tata ma va ierta?

- Don e si el un om ca toti ceilalti, spuse Cross. Nu te va acuza niciodata.

- Te-a pacalit si pe tine, asa cum i-a pacalit pe toti, continua Rose Marie.

Niciodata sa nu te īncrezi īn el. si-a tradat propria fiica, si-a tradat nepotul,

l-a tradat pe fiul surorii lui, pe Pippi... Iar acum te va trada pe tine.

Vorbea cu glas din ce īn ce mai ascutit si Cross se temea ca nu cumva sā

faca o noua criza.

- Linisteste-te, matusa Roe, īi spuse el. Spune-mi ce te-a tulburat īn aseme-

nea masura, cā a trebuit sa te īntorci aici.

O privi īn ochi si se gīndi cīt de frumoasa trebuia sa fi fost īn tinerete,

privirea ei pastra aceeasi puritate de atunci.

- Cere-le sa-ti povesteasca despre razboiul cu Santadio, īi sopti ea, atunci

vei īntelege tot.

Privi undeva peste crestetul lui Cross, apoi īsi acoperi capul cu mīinile.

Cross īntoarse ochii. Usa era deschisa. īn prag stateau Vincent si Petie, fārā un

cuvīnt. Rose Marie sari jos de pe canapea, alerga īn dormitor si trīnti usa dupa ea.

ULTIMUL DON     365

Chipul de granit al lui Vincent lua o expresie disperata si compatimitoare.

- Iisuse Hristoase! murmura el.

Se duse la usa dormitorului si batu īn ea, apoi spuse:

- Roe, deschide usa. Sīntem fratii tai. Nu-ti facem nici un rau...

- Ce coincidenta sa ne īntīlnim aici! exclama Cross. si eu am vrut s-o vad

pe Rose Marie.

Vincent nu-si pierdea niciodata vremea cu fleacuri.

- N-am venit īn vizita. Don īti cere sa te duci la Quogue.

Cross cīntāri situatia. Era limpede ca functionara de la informatii vorbise

la telefon cu cineva de la Quogue. Era limpede cā asa proceda īntotdeauna. si

era la fel de limpede ca Don nu voia ca el sā stea de vorba cu Rose Marie.

Faptul ca-i trimisese pe Vincent si Petie nu era o simpla īntīmplare, batrīnul nu

si-ar fi expus fiii cu atīta imprudenta. Vorbele lui Vincent īi confirmara

banuiala.

- Cross, eu merg cu tine īn masina ta. Petie poate veni cu a lui.

īn Familia Clericuzio o lichidare nu se facea niciodata de catre un singur om.

- N-o putem lasa pe Rose Marie īn starea asta, spuse Cross.

- De ce sa nu putem? replica Petie. Asistenta īi va face o injectie care o

s-o calmeze.

In timp ce conducea masina, Cross īncerca sā lege o conversatie.

- Dar repede ati mai ajuns aici, Vincent.

- Petie a fost la volan. E un maniac al vitezei. Tācu o clipa, apoi adauga pe

un ton īngrijorat: Cross, cunosti regulile, cum se face cā ai venit s-o vizitezi pe

Rose Marie?

- Cum asa? se mira Cross. īn copilarie Rose Marie era una dintre mātusile

mele preferate.

- Lui Don nu-i place ce faci, spuse Vincent. E foarte suparat. Zice ca nu-ti sta

īn fire sa procedezi asa. El stie mai bine.

- Am sa-i explic, spuse Cross. Dar eram sincer īngrijorat pentru sora voas-

tra. Cum se mai simte?

Vincent ofta.

- De data asta, s-ar putea sā rāmīna aici. stii cā īn copilarie era īndragos-

tita de tatal tāu. Dar cine sā-si īnchipuie ca vestea uciderii lui Pippi o va tulbu-

ra īn asa hal?

Cross sesiza nota de prefacatorie din vocea lui Vincent. Unchiul lui

stia ceva.

- Tata a tinut īntotdeauna foarte mult la Rose Marie, se margini Cross sa

raspunda.

 

366     MĂRIO PUZO

- īn ultimii ani ea nu l-a mai iubit la fel de mult, continua Vincent. Mai al

cīnd facea cīte o criza. Atunci sa fi auzit ce spunea despre el!

- si tu ai luat parte la razboiul īmpotriva Familiei Santadio, spuse ca din

īntīmplare Cross. Cum se face ca nici unul dintre voi nu-mi povesteste nicio-

data ce s-a petrecut atunci?

-  Pentru ca niciodata nu discutam despre operatiunile noastre, replica

Vincent. Tata ne-a īnvatat ca astfel de discutii nu au nici un rost. Tu vezi-ti de

ale tale. si-asa avem destule necazuri pe cap.

- Dar tata a fost un mare luptator, e adevarat? īntreba Cross.

Vincent zīmbi numai o clipa si chipul lui īmpietrit aproape se īmblīnzi.

- Tatal tau a fost un geniu, raspunse el. Putea pune la cale o operatiune la fel

ca Napoleon. Cīnd facea el planul, nu exista sa dam gres. Poate o data sau de doua

ori, cīnd am avut ghinion.

- Deci el a facut planurile pentru razboiul cu Santadio? īntreba Cross.

-  Pune-i aceste īntrebari lui Don, īl īndemna Vincent. Acum sa vorbim

despre altceva.

- Bine, se īnvoi Cross. Am sa fiu si eu lichidat ca tata?

Vincent, de regula rece si cu expresia īmpietrita, reactiona violent. Apuca

volanul si-l obliga pe Cross sa traga la marginea soselei.

-  Ai īnnebunit? rosti el cu vocea gītuitā de emotie. Crezi ca Familia

Clericuzio ar face asa ceva? In vinele tatalui tāu curgea sīngele nostru. A fost cel

mai destoinic om pe care l-am avut, ne-a salvat pe toti. Don īl iubea ca pe

copilul lui. Iisuse Hristoase, cum poti sa pui o asemenea īntrebare?

- Pur si simplu, m-ati speriat cīnd ati aparut ca din pāmīnt, raspunse Cross

cu un aer umil.

- Treci īnapoi pe sosea, īi ordona scīrbit Vincent. Tatal tau, Giorgio, Petie

si cu mine am luptat īmpreuna īn vremuri foarte grele. Cu nici un chip nu ne-am

putea īntoarce unul īmpotriva altuia. Pippi a avut ghinionul sa dea peste

cioroiul ala ticnit.

Restul drumului īl parcursera īn tacere.

La Quogue erau aceiasi paznici, doi la poarta si unul pe terasa. Nimic nu

parea sa indice o activitate iesita din comun.

Don Clericuzio, Giorgio si Petie īi asteptau īn birou. Pe masuta bar se gasea

o cutie de havane si o cana cu trabucuri italienesti negre si rasucite.

Don Clericuzio sedea īntr-unui din uriasele fotolii de piele cafenie. Cross

se duse sā-l salute si ramase surprins cīnd Don se ridica īn picioare cu o agilitate

care īi dezmintea vīrsta si īl strīnse īn brate. Apoi īi facu semn sa treaca la masa

mare de cafea, pe care se gaseau platouri cu brīnzeturi si mezeluri.

ULTIMUL DON     367

Cross simti ca Don nu era īnca pregatit sa vorbeasca. īsi facu un sandvis cu

brīnzā mozzarella si jambon. Acestea erau felii subtiri de carne de un rosu

īnchis, cu o margine de grasime alba si foarte frageda. Mozzarella era atīt de

proaspata, īncīt din ea mai picurau stropi de lapte. Botul de brīnzā era strīns

deasupra ca o sfoara īnnodata. Lucrul cu care īi placea lui Don sā se laude mai

mult era ca niciodata nu mīnca mozzarella mai veche de treizeci de minute.

Vincent si Petie se servira la rīndul lor, īn timp ce Giorgio facea pe barmanul,

aducīnd vin pentru Don si bauturi nealcoolice pentru ceilalti. Don nu mīncā

decīt mozzarella suculenta, lasīnd-o sa i se topeasca īn gura. Petie īi īntinse un

trabuc si i-l aprinse. "Ce stomac extraordinar avea batrīnul!" se minuna īn

sinea lui Cross.

- Croccifixio, i se adresa pe neasteptate Don, orice īncerci sā afli de la Rose

Marie, pot sa-ti spun eu. Bānuiesti ca ceva nu-i īn regula cu moartea tatalui tāu.

Te īnseli. Am cerut sā se faca cercetari, povestea e adevarata. Pippi a avut ghi-

nion. Era omul cel mai prudent din breasla lui, dar uneori se īntīmpla astfel de

accidente ridicole. Dā-mi voie sa te linistesc. Tatāl tau īmi era nepot, facea parte

din familia Clericuzio si mi-a fost unul dintre cei mai apropiati prieteni.

- Povesteste-mi despre razboiul cu Santadio, īi ceru Cross.

 

CARTEA A sAPTEA

Razboiul īmpotriva

Clanului Santadio

 

Capitolul 18

- E periculos sa te arati īngaduitor fata de prosti, spuse Don Clericuzio,

sorbind din paharul cu vin. īsi puse deoparte trabucul. Fii foarte atent. E o

poveste lunga si unele fapte nu au fost ceea ce pareau a fi. S-a īntīmplat īn

urma cu treizeci de ani... Facu un semn catre cei trei fii. Daca uit ceva impor-

tant, ajutati-ma voi. Cei trei barbati zīmbira la gīndul ca tatal lor ar fi putut uita

ceva important. Lumina patrundea īn birou ca o ceata fina, aurie, īmpletita cu

fumul de trabuc. Pīnā si aroma de mīncare era atīt de patrunzatoare, īncīt parea

sa schimbe lumina. De aceste lucruri m-am convins dupa razboiul cu

Santadio... Facu o pauza, ca sa soarba din vin. A fost o vreme cīnd clanul

Santadio era la fel de puternic ca al nostru. Dar ei īsi facusera prea multi

dusmani, atrageau prea mult atentia autoritatilor si nu aveau simtul dreptatii.

īsi creasera o lume lipsita de valori, si o lume fara simtul dreptatii nu poate

supravietui.

Am venit cu numeroase propuneri. Le-am facut concesii, am vrut sa traim

īn pace. Dar pentru ca erau puternici, aveau un sentiment al puterii caracteris-

tic firilor violente. Credeau ca puterea īnseamna totul. Asa se face ca am ajuns

sa ne razboim cu ei.

-  De ce trebuie neaparat ca Cross sa cunoasca povestea? īl īntrerupse

Giorgio. La ce-i foloseste lui sau noua?

Vincent evita sa se uite la Cross. Petie īl fixa, cu capul lasat putin pe spate,

cīntarindu-l din priviri. Nici unul dintre fii nu voia ca Don sa spuna povestea.

- Pentru ca le datoram acest lucru lui Pippi si lui Croccifixio, raspunse

Don. Apoi i se adresa direct lui Cross. Poti sa crezi ce vrei despre istoria asta,

dar eu si fiii mei nu sīntem vinovati de crima pe care o banuiesti. Pippi mi-a

fost ca un fiu, la fel cum si pe tine te socotesc nepotul meu. Amīndoi aveti

sīngele neamului Clericuzio.

- Nu ne aduce nici un serviciu, insista Giorgio.

Don Clericuzio īsi flutura iritat bratul, apoi se īntoarse catre fiii lui:

 

372     MĂRIO PUZO

- E adevarat ce am spus pīnā acum?

Cei trei īncuviintara din cap, apoi Petie spuse:

- Ar fi trebuit sā-i stīrpim de la bun īnceput.

Don ridica din umeri si i se adresa lui Cross:

- Fiii mei erau tineri, tatal tau era tīnār, nici unul dintre ei nu īmplinise īnca

treizeci de ani. Nu voiam sa le risc viata īntr-un razboi de proportii. Don

Santadio, Dumnezeu sa-i odihneasca sufletul īn pace, avea sase baieti, pe care

īi considera mai mult soldati decīt fiii lui. Jimmy Santadio era cel mai mare si

lucra cu vechiul nostru prieten Gronevelt, Dumnezeu sā-l odihneasca si pe el.

Pe atunci clanul Santadio stāpīnea jumatate din hotel. Jimmy era cel mai cum-

secade dintre toti, singurul care īntelegea ca pacea era solutia cea mai profi-

tabila pentru toata lumea. īnsa bātrīnul si ceilalti fii ai lui erau īnsetati de sīnge.

Eu nu aveam nici un interes ca razboiul sa fie sīngeros. Aveam nevoie de

timp ca sa apelez la ratiune, sa-i conving de justetea propunerilor mele. Voiam

sa le ofer monopolul drogurilor, iar ei sa-mi cedeze monopolul jocurilor de

noroc. īmi doream jumatatea care le revenea din actiunile hotelului Xanadu,

urmīnd ca ei sa controleze īn totalitate comertul cu droguri īn America,

afacere murdara, īn care era nevoie de fermitate si violenta. O propunere

foarte rezonabila. Drogurile aduceau un cīstig mult mai īnsemnat si nu nece-

sitau o strategie pe termen lung. O afacere murdara cu multe operatiuni. Toate

acestea ar fi contribuit la sporirea puterii Familiei Santadio. Voiam ca clanul

Clericuzio sa aiba controlul exclusiv al jocurilor de noroc, mai putin riscante

decīt drogurile, mai putin rentabile, dar care, administrate cu inteligenta, īn

perspectiva s-ar fi dovedit mai valoroase. īn acest fel ar fi crescut si puterea

Familiei Clericuzio. īntotdeauna mi-am dorit ca īntr-o buna zi sa pot face

parte din societate, iar jocurile de noroc puteau deveni o mina de aur absolut

legala, lipsita de riscurile cotidiene si de operatiuni murdare. Timpul a dove-

dit ca aveam dreptate.

Din pacate, Familia Santadio voia sā acapareze totul. Absolut tot.

Gīndeste-te, nepoate, ca era o perioada primejdioasa pentru noi toti. īntre timp,

FBI-ul aflase de existenta Familiilor si de colaborarea dintre ele. Statul, cu

resursele si tehnologia de care dispunea, a lichidat multe Familii. Zidul legii

omertā īncepea sā se fisureze.

Cei mai tineri, nascuti īn Statele Unite, cooperau cu autoritatile, ca sā-si

scape pielea. Din fericire, am īnfiintat Enclava Bronx, īn care am adus forte

proaspete din Sicilia, ca sa-mi fie soldati.

Un singur lucru nu l-am putut pricepe niciodata: cum se face ca femeile

sīnt aducatoare de belele? Fiica mea Rose Marie avea pe atunci optsprezece

ani. Cum de a ajuns sa se īndragosteasca nebuneste de Jimmy Santadio?

ULTIMUL DON     373

Spunea ca ei doi sīnt ca Romeo si Julieta. Cine au fost Romeo si Julieta?

Pentru numele lui Dumnezeu, cine au mai fost si astia? Cu siguranta ca nu

italieni. Cīnd am aflat, mi-am calcat pe inima. Am reīnceput negocierile cu

Familia Santadio. Mi-am redus pretentiile, astfel ca cele doua clanuri sā poata

coexista. īn prostia lor, cei din Familia Santadio au luat gestul meu drept un

semn de slabiciune. Asa a īnceput tragedia ale cārei urmari le resimtim de

treizeci de ani īncoace.

Ajuns īn acest punct al povestirii, Don facu o pauza. Giorgio īsi turna un

pahar de vin, īsi taie o felie de pīine si-si lua o bucata din brīnza mustind de

lapte. Apoi ramase īn picioare īn spatele lui Don.

- De ce tocmai astazi? īntreba el.

- Pentru ca nepotul meu se īntreaba cum a murit tatal lui si pentru ca tre-

buie sa-i risipim banuielile pe care le-ar putea avea fata de noi.

- N-am nici o banuiala fata de dumneata, Don Domenico, declara Cross.

- Fiecare are banuieli īn cīte o privinta, replica Don. Asa-i firea omului. Dar

sā continuu. Rose Marie era tīnara, nu cunostea rīnduiala lumii. La īnceput,

cīnd Familiile s-au opus casatoriei, a cuprins-o disperarea. Dar ea nu īntelegea

cauza. Asa ca s-a hotārīt sa ne īmpace, īsi īnchipuia ca iubirea poate īnvinge

orice obstacol, asa mi-a povestit mai tīrziu. Pe atunci era o fire foarte iubitoare.

Era lumina vietii mele. Sotia mea a murit de tīnarā si nu m-am recasatorit nicio-

data, pentru ca n-as fi suportat ideea de a īmparti afectiunea fiicei mele cu o

straina. Nu-i refuzam nici o placere si-mi faceam mari sperante pentru viitorul

ei. Dar nu puteam concepe o casatorie cu un Santadio. I-am interzis categoric.

si eu eram tīnar. Mi-am īnchipuit ca pentru copiii mei ordinele mele erau lege.

Voiam ca Rose Marie sā mearga la colegiu, sa se marite cu un baiat din alt

mediu. Era necesar ca Giorgio, Petie si Vincent sa mā sprijine īn lumea noas-

tra, aveam nevoie de ajutorul lor. Dar speram ca fiii lor sa se poata integra īntr-o

lume mai buna. La fel si fiul meu cel mic, Silvio. Don arata spre fotografia de

pe consola semineului. Cross nu se uitase niciodata cu atentie la fotografie,

nu-i cunostea povestea. Poza īnfatisa un tīnar de douazeci de ani care aducea

mult cu Rose Marie, numai ca avea un aer mai blajin, ochi mai īnchisi la

culoare si privire mai inteligenta. Chipul lui oglindea atīta bunatate, īncīt Cross

se īntreba daca fotografia nu fusese retusata. Aerul din īncapere īncepea sā

devina īntepator din cauza fumului de trabuc. Giorgio aprinsese o havana

uriasa. Pe Silvio īl rasfatam mai mult decīt pe Rose Marie, spuse Don

Clericuzio. Era mai bun la suflet decīt oricine. Primise o bursa la universitate.

Avea viitorul īn fata. Dar era prea nestiutor īntr-ale lumii.

- Era lipsit de experienta, spuse Vincent. Nici unul dintre noi nu s-ar fi dus.

Nu asa cum s-a dus el, complet lipsit de aparare.

 

374     MĂRIO PUZO

Giorgio prelua firul povestirii.

- Rose Marie si Jimmy Santadio locuiau īmpreuna īn motelul Commack.

Rose Marie s-a gīndit ca, daca Jimmy si Silvio ar fi stat de vorba īmpreuna, ar

fi reusit sa īmpace cele doua Familii. I-a telefonat lui Silvio si el a plecat la

motel, fara sa sufle o vorba nimanui. Acolo toti trei au faurit fel si fel de pla-

nuri. Silvio o alinta īntotdeauna pe Rose Marie cu numele de ,,Roe". Ultimele

lui cuvinte fata de ea au fost: "Totul va fi bine, Roe. Tata va pleca urechea la

cuvīntul meu."

Dar lui Silvio nu-i era dat sa mai vorbeasca vreodata cu tatal sau. Din

pacate, doi dintre fratii Santadio, Fonsa si Italo, stateau de paza pe līnga fratele

lor, Jimmy.

Paranoici cum erau, cei doi Santadio si-au īnchipuit ca Rose Marie urmarea

sā-l atraga pe Jimmy īntr-o cursa. Sau, daca nu, atunci sā-l ademeneasca

īntr-o casatorie care sa slabeasca puterile Familiei lor. La rīndul ei, Rose Marie

īi īnfrunta cu un curaj feroce, hotāritā sa se marite cu fratele lor. īsi sfida pīna

si tatal, pe marele Don Clericuzio. Nu se dadea īn laturi de la nimic.

Cei doi l-au recunoscut pe Silvio la iesirea din motel si pe Robert Moses

Causeway i-au organizat o ambuscada si l-au īmpuscat. I-au luat portofelul si

ceasul, ca sa para un act de tīlharie. Gest tipic pentru mentalitatea clanului

Santadio, actul lor fusese un act de salbaticie.

Don Clericuzio nu s-a lasat amagit nici o clipa. Atunci Jimmy Santadio a

venit la priveghi, singur si neīnarmat, si a cerut sa discute īntre patru ochi

cu Don.

- Don Clericuzio, a īnceput el, durerea mea e aproape egala cu a dumitale.

Daca socotesti ca familia Santadio e vinovata, viata mea īti sta la dispozitie.

Am stat de vorba cu tatal meu, el nu a dat un astfel de ordin. īn plus, m-a

īmputernicit sa te anunt ca va reconsidera toate propunerile dumitale. Am

īngaduinta lui sa ma īnsor cu Rose Marie.

Rose Marie a venit si l-a prins de brat pe Jimmy. Chipul ei avea o expresie

atīt de īnduiosatoare, īncīt pentru o fractiune de secunda Don s-a īnduplecat.

Durerea si teama dadeau figurii ei o frumusete tragica. Ochii ei erau tulburatori,

īntunecati si scaldati de lacrimi. Pe fata i se citea surprinderea si nedumerirea.

si-a īntors privirea de la Don si s-a uitat la Jimmy Santadio cu atīta

adoratie, īncīt pentru unul dintre rarele momente din viata sa Don s-a simtit

ispitit sa arate īndurare. Cum sā mīhneascā o fiica asa frumoasa?

- Jimmy s-a īngrozit la gīndul ca dumneata ai putea acuza familia lui, a

spus Rose Marie. stiu bine ca ai lui nu au nici un amestec. Jimmy mi-a

fagaduit ca familia Santadio va cadea la īnvoiala.

ULTIMUL DON     375

Dar Don Clericuzio deja pronuntase sentinta īmpotriva clanului Santadio.

Nu avea nevoie de dovezi. īnsa clementa era cu totul altceva.

-  Te cred si te accept, a declarat el. si chiar credea īn nevinovatia lui

Jimmy, desi acum faptul nu mai avea nici o importanta. Rose Marie, ai

īngaduinta mea sa te casatoresti, dar nu īn aceasta casa si nimeni din familie

nu va asista la nunta. Jimmy, spune-i tatalui tau ca dupa nunta vom sta de

vorba amīndoi despre afaceri.

- īti multumesc, a spus Jimmy Santadio. īnteleg. Nunta va avea loc īn casa

noastra din Palm Springs. Peste o luna toata familia mea va fi acolo. Esti invitat

si dumneata, īmpreuna cu toata familia. Dumneata hotarasti daca veniti sau nu.

Don s-a simtit jignit.

- Atīt de curīnd? a īntrebat el, fācīnd semn spre sicriu.

Atunci Rose Marie s-a aruncat īn bratele tatalui ei. Don a ghicit ca era

īnfricosata.

- Sīnt īnsarcinata, i-a soptit ea.

- Ah! a exclamat Don.

Apoi i-a zīmbit lui Jimmy Santadio.

- Am sā-l botez Silvio, a soptit ea īn continuare. Va semana cu Silvio.

Don a mīngīiat-o pe parul negru si a sarutat-o pe obraz.

- Bine, a spus el. Bine. Dar eu tot n-am sa vin la nunta.

Rose Marie si-a recapatat curajul. si-a ridicat fruntea catre el si l-a sarutat

pe obraz.

- Tata, a spus ea. Cineva tot trebuie sā vina. Cineva trebuie sa ma conducā

la altar.

Don s-a īntors catre Pippi, care se afla līnga el.

- Pippi va reprezenta Familia la nunta. E nepotul meu si-i place sā danseze.

Pippi, tu o vei conduce pe verisoara ta la altar, dupā aceea poti dansa pīna ajungi

pe fundul oceanului.

Pippi s-a aplecat si a sarutat-o pe Rose Marie.

- Voi fi acolo, a asigurat-o el. Iar daca nu apare Jimmy, atunci fugim īn

lume amīndoi.

Rose Marie a ridicat īnspre el o privire recunoscatoare si s-a aruncat īn

bratele lui.

O luna mai tīrziu, Pippi De Lena se afla īn avionul care facea cursa īntre

Vegas si Palm Springs, unde urma sa aiba loc nunta. Petrecuse acea luna la vila

Quogue, īmpreuna cu Don Clericuzio, discutīnd cu Giorgio, Vincent si Petie.

 

376     MĂRIO PUZO

Don daduse instructiuni clare ca Pippi sa conduca operatiunea. Indiferent

care ar fi fost ordinele lui, ele trebuia executate ca si cum ar fi venit direct de

la Don.

Numai Vincent a īndraznit sa-i puna tatalui sau o īntrebare.

- si daca nu clanul Santadio l-a ucis pe Silvio?

- Nu conteaza, a raspuns Don, dar prostia lor miroase de la o posta, pe

viitor ne va pune si pe noi īn primejdie. Vom fi nevoiti sā-i īnfruntam cu alta

ocazie. Bineīnteles ca ei sīnt vinovati. īnsasi reaua-credintā īnseamna crima.

Daca Familia Santadio nu-i vinovata, atunci trebuie sa acceptam ca īnsasi soar-

ta e īmpotriva noastra. Voi ce īnclinati sa credeti?

Pippi a observat ca pentru prima oara īn viata lui Don era mīnhit. Petrecea

ore nesfīrsite īn capela de la subsolul vilei. Mīnca foarte putin, bea mai mult

vin, ceea ce nu-i statea īn obisnuinta. Vreme de cīteva zile pusese fotografia lui

Silvio īn camera lui. īntr-o duminica īl rugase pe preotul care tinea liturghia

sā-i primeasca spovedania.

īn ajunul nuntii Don s-a īntīlnit īntre patru ochi cu Pippi.

- Pippi, i s-a adresat Don, este o operatiune foarte delicata. Situatia ar putea

fi de asa natura, īncīt la un moment dat sa se puna problema daca Jimmy

Santadio trebuie crutat. Nu-l cruta. Dar nimeni nu trebuie sā stie ca ordinul vine

de la mine. Vina trebuie sā cada asupra ta. Nu asupra mea sau a fiilor mei,

Giorgio, Vincent si Petie. Esti dispus sā iei totul asupra ta?

- Da, a raspuns Pippi. Doar nu vrei ca fiica dumitale sā te urasca sau sa-ti

faca reprosuri. si nici fratii ei.

- S-ar putea īntīmpla ca viata fetei mele sā fie īn primejdie, a adaugat Don.

- Da, a confirmat Pippi.

Don a oftat.

- Fa tot ce-ti sta īn putere ca sa-mi aperi copiii, a spus el. Tu trebuie sā iei

deciziile finale. Dar nu uita, eu nu ti-am dat niciodata ordin sa-l ucizi pe Jimmy

Santadio.

- si daca Rose Marie afla... a vrut sā īntrebe Pippi.

Don l-a privit pe Pippi De Lena drept īn ochi.

- E fiica mea si sora lui Silvio. Nu ne va trada niciodata.

Resedinta Santadio din Palm Springs avea patruzeci de camere, dispuse pe

numai trei etaje, si era construita īn stil spaniol, potrivit cu desertul din jur. Un

zid de caramida o separa de nesfīrsita īntindere de nisip. īn interiorul zidului

nu se gāsea numai casa, ci si o uriasa piscina, un teren de tenis si unul de

popice.

ULTIMUL DON     377

Cu ocazia nuntii aici fusesera amenajate un gratar gigantic, un podium pen-

tru orchestra si un ring de dans din lemn, īntins peste peluza. De jur-īmprejurul

ringului de dans erau dispuse mese lungi de banchet. Līngā enormele porti de

bronz se vedeau parcate trei camioane mari care faceau aprovizionarea.

īn acea sīmbatā dimineata Pippi De Lena a sosit devreme, tinīnd īn mīnā o

valiza cu hainele de nunta. I s-a dat o camera la etajul al doilea, prin ferestrele

careia patrundea lumina aurie si stralucitoare a soarelui de desert. Pippi a

īnceput sa despacheteze.

Ceremonia religioasa urma sā aiba loc la Palm Springs peste numai o

jumatate de orā. Ritualurile bisericesti erau programate sā īnceapa pe la

amiaza. Dupa aceea oaspetii aveau sā se īnapoieze la vila, la ospat.

Cineva a batut la usa, apoi īn camera a intrat Jimmy Santadio. Radiind de

fericire, l-a īmbratisat strīns pe Pippi. īncā nu-si pusese hainele de nunta si

arata foarte frumos īn pantaloni albi, largi si camasa de matase gri cu argintiu.

Ţinea mīinile lui Pippi īntr-ale sale īn semn de afectiune.

- Ma bucur grozav ca ai venit, a spus Jimmy. Roe e īncīntata ca tu ai s-o

conduci la altar. īnainte de īnceperea ceremoniei, tatal meu vrea sa te cunoasca.

Continuīnd sa-l tinā de mīnā, Jimmy l-a condus la primul etaj, apoi pe un

coridor lung, pīnā īn camera lui Don Santadio. Don Santadio stātea lungit īn

pat, īmbracat īntr-o pijama albastra de bumbac. Era mult mai dārīmat decīt

Don Clericuzio, dar avea aceeasi privire agera, acelasi mod atent de a asculta;

avea un cap plesuv si rotund ca o minge. Bātrīnul i-a facut semn lui Pippi sa

se apropie si a deschis bratele, ca Pippi sa-l īmbratiseze.

-  Ce bine ca ai venit! a exclamat bātrīnul cu voce ragusita. Contez pe

tine ca vei face ca Familiile noastre sa se īmbratiseze, asa cum am fācut noi

doi. Tu esti porumbelul pacii de care avem nevoie. Fii binecuvīntat. Fii

binecuvīntat. S-a prabusit la loc pe pat si a īnchis ochii. Ce zi fericita pen-

tru mine!

īn camera mai era o infirmiera īntre doua vīrste. Jimmy a prezentat-o ca

fiind verisoara lui. Infirmiera le-a spus īn soapta cā era cazul sā plece si ca Don

īsi economisea fortele, ca mai tīrziu sā participe la ospat. Pippi a chibzuit o

clipa. Era limpede ca Don Santadio nu mai avea mult de trāit. Dupa aceea

Jimmy urma sa devina capul Familiei. Lucrurile se puteau aranja. Dar Don

Clericuzio nu se va īmpaca niciodata cu ideea uciderii fiului sau, Silvio, īntre

cele doua Familii nu va exista niciodata o pace reala. īn orice caz, Don īi

daduse instructiuni ferme.

īntre timp, doi dintre fratii Santadio, Fonsa si Italo, scotoceau prin camera

lui Pippi, īn cautare de arme si aparatura de comunicare. Masina īnchiriata cu

care venise Pippi fusese si ea cercetata minutios.

 

378     MĂRIO PUZO

Familia Santadio pregatise o masa īmbelsugata pentru nunta printului lor. *

toata casa fusesera asezate uriase cosuri īmpletite pline cu flori exotice. Fusesera

ridicate pavilioane multicolore pentru barmanii care serveau sampanie. Era si un

bufon īn costum medieval, care facea fel si fel de giumbuslucuri pentru copii, iar

difuzoarele trimiteau sunetele muzicii pe toata īntinderea domeniului. Fiecare

invitat primise un bilet la tombola, premiul de douazeci de mii de dolari urmīnd

a fi tras la sorti mai tīrziu. Ce putea fi mai minunat?

Pe pajistea tunsa cu grija fusesera montate corturi īn culori vii, care sa

apere oaspetii de arsita desertului. Verzi pentru ringul de dans, rosii pentru

orchestra. Albastre peste terenul de tenis, unde se gaseau si darurile de nunta.

Printre acestea se numarau un Mercedes argintiu pentru mireasa si un mic

avion particular pentru mire, amīndouā oferite de īnsusi Don Santadio.

Slujba din biserica a fost simpla si scurta, apoi invitatii s-au īnapoiat pe

domeniul Santadio, unde orchestra deja īncepuse sa cīnte. īn corturile muzi-

cantilor fusesera aduse mese cu mīncare si trei baruri separate, unul decorat cu

scene reprezentīnd vīnatori pe urmele unor mistreti salbatici, altul cu pahare

īnalte pline cu bauturi din fructe tropicale.

Tinerii casatoriti au deschis dansul, singuri pe ring. Dansau la umbra cor-

tului, iar soarele rosu al desertului patrundea pe la colturi, poleindu-le

chipurile fericite de fiecare data cīnd paseau īn insulele de lumina. Pe fetele lor

se citea atīt de limpede cīt erau de īndragostiti, īncīt multimea invitatilor īi

aclama si īi aplauda. Rose Marie nu aratase niciodata atīt de frumoasa, nici

Jimmy Santadio atīt de tīnār.

Cīnd orchestra a terminat melodia, Jimmy l-a tras pe Pippi deoparte si l-a

prezentat celor peste doua sute de nuntasi.

- Cel care a condus-o pe mireasa la altar este Pippi De Lena, el reprezinta aici

Familia Clericuzio. Pippi īmi este cel mai scump prieten. Prietenii lui sīnt si pri-

etenii mei. Dusmanii lui īmi sīnt dusmani si mie. A ridicat paharul si a adaugat:

Sa bem toti īn cinstea lui Pippi. Lui i se cuvine primul dans cu mireasa.

īn timp ce dansau, Rose Marie l-a īntrebat īn soapta pe Pippi:

- Ai sa aduci īmpacarea īntre Familii, asa e, Pippi?

- E floare la ureche, a raspuns Pippi, īnvīrtind-o pe ring.

Pippi s-a dovedit sufletul petrecerii, nici ca se pomenise un nuntas mai

vesel. Nu scapa un dans, era mai sprintar decīt toti nuntasii mai tineri decīt el-

A dansat cu Jimmy, apoi cu ceilalti frati, Fonsa, Italo, Benedict, Gino si Louis-

A dansat cu copiii si cu femeile maritate. A valsat cu seful orchestrei si a cīntat

īmpreuna cu instrumentistii cīntece deocheate īn dialect sicilian. A mīncat si a

baut cu atīta pofta, īncīt si-a patat smochingul cu sos de rosii, suc de fructe de

ULTIMUL DON     379

la cocteil si cu vin. Arunca mingile de popice cu atīta elan, īncīt timp de o orā

terenul de sport a devenit atractia petrecerii.

Dupa popice, Jimmy Santadio l-a chemat deoparte.

- Ma bizui pe tine sa aduci lucrurile pe fagasul lor normal, i-a spus el. Daca

familiile noastre se unesc, nimic nu ne va mai sta īn cale. Mie si tie.

Jimmy Santadio era mai fermecator decīt oricīnd.

Pippi si-a luat cea mai sincera expresie cu putinta si a raspuns:

- Asa va fi. Asa va fi.

Se īntreba daca Jimmy Santadio era sincer pe cīt parea. Fara īndoiala, īntre

timp aflase ca omorul fusese īnfaptuit de cineva din familia lui.

Jimmy a parut sā-i citeasca gīndurile.

- īti jur, Pippi. Eu n-am avut nici un amestec. A luat mīna lui Pippi īntr-a

lui. Noi n-am avut nici un amestec īn uciderea lui Silvio. Nici unul. īti jur pe

capul tatalui meu.

- Te cred, a raspuns Pippi, strīngīnd mīinile lui Jimmy.

A avut o clipa de ezitare, dar acum nu mai conta. Era prea tīrziu.

Soarele rosu al desertului palise catre asfintit si pe tot domeniul s-au aprins

luminile. Era semnalul pentru cina festiva. Toti fratii, Fonsa, Italo, Gino,

Benedict si Louis, au rostit cīte un toast īn cinstea mirilor.Au baut pentru o

casnicie fericita, pentru calitatile deosebite ale lui Jimmy, pentru Pippi De

Lena, noul si bunul lor prieten.

Bātrīnul Santadio era prea bolnav ca sa se dea jos din pat, totusi a transmis

cele mai bune urari, pomenind si de avionul pe care-l daruia fiului sau, anunt

la care toata lumea a izbucnit īn aplauze. Apoi mireasa a taiat cu mīna ei o felie

uriasa din tortul de nunta si i-a dus-o batrīnului īn dormitor. Dar acesta

adormise, asa cā tinerii i-au lasat-o infimierei, care a fagaduit ca i-o va da

batrīnului de īndata ce se va trezi.

īn cele din urma, cātre miezul noptii, petrecerea a luat sfīrsit. Jimmy si

Rose Marie s-au retras īn camera nuptiala, dupa ce au anuntat cā a doua zi de

dimineata plecau īn voiaj de nunta prin Europa si ca aveau nevoie de odihna.

Auzindu-i, invitatii au īnceput sa fluiere si sa faca glume desucheate. Toti erau

veseli si bine dispusi.

Sutele de masini au parasit vila, pornind īn viteza prin desert. Camioanele

furnizorilor au īncarcat totul, personalul a demontat corturile, a strins mesele si

scaunele, apoi a demontat ringul de dans si a curatat īn graba peluza, nu cumva sa

fi ramas gunoaie. īn sfīrsit, au terminat treaba, restul rāmīnīnd de fācut a doua zi.

La rugamintea lui Pippi, fusese stabilita o īntīlnire oficiala cu cei cinci frati

Santadio, īntīlnire care urma sā aiba loc dupa plecarea oaspetilor. Cu aceasta

 

380     MĂRIO PUZO

ocazie urma sa se faca schimb de daruri, īn cinstea noii prietenii dintre cele

doua Familii.

La miezul noptii toti s-au adunat īn uriasa sufragerie a resedintei Santadio.

Pippi adusese o valiza plina cu ceasuri Rolex(veritabile, nu imitatii). īn afara

de ele mai era un kimono japonez cu scene erotice pictate de mīnā, care

reprezentau moduri de a face dragoste la orientali.

- Sa i-l ducem chiar acum lui Jimmy! a strigat īn gura mare Fonsa.

- Prea tīrziu, a replicat vesel Italo. Jimmy si Rose Marie au ajuns deja la

runda a treia.

Toti au izbucnit īn rīs.

Luna de deasupra desertului īnvaluia casa īntr-o lumina alba si īnghetata.

Lanternele chinezesti agatate de pereti lasau cercuri rosii īn razele ei alburii.

Un camion urias, care avea scris pe o parte cu litere argintii CATERING1,

s-a apropiat, huruind, de poarta resedintei Santadio.

Unul dintre oamenii de paza a venit spre camion si soferul i-a spuse ca se

īntorsesera sa ia un generator pe care īl uitasera.

- La ora asta? s-a mirat paznicul.

Nici nu si-a terminat bine vorbele ca omul din dreapta soferului a sārit din

camion si s-a īndreptat spre celalalt paznic. Amīndoi paznicii erau molesiti

dupa mīncarea si bautura de la nunta.

Simultan s-au petrecut doua lucruri. soferul s-a aplecat si a luat dintre

picioare un pistol cu amortizor, cu care a tras trei focuri chiar īn obrazul primu-

lui paznic. Ajutorul soferului l-a īnsfacat pe celalalt paznic cu bratul pe dupa

gīt si, cu o miscare fulgeratoare, i-a taiat beregata cu un cutit ascutit.

Amīndoi zaceau morti. S-a auzit torsul discret al unui motor si platforma

mare de metal din spatele camionului a coborīt rapid; dinauntru au sarit

douazeci de oameni ai Familiei Clericuzio. Toti cu ciorap pe fata, toti īn negru

si dotati cu arme cu amortizor; condusi de Giorgio, Vincent si Petie, s-au

rāspīndit pe tot domeniul. O echipa speciala a taiat firele de telefon. O alta

s-a īmprastiat punīnd stāpīnire pe proprietate. Zece oameni mascati, īn frunte

cu Giorgio, Vincent si Petie, au navalit īn sufragerie.

Fratii Santadio erau cu paharele īn mīna, ciocnind īn cinstea lui Pippi. Pippi

s-a tras deoparte. Totul s-a petrecut fara un cuvīnt. Intrusii au deschis focul si cei

cinci Santadio s-au prabusit secerati de o ploaie de gloante. Unul dintre oamenii

mascati, Petie, s-a aplecat deasupra fiecaruia si le-a dat lovitura de gratie, un

glont sub barbie. Podeaua scīnteia de sticla sparta.

Serviciu la domiciliu (n.tr.)

ULTIMUL DON     381

Alt om mascat i-a īntins lui Pippi o masca, un pantalon si un tricou de

culoare neagra. Pippi s-a īmbracat īn graba, apoi si-a aruncat celalalt rīnd

de haine īn sacosa adusa de alt invadator mascat.

Neīnarmat, Pippi i-a condus pe Giorgio, Petie si Vincent pe coridorul cel

lung pīnā īn dormitorul lui Don Santadio. Aici a dat usa de perete.

Don Santadio se trezise, īn sfīrsit, si tocmai mīnca tortul de nunta. A arun-

cat o privire spre cei patru barbati, apoi si-a facut semnul crucii si si-a pus o

perna pe fata. Farfuria cu tort a cazut pe podea.

Infirmiera citea īntr-un colt al īncaperii. Petie s-a napustit asupra ei ca un

tigru, i-a vīrīt un calus īn gura si a legat-o de un scaun cu un fir subtire de

nailon.

Giorgio s-a apropiat de pat. A īntins īncet bratul si a luat perna de pe capul

lui Don Santadio. A sovait o clipa, apoi a tras doua gloante, unul īn ochi,

celalalt īn sus, pe sub bārbie, dupa ce-i ridicase capul rotund si chel.

Cei patru s-au regrupat. īn sfīrsit, Vincent l-a īnarmat pe Pippi, dīndu-i o

frīnghie lunga si argintie.

Pippi i-a scos din dormitor si i-a condus pe coridorul cel lung, apoi pe scari

pīna la etajul al treilea, unde se gāsea camera tinerilor casatoriti. Coridorul era plin

de flori si cosuri cu fructe.

Pippi s-a proptit īn usa de la camera mirilor. Era īncuiata. Petie si-a scos

mānusa si a luat din buzunar un speraclu. A descuiat usa fara efort si a izbit-o

de perete.

Rose Marie si Jimmy stateau lungiti īn pat. Tocmai facusera dragoste si

trupurile lor vibrau de senzualitate. Camasa transparenta a lui Rose Marie era

ridicata pīnā deasupra taliei, iar bretelele īi lunecasera pe umeri, dezgolindu-i sīnii.

īsi tinea mīna dreapta īn pārul lui Jimmy, īn timp ce stīnga se odihnea pe pīnte-

cele lui. Jimmy era gol pusca, dar de cum a dat cu ochii de cei patru barbati, a

sārit īn picioare si s-a īnfasurat īn cearsaf ca īntr-un halat. A īnteles din prima

clipa.

- Nu aici, afara! le-a cerut tīnarul, venind spre ei.

O fractiune de secunda, Rose Marie nu a priceput ce se īntīmpla. Cīnd Jimmy

a pornit spre usa, fata s-a agatat de el, dar el a respins-o. A iesit pe coridor, īncon-

jurat de Giorgio, Petie, Vincent, toti mascati. Atunci s-a auzit glasul lui Rose

Marie:

- Pippi, Pippi, te rog, nu!

Abia īn momentul īn care cei trei barbati s-au īntors s-o priveasca, si-a dat

seama cā erau fratii ei.

- Giorgio, Petie, Vincent! Nu! Nu!

 

382     MĂRIO PUZO

Pentru Pippi, acesta a fost momentul de cumpana. Daca Rose Marie ar

vorbit, Familia Clericuzio ar fi fost pierduta. Era de datoria lui sa o ucida. Dar

Don nu-i daduse ordine exprese īn acest sens, cum l-ar fi putut ierta bātrīnul

dacā-i ucidea propria fiica? Oare fratii ei i-ar fi executat ordinul? Cum de-i

recunoscuse Rose Marie? Pippi a luat decizia. A īnchis usa īn urma lui

rāmīnīnd pe coridor cu Jimmy si cu cei trei frati ai lui Rose Marie.

Pentru situatia de fata Don daduse ordine explicite. Jimmy Santadio trebuia

sugrumat. Poate īn semn de clementa, ca cei dragi sa nu plīngā un trup sfīrte-

cat. Poate din traditie, care cerea ca uciderea cuiva drag sa se sāvīrseascā farā

varsare de sīnge.

Deodata, Jimmy Santadio a dat drumul cearsafului si, īntinzīnd mīinile, i-a

smuls lui Pippi masca de pe fata. Giorgio l-a prins de un brat, Pippi, de celalalt.

Vincent s-a lasat īn jos si i-a imobilizat picioarele. Pippi i-a trecut frīnghia īn

jurul girului si l-a silit sa se aplece la podea. Jimmy īl fixa pe Pippi cu un surīs

strīmb, straniu si compatimitor. Ca si cum fapta lui avea sa fie razbunata de

soarta sau de o zeitate misterioasa.

Pippi a smucit funia. Petie a īncercat sā-l ajute si toti trei s-au lasat īn jos

pe podeaua coridorului, unde cearsaful cel alb a primit trupul lui Jimmy

Santadio, ca un lintoliu. īn camera de nunta, Rose Marie a īnceput sa tipe...

Don terminase de istorisit. īsi aprinse un alt trabuc si sorbi din vin.

- Pippi a pus la cale īntreaga operatiune, spuse Giorgio. Noi n-am fost sus-

pectati de nimic, iar Familia Santadio a fost rasa de pe suprafata pāmīntului.

A fost o operatiune stralucita.

- Asa s-a rezolvat totul, adauga Vincent. De atunci n-am mai avut nici un

fel de necazuri.

Don Clericuzio ofta.

- A fost decizia mea si am gresit. Dar de unde sa stim ca Rose Marie īsi va

pierde mintile? Ne aflam īntr-o situatie critica si era singura noastra ocazie de a

da o lovitura decisiva. Nu uita cā pe atunci eu nu īmplinisem nici saizeci de ani.

Aveam o pārere mult prea buna despre puterea si inteligenta mea. Mi-am spus

ca, fara īndoiala, pentru Rose Marie va fi o tragedie, dar vaduvele nu jelesc o

vesnicie. Iar ei īmi omorīsera baiatul, pe Silvio. Cum puteam sa-i iert, indiferent

ce se īntīmpla cu fiica mea? Dar am īnvatat un lucru. Cu prostii nu poti ajunge

la o solutie rezonabila. Ar fi trebuit sa-i stīrpesc de la bun īnceput. īnainte ca cei

doi tineri sa se īndragosteasca. Mi-as fi salvat si baiatul, si fata. Tacu o clipa. Asa

cā, vezi tu, Dante e fiul lui Jimmy Santadio. Iar tu, Cross, ai stat cu el īn carucior

cīnd erai bebelus, īn prima vara pe care ai petrecut-o īn aceasta casa. īn toti acesti

ani am īncercat sa-l consolez pe Dante pentru pierderea tatalui sau. Am īncercat

ULTIMUL DON     383

sa-mi ajut fiica sā-si revinā dupa suferinta īndurata. Dante a fost crescut ca un

Clericuzio si, īmpreuna cu fiii mei, va fi mostenitorul meu.

Cross īncerca sa īnteleaga ce se petrece. Tot trupul īi tremura de repulsie

fata de neamul Clericuzio si de lumea īn care traiau. Se gīndi la tatal lui, Pippi,

care jucase rolul lui Satan, ademenindu-i pe cei din clanul Santadio īn capcana

mortii- Cum de un asemenea om putea fi tatal lui? Apoi se gīndi la scumpa lui

matusa, Rose Marie, care traise atītia ani cu inima frīntā si mintea ratacita,

constienta ca sotul īi fusese ucis de cātre tatal si fratii ei. Cā propria-i familie

o tradase. Se gīndi pīna si la Dante, cu oarecare mila; acum vina lui Dante fu-

sese dovedita. Apoi īncepu sā-si puna īntrebari despre Don. Cu siguranta, nu

credea ca Pippi fusese ucis de un vagabond. Atunci de ce parea sa accepte

povestea, el, care nu credea niciodata īn coincidente? Ce semnificatie avea

acest lucru?

Cross nu reusea niciodata sa ghiceasca gīndurile lui Giorgio. Oare el cre-

dea versiunea cu tīlhāria? Era limpede ca Vincent si Petie o credeau. Abia

acum īntelegea legatura speciala dintre tatal lui si Don, cu cei trei fii ai lui.

īmpreuna īnfāptuisera masacrul Familiei Santadio. Iar tatal lui o crutase pe

Rose Marie.

- Deci Rose Marie n-a suflat o vorba? īntreba Cross.

- Nu, raspunse sarcastic Don. A facut un lucru si mai bun. si-a pierdut

mintile. īn glasul lui se ghicea o unda de mīndrie. Am trimis-o īn Sicilia si am

adus-o īnapoi, exact la timp ca Dante sa se nasca pe pamīnt american. Cine stie,

poate ca īntr-o zi va fi presedintele Statelor Unite. Am avut gīnduri mari cu

pustiul, dar combinatia dintre sīngele familiei Clericuzio si cel al familiei

Santadio a fost prea mult pentru el. stii care-i partea cea mai cumplita? i se

adresa Don lui Cross. Tatal tau, Pippi, a facut o greseala. N-ar fi trebuit s-o crute

pe Rose Marie, desi l-am iubit pentru ca a fācut-o. Ofta. Sorbi din vin si, privin-

du-l pe Cross drept īn ochi, spuse: Fii cu bagare de seama. Lumea este asa cum

este. Iar tu esti ceea ce esti.

īn avionul care-l ducea īnapoi la Las Vegas, Cross īntoarse pe toate partile

vorbele enigmatice ale bātrīnului. De ce pīna la urma Don īi povestise despre

razboiul īmpotriva clanului Santadio? Ca sa-l īmpiedice s-o viziteze pe Rose

Marie si sa audā o alta versiune? Sau īl avertizase sa nu razbune uciderea

tatalui sau, pentru cā era amestecat si Dante? Intentiile lui Don erau de

nepatruns. Totusi, Cross putea fi sigur de un lucru. Daca Dante īi ucisese tatal,

atunci era nevoit sā-l ucida si pe el. Farā īndoiala cā si Don Clericuzio stia

acest lucru.

 

Capitolul 19

Dante Clericuzio nu avea nevoie sa auda povestea. Mama lui, Rose Marie,

i-o soptise la ureche īnca de cīnd avea doi ani; de fiecare data cīnd facea o

criza, de fiecare data cīnd īi revenea durerea pentru dragostea pierduta a

sotului si pentru fratele ei Silvio, de fiecare data cīnd o coplesea spaima de

Pippi si de fratii ei.

Dar numai īn crizele acute īsi acuza si tatal, pe Don Clericuzio, de

uciderea sotului ei. Don negase īntotdeauna ca el ar fi dat ordinul, la fel cum

nega si ca masacrul ar fi fost īnfaptuit de fiii lui si de Pippi. Dar dupa ce ea īl

acuzase de doua ori, Don o internase īntr-o clinica timp de o luna. Din acel

moment, Rose Marie se marginise sa delireze si sa vorbeasca fara noima, fara

sā-l mai acuze direct.

Dar Dante nu uitase niciodata ceea ce-i soptise ea. īn copilarie, īsi iubise

bunicul si crezuse īn nevinovatia lui. īnsa uneltise īmpotriva celor trei unchi,

desi acestia se purtasera īntotdeauna frumos cu el. Dar mai presus de orice,

visa sa se razbune pe Pippi si, desi totul se petrecea numai īn imaginatia lui,

nutrea aceste gīnduri de dragul mamei lui.

īn perioadele de normalitate, Rose Marie se īngrijea de Don Clericuzio,

ramas vaduv, arātīndu-i cea mai profunda afectiune. Cu fratii ei era ocrotitoare

ca o sora. īnsa fata de Pippi se purta cu raceala. Pentru ca pe atunci avea un

chip fermecator, īi era greu sā-si ia un aer īncruntat. Osatura fetei, conturul

gurii, ochii caprui si blīnzi īi dezminteau ura. Fata de fiul ei, Dante, manifesta

o nevoie nepotolita de a darui iubirea pe care n-o mai putea simti fata de nici

un barbat. Dragostea o facea sā-l copleseasca cu daruri, la fel cum procedau

bunicul si unchii, dintr-un sentiment mai putin curat, un fel de amestec de

afectiune si vinovatie. Cīnd Rose Marie era lucida, nu-i pomenea lui Dante

despre vechea poveste.

Dar cīnd intra īn criza, devenea spurcata la gura si revarsa un potop de

blesteme. Pīna si figura ei se transforma īntr-o masca schimonosita de furie-

ULTIMUL DON     385

Dante era de fiecare data uluit. La vīrsta de sapte ani īn mintea lui īncepuse sa

īncolteasca īndoiala.

- De unde stii ca au fost Pippi si unchii mei? īntrebase el.

Rose Marie chicotise de bucurie. Lui Dante i se paruse ca avea īn fata o

vrajitoare pogorītā din cartile lui cu basme.

- īsi īnchipuie ca sīnt tare destepti, spusese ea. S-au gīndit la toate, aveau

masti, haine speciale, fesuri. stii ce au uitat? Pippi ramasese īncaltat cu

pantofii de dans. Piele veritabila si sireturi negre. Iar unchii tai obisnuiau sa se

grupeze īntr-un anumit fel. Giorgio statea mereu īn fata, Vincent ceva mai īn

urma lui si Petie totdeauna īn dreapta. Dupa aceea, felul īn care se uitau la

Pippi, sa vada daca el va da ordin sa fiu ucisa. Pentru faptul cā-i recunoscusem.

sovaiala lor, aproape au batut īn retragere. Dar m-ar fi ucis farā doar si poate.

Propriii mei frati.

Ajunsa īn acest punct al povestirii, izbucnea īntr-un plīns nepotolit, care-l

umplea de spaima pe Dante.

Desi nu avea decīt sapte ani, īncerca sā-i aline durerea.

- Unchiul Petie nu ti-ar face niciodata rau, spunea el. Poate ca bunicul i-ar

fi omorīt pe toti, daca s-ar fi atins de tine.

Nu era prea sigur de unchiul Giorgio si nici chiar de unchiul Vinnie. Dar

īn inima lui de copil, Pippi era cel pe care nu putuse sā-l ierte niciodata.

Pe la zece ani Dante īnvatase sa recunoasca apropierea unei crize, asa ca,

de fiecare data cīnd mama lui īi facea semn sa vina līngā ea ca sā-i povesteasca

iarasi despre razboiul cu Santadio, copilul se grabea s-o conduca īn dormitorul

ei, unde era īn siguranta, ca unchii si bunicul lui sa n-o auda.

Ajuns la maturitate, Dante devenise prea inteligent ca sa se lase amagit de

aparentele din Familia Clericuzio. Avea un umor atīt de rautacios, īncīt nu se

sfia sā arate bunicului si unchilor ca stia tot adevarul. īsi dadea seama cā unchii

lui nu-l simpatizau din cale-afara. Dante era sortit sa-si faca intrarea īn soci-

etatea guvernata de legi, poate chiar sa preia locul lui Giorgio si sa īnvete

subtilitatile financiare, īnsa nu manifesta nici cel mai mic interes. Ba chiar īsi

sfidase unchii, afirmīnd ca nu-l preocupa partea cuminte a afacerilor Familiei.

Giorgio īl ascultase cu o raceala care pentru o clipa īl īnfricosase pe adolescen-

tul de saisprezece ani.

- Bine, declarase unchiul Giorgio, atunci n-ai sa faci asta.

īn glasul lui se ghicea tristetea si o unda de mīnie.

Dupa ce renuntase la ultimul an de liceu, Dante fusese trimis sā lucreze la

trustul de constructii al lui Petie din Enclava Bronx. Dante muncea cu sīrg si-si

dezvoltase musculatura prin munca grea si istovitoare de pe santiere. Petie īl

 

386     MĂRIO PUZO

repartizase īn echipele de soldati din Enclava Bronx. Cīnd baiatul īmplinisi

vīrsta potrivita, Don decretase ca va rāmīne soldat la ordinele lui Petie.

Don ajunsese la aceasta decizie pe baza unor rapoarte ale lui Giorgio

privind firea lui Dante, precum si īn urma unor acte savīrsite de baiat. Dante

fusese acuzat ca ar fi violat o colega frumusica si ca ar fi atacat cu cutitul ui

coleg de vīrsta lui. Dante īsi implorase unchii sa nu-i spuna bunicului si ei 1

promiseserā ca vor pastra secretul, īnsa, bineīnteles, īl pusesera pe bātrīn la

curent fara īntīrziere. Problema fusese rezolvata prin mari sume de bani,

īnainte ca Dante sa fie dat īn judecata.

Tot īn anii adolescentei sporise si invidia lui fata de Cross De Lena. Cross

se facuse un baiat īnalt si nespus de frumos, cu maniere de om īn toata firea.

Toate femeile din clanul Clericuzio īl adorau si se īmbulzeau īn jurul lui

Verisoarele flirtau cu el, lucru pe care nu-l faceau niciodata cu nepotul

lui Don. Dante, cu beretele lui renascentiste, cu umorul lui viclean , cu trupul lui

scund si extrem de musculos, le inspira un sentiment de teama. Dante era prea

inteligent ca sa nu-si dea seama.

Cīnd fusese dus la cabana de vīnatoare din muntii Sierra, īi placuse mai

curīnd sa puna capcane decīt sa traga cu arma. Cīnd se īndragostise de una din-

tre verisoare - lucru perfect firesc īn cercul īnchis al Familiei Clericuzio -

facuse avansuri prea directe. Era prea familiar cu fiicele soldatilor clanului, care

locuiau īn Enclava Bronx. In cele din urma, Giorgio, preluīnd rolul parintelui

care educa si pedepseste, īl dusese sa lucreze la patronul unui bordel de lux din

New York, ca sa-l mai potoleasca.

Datorita curiozitatii fara margini si inteligentei lui viclene, Dante era sin-

gurul din generatia sa care stia cu adevarat cu ce se īndeletnicea Familia.

Asadar, se hotarīse ca tīnarul sa fie pregatit pentru a lua parte la operatiuni.

Pe masura ce trecea timpul, Dante se simtea tot mai detasat de familie. Don

īl iubea la fel de mult ca īntotdeauna si-i dadea limpede a īntelege ca el va

mosteni Imperiul; cu toate acestea, nu-i mai īmpartasea nepotului gīndurile lui,

nu-i mai dadea sfaturi, micile lui perle de tainica īntelepciune. In plus, Don nu

sprijinea sugestiile si ideile de strategie ale lui Dante.

Nici unchii sai, Giorgio, Vincent si Petie, nu mai erau afectuosi ca īn

copilarie. E drept ca Petie se arata ceva mai prietenos, de altfel lui īi revenise

sarcina de a-l instrui pe Dante.

Dante era īndeajuns de inteligent ca sa-si puna problema ca poate vina o

purta chiar el, fiindca lasase sa se īnteleaga ca stia despre masacrul familiei

Santadio si despre tatal sau. Mai mult decīt atīt, īl īntrebase pe Petie despre

Jimmy Santadio, iar unchiul īi spusese cīt de mult īl respectase clanul

Clericuzio pe tatal lui si cīt īi īndurerase moartea acestuia. Nimeni nu vorbea

ULTIMUL DON     387

deschis, nimeni nu recunostea direct, dar Don Clericuzio si fiii lui īntelegeau

cā Dante stia adevarul si ca, īn timpul crizelor, Rose Marie īi destāinuise secre-

tul. Voiau sa se rascumpere īntr-un fel, īntotdeauna īl tratau ca pe un mic print.

Dar ceea ce contribuise īn primul rīnd la formarea caracterului lui Dante

era mila si dragostea fata de mama lui. In timpul crizelor, Rose Marie īi insu-

fla ura fata de Pippi De Lena, dar īsi ierta tatal si fratii.

Toate aceste elemente īl determinasera pe Don Clericuzio sa ia decizia

finala, pentru ca Don putea citi gīndurile nepotului la fel de usor cum īsi citea

cartea de rugaciuni. Don apreciase ca Dante nu va reusi niciodata sa se

īncadreze īn societate. Amestecul sīngelui Santadio cu (Don era un om corect)

sīngele Clericuzio era o combinatie prea feroce. Prin urmare, Dante avea sa

rāmīna īn societatea lui Giorgio, Vincent, Petie si Pippi De Lena. Toti aveau

sa dea īmpreuna asaltul final.

Dante se dovedi un bun soldat, desi imposibil de stāpīnit. Avea o fire inde-

pendenta, care-l facea sa nesocoteasca legile Familiei, ba uneori nu se confor-

ma nici unor ordine exprese. Ferocitatea lui era utila īn momentul īn care un

Hruglione neglijent sau un soldat nedisciplinat īncalca regulile Familiei si tre-

buia expediat īntr-o lume cu mai putine complicatii. Dante nu se supunea

nimanui, cu exceptia lui Don, īnsa, īn mod inexplicabil Don refuza sā-i aplice

personal pedeapsa.

Dante se temea pentru viitorul mamei lui. Acest viitor depindea de Don si

cum crizele ei deveneau tot mai frecvente, Dante īsi dadea seama ca Don īnce-

pea sa-si cam piarda rabdarea. Mai ales cīnd Rose Marie parasea īncaperea cu

un aer maiestuos, dupa ce trasa un cerc cu piciorul si scuipa īn mijloc, urlīnd

ca nu va mai pune īn veci piciorul īn casa aceea. Asta se īntīmpla cīnd Don o

trimitea din nou la clinica pentru cīteva zile.

Asa ca Dante o lua cu binisorul, ajutīnd-o sa iasa din criza si sa revina

la blīndetea si afectiunea ei fireasca. Dar īntotdeauna exista teama ca, pīnā

la urma, n-o va mai putea apara. Decīt daca devenea la fel de puternic ca

insusi Don.

Singurul om din lume caruia Dante īi stia de frica era batrīnul Don, teama

nascuta din experienta copilariei traite alaturi de bunicul sāu. si din sentimen-

tul ca cei trei fii ai lui Don Clericuzio se temeau de el la fel de mult pe cīt īl

iubeau. Faptul īl uimea pe Dante. Don trecuse de optzeci de ani, nu mai avea

forta fizica, pleca arareori de acasa si se gīrbovise. De unde aceasta teama?

E drept ca mīnca bine, avea o īnfatisare impunatoare, singura deteriorare

fizica survenita īn timp era o slabire a danturii, asa īncīt regimul sāu se limita

 

388     MĂRIO PUZO

ULTIMUL DON     389

la paste fainoase, brīnza rasa, legume fierte si supe. Carnea o mīnca taiata fīsij

si īnabusita īn sos de rosii.

Totusi, batrinul Don nu mai avea mult de trait, īn consecinta urma sa aiba

loc un transfer de putere. Dar daca Pippi devenea mīna dreapta a lui Giorgio?

Daca Pippi prelua puterea prin forta? īn acest caz, Cross ar fi ajuns la o pozitie

īnalta, mai ales ca devenise nespus de bogat prin actiunile detinute la Xanadu.

Deci existau si motive de ordin practic, se consolase Dante, nu numai ura

lui fata de Pippi, care īndraznise sā-l critice īn fata propriei Familii.

Dante īl īntīlnise pentru prima oara pe Jim Losey atunci cīnd Giorgio

hotarīse ca nepotul lui sa primeasca o sarcina de raspundere si-l desemnase sa-i

īnmīneze lui Losey salariul platit de Familie.

Bineīnteles, erau necesare unele masuri de precautie pentru Dante, īn even-

tualitatea ca Losey ar fi tradat. Fusesera semnate contracte īn care Losey figu-

ra drept consultant pentru o corporatie de protectie controlata de Familie.

Contractul prevedea pastrarea secretului si plata salariului lui Jim Losey īn

bani gheata. Dar īn registrele de taxe ale corporatiei sumele respective erau tre-

cute la cheltuieli, īn timp ce Losey primea banii ca salariat al corporatiei, pe

un nume fictiv.

Dante īl platise separat pe Losey ani la rīnd īnainte de a intra īntr-o relatie

mai strīnsa. Nu-l intimida reputatia lui Losey, ghicise īn el pe omul aflat īntr-o

postura īn care īncerca sa adune cīt mai multi bani pentru anii bātrīnetii. Losey

se implica īn toate. Proteja comerciantii de droguri, primea bani de la clanul

Clericuzio, ca sa protejeze jocurile de noroc, folosise chiar si forta, silind pe

unii vīnzātori cu amanuntul ceva mai influenti sa plateasca o taxa suplimen-

tara de protectie.

Dante īsi pusese tot farmecul la bataie ca sa-i faca o impresie buna lui

Losey; umorul lui pervers si rautacios si dispretul fata de principiile morale

general acceptate īi placusera lui Losey. Dante reactiona extrem de bine la

povestirile patimase ale detectivului despre razboiul dus īmpotriva negrilor

care distrugeau civilizatia occidentala. Dante nu avea prejudecati rasiale.

Negrii nu aveau nici o influenta asupra vietii lui, iar daca asa ceva s-ar fi

īntīmplat, i-ar fi eliminat fara mila.

Dante si Losey aveau o īnclinatie comuna. Amīndoi erau preocupati de

propria īnfatisare, amīndoi aveau o tendinta de dominatie sexuala asupra

femeilor. Nu atīt ca erotism, cīt ca expresie a puterii. īncepusera sa-si petreaca

timpul īmpreuna de fiecare data cīnd Dante venea pe Coasta de Vest. Luau cina

īmpreuna si colindau cluburile de noapte. Dante nu īndraznise niciodata sā-l

duca la Vegas si la Xanadu; de altfel, nici n-ar fi slujit scopului pe care-l

urmarea.

Lui Dante īi placea sā-i povesteasca lui Losey cum mai īntīi curta femeile

umil si insistent, lāsīndu-se dominat de frumusetea lor. Apoi cum īsi savura

puterea, aducīndu-le īn asemenea situatii, īncīt erau nevoite sā-i cedeze

īmpotriva vointei lor. Usor dispretuitor fata de siretlicul lui Dante, Losey

istorisea cum, prin virilitatea lui, supunea femeile din prima clipa si apoi le

umilea.

Amīndoi declarau ca niciodata nu vor face sex cu o femeie care nu le

raspundea la avansuri.

Amīndoi erau de acord ca Athena Aquitane ar fi fost o prada de zile mari,

daca li se oferea vreodata sansa. Cīnd bateau īmpreuna cluburile din Los

Angeles, ca sā agate femei, īsi comparau impresiile si rīdeau de īnfumuratele

care īsi īnchipuiau ca puteau merge pīna aproape de momentul culminant, ca

apoi sa refuze sa cedeze. Uneori ele protestau prea vehement si atunci Losey

le prezenta insigna, avertizīndu-le ca le va aresta pentru prostitutie. Cum multe

dintre ele se mai ocupau si cu asa ceva din cīnd īn cīnd, stratagema dadea

rezultate.

Petreceau serile ca doi buni prieteni, la initiativa lui Dante.

Cīnd nu istorisea povestiri cu "negrotei", Losey īncerca sā clasifice prosti-

tuatele.

īn primul rīnd, erau prostituatele suta la suta, care īntindeau o mīnā dupa

bani si cu cealalta te apucau de penis. Pe urma erau cele care se simteau atrase

de un barbat si se culcau cu el la modul amical, ca a doua zi la despartire sa

ceara un cec cu care sa-si achite o parte din chirie.

Existau si prostituate care iubeau un barbat, dar, īn acelasi timp, mai iubeau

si pe altii, īntretinīnd relatii pe termen lung, cu bijuterii facute cadou īn fiecare

vacanta, inclusiv de Ziua Muncii. Veneau la rīnd liberele profesioniste gen

secretare cu program noua-cinci, stewardese, vīnzatoare din magazine de lux,

care, dupa o masa la un restaurant select, te invitau la o cafea, apoi īti faceau

vīnt īn strada fara sā te lase sā te atingi de ele nici macar cu mīna. Acestea erau

preferatele lor. Actul sexual cu ele era incitant, dramatic si īnlacrimat, cu

proteste si rugaminti soptite de a avea rabdare, din care rezulta un act trupesc

mai bun decīt dragostea.

īntr-o noapte, dupa ce luasera cina la Le Chinois, restaurant din Venetia,

Dante īi propusese lui Losey sa facā o plimbare pe strada. Se asezasera pe o

banca si privisera trecatorii, fete frumoase pe patine cu rotile, proxeneti de

toate culorile adresīndu-le īn gura mare īndemnuri ademenitoare, tīrfulite care

vindeau tricouri cu inscriptii de neīnteles pentru cei doi barbati. Calugari men-

dicanti īntinzīnd cutia dupa bani, grupuri de cīntāreti barbosi cu chitare, familii

cu aparate de fotografiat si, oglindindu-i pe toti, īntinderea neagra a Pacificului,

 

390     MĂRIO PUZO

pe plajele caruia perechile se ascundeau pe sub paturi, īnchipuindu-si cf

nimeni nu-i vedea īmpreunīndu-se.

- As putea baga la zdup pe oricare dintre ei, pentru un motiv plauzibil,

spusese, rīzīnd, Losey. Ce menajerie!

- Chiar si pe fetiscanele alea dragute pe patine cu rotile? īntrebase Dante.

- Pe ele le-as īnchide pentru port de arma periculoasa: pasarica! raspunsese

Losey.

- Nu vad prea multi cioroi, remarcase Dante.

Losey se īntinsese pe plaja si vorbise, imitīnd cu succes accentul celor din

sud:

- Cred ca am fost prea aspru cu fratii mei de culoare. Cum spun īntotdeauna

liberalii, totul li se trage de la faptul ca au fost sclavi. Dante astepta sa auda

poanta. Losey īsi pusese palmele sub cap, lasīnd sa se vada tocul armei de sub

pulpana desfacuta a hainei, ca sā-i descurajeze pe eventualii derbedei. Nimeni

nu le acorda vreo atentie, toti īl mirosisera ca era politist, din clipa īn care pu-

sese piciorul pe trotuar. Sclavia, continuase Jim Losey. Ce demoralizant!

Pentru ei era o viata preau soarā, asa ca i-a facut prea dependenti. Libertatea

s-a dovedit a fi prea dificila. Pe plantatii cineva avea grija de ei, trei mese pe

zi, casa gratis, haine, īngrijire medicala adecvata, pentru ca reprezentau o

proprietate valoroasa. Nu se īngrijeau nici de copiii lor. īnchipuie-ti.

Proprietarii de plantatii le regulau fiicele, apoi le ofereau o slujba pentru toata

viata. Sigur ca munceau, dar cīntau tot timpul, deci de unde atīta truda? Pun

prinsoare ca cinci albi puteau face munca a o suta de cioroi.

Dante era amuzat. Oare Losey vorbea serios? Nu conta, īsi exprima un

punct de vedere sufletesc, nu unul rational; ceea ce spunea era principiul lui de

baza.

Se simteau bine, era o seara īnmiresmata, lumea pe care o studiau le dadea

sentimentul placut al sigurantei. Astfel de persoane nu prezentau niciodata un

pericol pentru ei.

Apoi Dante spusese:

- As dori sa-ti fac o propunere cu adevarat importanta. Ce vrei sa afli mai

īntīi, rasplata sau riscurile?

Losey īi zīmbise.

- Mai īntīi rasplata, ca īntotdeauna.

- Doua sute de mii bani gheata drept acont. Peste un an, postul de sef al

serviciului de paza la hotelul Xanadu. Cu o leafa de cinci ori mai mare decīt

primesti acum. Cont de cheltuieli. Limuzina, casa, masa si femei dupa pofta

inimii. Vei putea verifica toate dansatoarele hotelului. Plus beneficii, cum obtii

si acum. īn plus, nu mai risti sa apesi tu pe tragaci.

ULTIMUL DON     391

- Suna prea frumos, spusese Losey. Totusi, cineva trebuie sa fie īmpuscat.

Acesta-i riscul, adevarat?

- Pentru mine, raspunsese Dante. Eu voi apasa pe trāgaci.

- De ce nu eu? īntrebase Losey. Am insigna si ma pot servi de acoperirea

legii.

- Pentru ca dupa aceea n-ai mai apuca sa traiesti nici sase luni, replicase

Dante.

- Atunci ce trebuie sa fac? īntrebase Losey. Sa-i gīdil fundul cu o pana?

Dante  īi  explicase īntreaga operatiune.  Losey  fluierase  īn  semn de

admiratie pentru o idee atīt de inteligenta si de īndrazneata.

- De ce tocmai Pippi De Lena? īntrebase el.

- Pentru cā-i pe cale sā ne tradeze, īl lamurise Dante. Losey tot nu parea

prea convins. Era prima oara cīnd ar fi comis o crima cu sīnge rece. Dante

hotarīse sa-i mai ofere ceva. īti amintesti de sinuciderea lui Boz Skannet?

īntrebase el. A fost mīna lui Cross, nu īn persoana, ci cu ajutorul unui anume

Lia Vazzi.

-  Cum arata? īntrebase Losey. Dupa ce Dante i-l descrisese pe Vazzi,

Losey īsi daduse seama ca era chiar barbatul care-l īnsotea pe Skannet cīnd īi

oprise īn holul hotelului. Unde-l pot gasi pe acest Vazzi? Dante chibzuise

cīteva momente. Era pe cale sā faca un lucru care īncalca singura lege cu

adevarat sacra a Familiei. A lui Don. Dar trebuia sa se descotoroseasca de

Cross, or dupa moartea lui Pippi, avea toate motivele sa se teama de Cross. Nu

voi spune nimanui de unde am informatia, īl linistise Losey.

Dante mai ramasese o clipa pe gīnduri, apoi spusese:

- Lia Vazzi locuieste īntr-o cabana de vīnātoare a Familiei, īn muntii Sierra.

Dar nu lua nici o masura īnainte de a termina cu Pippi.

- Bineīnteles, īl asigurase Losey. Oricum, avea de gīnd sā procedeze dupa

bunul lui plac. Deci primesc pe loc avansul de doua sute de mii, da?

- Da, raspunsese Dante.

-  Grozav! se bucurase Losey. īncā ceva. Daca mā miros cei din clanul

Clericuzio, sā stii ca le spun tot.

- Nu-ti face griji, īl linistise prieteneste Dante. Daca aflu cā ai facut asa

ceva, pe tine te ucid primul. Acum trebuie sā punem la punct detaliile.

Totul se petrecuse conform planului.

īn clipa īn care Dante trasese cele sase gloante īn Pippi De Lena, iar Pippi

murmurase cuvintele "Santadio blestemat!", pe Dante īl napadise o bucurie cum

nu mai traise pīna atunci.

 

ULTIMUL DON     393

Capitolul 20                           ,

Pentru prima oara Lia Vazzi nesocotea cu buna stiinta ordinul sefului sau,

Cross De Lena.

Nu avea īncotro. Detectivul Jim Losey venise din nou la cabana de

vīnatoare si īi pusese īntrebari legate de moartea lui Skannet. Lia negase ca

l-ar fi cunoscut pe Skannet si sustinuse ca se afla īn holul hotelului din pura

īntīmplare. Losey īl batuse pe umar, apoi īl lovise usor cu palma peste obraz.

- Bine, nemernicule, spusese el. Pun eu mīna pe tine.

īn sinea lui, Lia īl condamnase la moarte pe Losey. Indiferent ce se va

īntīmpla - si Lia stia ca viitorul lui era īn pericol - va scapa mai īntīi de Losey.

Insa trebuia sa actioneze cu atentie. Familia Clericuzio avea reguli foarte

stricte. Era interzis sa te atingi de un politist.

Lia īsi aminti cum īl dusese pe Cross la īntīlnirea cu Phil Sharkey,

partenerul lui Losey, care se lasase de meserie. Nu crezuse nici un moment ca

Sharkey īsi va tine gura īn schimbul celor cincizeci de mii pe care urma sa-i

primeasca dupa un timp. Acum era convins ca Sharkey īl informase pe Losey

despre īntīlnire si ca probabil īl vazuse si pe Vazzi asteptīnd īn masina. Daca

asa stateau lucrurile, atunci el si Cross se aflau īn primejdie. īn adīncul sufle-

tului nu avea īncredere īn aprecierea lui Cross; politistii erau la fel de solidari

ca mafiotii. īsi aveau si ei omerta lor.

Lia chema doi dintre soldatii lui si le ceru sā-l duca cu masina de la

cabana de vīnatoare pīna la Santa Monica, la casa lui Phil Sharkey. Era con-

vins ca dupa o discutie cu Sharkey va afla daca acesta īl informase pe Losey

despre vizita lui Cross. īn īmprejurimile casei nu se zarea nimeni, pe pajiste

nu era decīt masina de tuns iarba, uitata acolo. Dar usa garajului era deschisa

si īnauntru se vedea o masina. Lia se duse pe aleea asfaltata si, ajuns īn fata

usii, suna la sonerie. Continua sa tina degetul apasat pe buton. īncerca clanta,

usa nu era īncuiata; nu avea de ales. Oare trebuia sa intre sau sā plece imediat?

sterse cu cravata amprentele de pe clanta si de pe sonerie. Apoi pasi īn micul

hol de la intrare si striga numele lui Sharkey. Nu primi nici un raspuns.

Lia umbla prin toata casa, cele doua dormitoare erau pustii; se uita prin

debarale si pe sub paturi. Se duse īn salon, cauta sub canapea si printre perne.

Apoi se duse īn bucatarie si se apropie de masa din curtea interioara: pe ea

se gaseau un vas cu lapte si o farfurie de carton cu un sandvis mīncat pe

jumatate, pīine alba cu maioneza uscata pe margini.

īn bucatarie exista o usa de scīnduri maronie. Lia o deschise si constata ca

ducea īntr-un subsol putin adīnc, cu numai doua trepte, un fel de camera ceva

mai joasa si fara ferestre.

Coborī cele doua trepte si se uita īn spatele unei gramezi de biciclete uzate.

Deschise usile uriase ale unui dulap. īnauntru se aflau o uniforma de politist,

o pereche de pantofi negri si butucānosi, iar deasupra lor un chipiu de politist,

īmpodobit cu fireturi. Atīt si nimic mai mult.

Se apropie de un cufar aflat pe podea si sāltā capacul. Era ciudat de usor.

Cufarul era plin cu paturi cenusii īmpaturite cu grija.

Urca din nou scarile si se opri īn curtea interioara, cu ochii la ocean. Era

riscant sā īngropi un cadavru īn nisip, asadar, respinse ideea. Poate ca cine-

va venise si-l luase de acolo pe Sharkey. Dar un asasin nu si-ar fi permis sa

fie vazut. īn acelasi timp, Sharkey nu era un om pe care sa-l ucizi cu una,

cu doua. Prin urmare, īsi spuse el, daca tipul era mort, atunci trebuia sa fie

undeva īn casa. Imediat se īnapoie la subsol si scoase toate paturile din

cufar. Bineīnteles, pe fundul cufarului aparu mai īntīi un cap mare, apoi un

trup slabanog. īn locul ochiului drept Skarkey avea o gaura, peste care se

formase o crusta subtire de sīnge īnchegat ca o moneda rosie. Pielea fetei,

ca de ceara, din cauza intervalului mare scurs de la deces, era punctata cu

pete de culoare īnchisa. īn calitatea lui de profesionist, Lia stia exact ce

īnseamna acest lucru. Cineva de īncredere se putuse apropia suficient de

mult, īncīt sa poata trage drept īn ochi; punctele erau urme de praf de pusca.

Cu mare grija, īmpaturi cuverturile, acoperi din nou cadavrul cu ele si iesi

din casa. Nu lasase amprente, dar īsi dādea seama ca avea pe haine fire din

cuverturi. Trebuia sā le distruga īn īntregime. La fel si pantofii. Ceru oame-

nilor sai sā-l duca īnapoi la aeroport si, īn timp ce astepta avionul cu care urma

sa zboare pīnā la Vegas, cumpara un schimb de haine, precum si o pereche de

pantofi noi din magazinul de pe aeroport. Cumpara si un sac de voiaj, īn care

īsi puse vechiul rīnd de haine.

La Vegas lua o camera la hotelul Xanadu si lasa un mesaj pentru Cross.

Apoi facu un dus lung si-si puse hainele cele noi. Se aseza sā astepte telefonul

lui Cross.

 

394     MĂRIO PUZO

Cīnd Cross īl suna, Lia īl anunta ca urca pīna la el. Lua cu el vechiul rīnd

de haine si primele cuvinte pe care i le adresa lui Cross fura urmatoarele:

- Ai economisit cincizeci de mii.

Cross īl privi zīmbind. Lia, de obicei atīt de pedant la īmbracaminte, īsi

cumparase o camasa īnflorata, pantaloni albastri de pīnza si un bluzon subtire,

tot albastru. Arata ca un client al cazinourilor din lumea interlopa.

Lia īi povesti despre Sharkey. īncerca sa se scuze pentru initiativa sa, dar

Cross nu-l lua īn seama.

- Esti implicat la fel ca mine si trebuie sa te aperi. Dar ce dracu' īnseamna asta?

- E foarte simplu, raspunse Lia. Sharkey era singurul care putea confirma

legātura īntre Losey si Dante. Altfel, afirmatia ta ar fi ramas o vorba īn vīnt

Dante l-a convins pe Losey sa-si ucida fostul coleg.

- Cum dracu' a putut Sharkey sa fie atīt de naiv? se mira Cross.

Lia ridica din umeri.

- si-a īnchipuit ca poate scoate bani si de la Losey, dat fiind ca, oricum,

avea sa primeasca de la tine cei cincizeci de mii. Banuia ca Losey joaca o par-

tida mare, din pricina sumei pe care i-ai oferit-o tu. La urma urmei, a fost

politist vreme de douazeci de ani, īntelegea astfel de lucruri. Nici o clipa nu si-a

imaginat ca Losey, fostul lui coleg, īl va ucide. Nu stia de ce e īn stare Dante.

- Au īntrecut masura, spuse Cross.

- īn astfel de situatii nu-ti permiti un jucator īn plus, continua Lia. Trebuie

sa-ti marturisesc ca sīnt surprins ca Dante a sesizat pericolul. Probabil ca el

l-a convins pe Losey, care altfel nu si-ar fi lichidat un fost asociat. Fiecare om

īsi are sentimentalismele lui.

- Asa ca, īn prezent, Dante īl are pe detectiv la mīnā, spuse Cross. īl cre-

deam mai tare pe Losey.

- Vorbesti despre doua categorii de creaturi total deosebite, īl atentiona Lia.

Losey e formidabil, Dante e nebun.

- Deci Dante stie ca eu am descoperit ca el e vinovatul, conchise Cross.

- Ceea ce īnseamna ca va trebui sa actionez foarte rapid, īl completa Lia.

Cross īncuviinta din cap.

- Trebuie sā fie o īmpartasanie, spuse el. E necesar ca amīndoi sa dispara.

Lia rīse.

- Crezi ca Don Clericuzio se va lāsa īnselat de aparente? īntreba el.

- Daca planuim operatiunea ca la carte, nimeni nu ne va putea acuza, spuse

Cross.

īn urmatoarele trei zile, Lia ramase alaturi de Cross, ca sā puna la cale

operatiunea. īntre timp īsi arsese cu mīna lui hainele vechi īn crematoriul

ULTIMUL DON     395

hotelului. Cross se antrena de unul singur la optsprezece gauri pe terenul de

golf, īnsotit numai de Lia, care conducea caruciorul de golf. Lia nu putea pri-

cepe popularitatea acestui joc īn rīndul tuturor Familiilor. Pentru el era o

aberatie de neīnteles.

īn noaptea celei de a treia zile se asezara pe terasa apartamentului lui Cross.

Cross aduse coniacul si havanele. Amīndoi priveau īn jos la multimea de pe

Strip.

- Oricīt ar fi ei de destepti, moartea mea la scurt timp dupa uciderea tatalui

meu īi va compromite pe Dante si pe Don, spuse Cross. Cred ca mai putem

astepta.

Lia pufai din trabuc.

- Nu prea mult. īn prezent ei stiu cā ai vorbit cu Sharkey.

- Trebuie lichidati amīndoi o data, spuse Cross. Nu uita, e necesar sa fie o

īmpartasanie. Cadavrele nu trebuie descoperite.

-  īncepi cu sfīrsitul, īl dojeni Lia. Mai īntīi, sā ne asiguram ca-i putem

ucide.

Cross ofta.

- Va fi foarte greu. Losey e un individ periculos si prudent. Dante stie sa

se lupte. Trebuie sa-i izolam undeva. Treaba se poate face īn Los Angeles?

- Nu, raspunse Lia. Orasul e teritoriul lui Losey. Aici e prea puternic. Va

trebui sā-l aranjam la Vegas.

- si sa īncalcam regulile, adauga Cross.

- Daca e o īmpartasanie, atunci nimeni nu va sti unde au fost ucisi, spuse

Lia. Oricum, īncalcam regulile, din moment ce omorīm un politist.

- Cred cā stiu cum sa-i aduc pe amīndoi la Vegas, vorbi Cross.

īi explica lui Lia planul sau.

- Va trebui sa folosim o momeala mai mare, īi spuse Lia lui Cross. Sā fim

siguri cā Dante si Losey vor veni atunci cīnd vom vrea noi.

Cross mai bāu un coniac.

- Bine, uite īnca o momeala. īi spuse lui Lia la ce se gīndise si Lia īncuviin-

ta din cap. Disparitia lor va fi salvarea noastra, adāugā Cross. si nimeni nu va

ghici adevarul.

- Afara de Don Clericuzio, preciza Lia. El e singurul de care trebuie sā ne

temem.

 

CARTEA A OPTA

īmpartasania

I

I

 

Capitolul 21

Din fericire, moartea lui Steve Stallings surveni abia dupa ce fusese filmata

si scena lui finala din Messalina. Reluarea filmarilor ar fi costat milioane de

dolari.

Ultima scena era una de lupta, care, de fapt, figura undeva īn mijlocul filmu-

lui. La saptezeci si cinci de kilometri de Las Vegas, īn plin desert, fusese ridicat

un oras, reprezentīnd sediul armatelor persane care urma sa fie nimicite de

īmparatul Claudius (Steve Stallings) si de sotia lui, Messalina (Athena).

La sfīrsitul zilei, Steve Stallings se retrase īn camera sa din hotelul oraselu-

lui, īsi luase cocaina, bautura si doua femei care sā-i tina companie peste

noapte. Avea de gīnd sā-i īnvete minte pe toti, era furios la culme. īn primul

rīnd, rolul lui fusese redus la un simplu personaj, īn loc de erou principal. īsi

dādea seama ca īncepea sa treaca pe planul al doilea, destinul inevitabil al

celebritatilor care īnaintau īn vīrsta. īn al doilea rīnd, pe timpul filmarilor

Athena se purtase cu raceala, or el sperase la mai mult. īn plus - si era

constient ca-i o copilarie - cu ocazia petrecerii de īncheiere a filmarilor, cīnd

urma sa fie prezentat montajul preliminar, nu i se mai acordase atentia cuve-

nita unei vedete, nu mai primise una dintre faimoasele vile ale hotelului

Xanadu.

Dupa atītia ani de cinematografie, Steve Stallings stia cum functioneaza

structura puterii. Cīnd fusese megastar, īsi putuse impune punctul de vedere

fata de oricine. Teoretic, directorul studioului era seful, el aproba producerea

unui film. Un producator renumit care aducea studioului "o idee" era tot un

sef, el asambla elementele necesare - actori, regizor, scenarist - el supraveghea

dezvoltarea scenariului si tot el īncasa bani de la persoane considerate

producatori asociati, dar care nu aveau nici o autoritate. īn acest stadiu, pro-

ducatorul era seful.

Dar din momentul īn care īncepeau filmarile, regizorul prelua sefia. Cu

conditia sa fie regizor de categoria A sau chiar un nume celebru, care sa atraga

 

400     MĂRIO PUZO

publicul īnca din primele sāptamīni dupa lansare si, totodata, sa convinga

vedetele sa joace īn filmul sau.

Regizorul raspundea de film īn totalitate. Totul trecea prin mīna lui.

Costume, muzica, decoruri, interpretarea actorilor. In acelasi timp, sindicatul

regizorilor era cel mai puternic din industria filmului. Nici un regizor de

renume nu ar fi acceptat sa īnlocuiasca un altul.

Dar oricīt de puternici ar fi fost acesti oameni, si ei erau nevoiti sa se

īncline īn fata stelelor ecranului. Un regizor care avea doua vedete īntr-un sin-

gur film se gasea īn situatia unui om calare pe doi cai salbatici. Risca sa-si

īmprastie fundul īn cele patru zari.

Steve Stallings facuse parte din aceasta categorie de actori si īsi dadea

seama ca īn prezent nu mai era cel de odinioara.

Filmarile din ziua aceea fusesera deosebit de obositoare si Steve Stallings

simtea nevoia de odihna. Facu un dus, mīncā o friptura mare si, dupa ce sosira

cele doua fete, talente de prin partea locului si deloc urīte, le oferi cocaina si

sampanie. O data īn viata renunta la orice prudenta; īn definitiv, ajunsese la

apusul carierei si nu mai era nevoie sa-si ia masuri de precautie. Asadar, lua

o doza zdravana de cocaina.

Cele doua fete purtau tricouri cu inscriptia ĪL PUPĂM ĪN FUND PE

STEVE STALLINGS, īn semn de omagiu adus fundului sau, admirat de fanii

lui din īntreaga lume, atīt barbati, cīt si femei. Fetele erau cazute īn extaz si

abia dupa cocaina īsi scoasera tricourile si se cuibarira līngā el. Asta īl mai

īnveseli putin. Mai lua o priza de cocaina. Fetele īl mīngīiarā si-i scoasera

sortul si camasa. īn timp ce ele īl pipāiau, Stallings se lasa īn voia īnchipuirilor,

atingerea lor īi dadea o senzatie de relaxare.

A doua zi, la petrecerea de īncheiere a filmarilor, urma sa-si īntīlneasca

toate fostele cuceriri. Se culcase cu Athena Aquitane, se culcase cu Claudia,

care scrisese scenariul filmului, se culcase chiar si cu Dita Tommey, cu multi

ani īn urma, cīnd īnca nu era sigura de īnclinatiile ei sexuale. Se culcase cu

sotia lui Bobby Bantz si cu cea a lui Skippy Deere, desi cea din urma nu mai

conta acum, fiindca murise. De fiecare data cīnd mergea la un dineu, īncerca

un sentiment de īmplinire privind īn jur la toate acele femei asezate cuminti

līngā sotii lor. Cu fiecare traise clipe de intimitate.

Ceva īl trezi din visare. Una din fete īsi vīrīse un deget īn anusul lui, gest

care-l enerva īntotdeauna. Avea hemoroizi. Se ridica din pat si mai priza putina

cocaina, apoi trase un gīt zdravan de sampanie, dar bautura īi cazu greu la

stomac. īl napadi o senzatie de greata si de ameteala. Nu-si mai dadea seama

unde se afla.

ULTIMUL DON     401

Dintr-o data simti o oboseala ca de plumb: picioarele i se muiarā, paharul

īi cazu din mīnā. Era uluit. Auzi ca prin vis tipatul unei fete si se enerva.

Ultimul lucru pe care īl mai simti fu un fulger care-i exploda īn cap.

Ce se īntīmplase īn continuare nu se putea datora decīt unei combinatii

de rautate si prostie. Una din fete tipase pentru ca Steve Stallings se

prabusise peste ea īn pat si ramasese īntepenit, cu gura cascata si cu ochii

larg deschisi; era atīt de evident ca murise, īncīt amīndouā fetele intrara īn

panica, īncepīnd sa urle ca din gura de sarpe. Ţipetele alarmara personalul

hotelului si o parte din oamenii care jucau īn micul cazinou īn care se

gaseau doar jackpoturi, o masa de zaruri si alta mare si rotunda pentru

pocher. Toti acestia urcara treptele, alergīnd īn directia din care veneau

tipetele.

īn dreptul usii de la camera lui Steve Stallings, acum larg deschisa, se

vedeau douā-trei persoane care se holbau la trupul lui gol, īntins pe pat. īn

numai cīteva minute se forma o multime de sute de oameni sositi din oras. Toti

se īmbulzira īn camera, fiecare vrind sā-i atinga trupul.

La īnceput atingerea lor pastra respectul fata de barbarul de care se

īndragostisera femei din lumea īntreaga. Apoi cīteva femei īl sarutara, altele īi

atinsera testiculele, penisul, una chiar scoase din poseta o foarfeca si-i taie o

suvita groasa din pārul negru si stralucitor, dīnd astfel la iveala firele

īncaruntite de dedesubt.

Rāul īsi croi drum īnauntru īn persoana lui Skippy Deere, care, desi sosit

printre primii, scapa din vedere sa anunte imediat politia. Urmari primul val

de femei apropiindu-se de cadavrul lui Steve Stallings. Din locul unde se

gasea īl vedea bine. Stallings ramasese cu gura cascata, ca si cum moartea

l-ar fi surprins cīntīnd, iar chipul lui oglindea o uimire fara margini. Prima

femeie care ajunse līnga el - Deere o vazu limpede - īi īnchise īncet pleoapele

si gura, apoi īl saruta usor pe frunte. Dar fu īmpinsa la o parte de celelalte,

care nu erau la fel de rezervate. Deere īncerca o satisfactie rautacioasa, īl ustu-

rau coarnele pe care i le pusese Stallings cu ani īn urma, asa ca lasa multimea

sa dea navala īn continuare. Stallings se lauda cīndva ca nici o femeie nu-i

rezista si, fārā īndoiala, nu se īnselase. Chiar si dupa moarte, femeile īi

mīngīiau trupul.

Abia cīnd disparu o bucata din urechea mortului, iar trupul cuprins de

paloarea mortii fu īntors pe o parte, ca sa se vada fesele celebre, Deere

chema, īn sfīrsit, politia si prelua controlul, urmīnd sa rezolve toate proble-

mele. Astfel de lucruri cadeau īn sarcina producatorilor. Era punctul lor

forte.

 

402     MĂRIO PUZO

Skippy Deere īntreprinse demersurile necesare pentru ca trupul sa fie

supus imediat autopsiei, apoi expediat la Los Angeles, unde peste trei zile

urma sa aiba loc īnmormīntarea.

Autopsia dezvalui ca Stallings murise de anevrism cerebral: īn clipa īn care

se sparsesera vasele de sīnge, suferise o hemoragie cerebrala.

Deere le cauta pe cele doua fete care fusesera cu Stallings; le fagadui ca nu

vor fi arestate pentru consum de cocaina si ca vor primi mici roluri īn filmul

produs de el. Timp de doi ani urma sa le plateasca o mie de dolari pe

sāptāmīnā. Exista īnsa o clauza morala, prin care contractul putea fi anulat īn

caz ca fetele ar fi suflat vreo vorba despre felul cum murise Stallings.

īn continuare, Deere īi telefona lui Bobby Bantz la Los Angeles si-i relata

tot ce realizase. Apoi o suna pe Dita Tommey, ca sa-i dea vestea si sā-i ceara

sa anunte īntreaga echipa de la Messalina, actori si realizatori, sa participe

neaparat la prima vizionare de la Vegas si la petrecerea de īncheiere a

filmarilor. Dupa aceea, mai socat decīt era dispus sa recunoasca, īnghiti doua

somnifere si se duse la culcare.

Capitolul 22

Moartea lui Steve Stallings nu afecta nici vizionarea, nici petrecerea de la

Vegas. Gratie maiestriei lui Skippy Deere. si structurii sufletesti din industria

filmului. E drept ca Stallings fusese o celebritate, dar īncetase sa mai fie un

megastar. E drept ca facuse dragoste cu multe femei īn realitate, si imaginar cu

alte milioane, dar dragostea lui nu īnsemnase mai mult decīt placere reciproca.

Chiar femeile care lucrau la film, Athena, Claudia, Dita Tommey si celelalte

trei femei din rolurile feminine erau mai putin īndurerate decīt si-ar fi īnchipuit

firile romantice. Toti erau de acord ca Steve Stallings ar fi vrut ca vizionarea

sa aiba loc, nimic nu l-ar fi īntristat mai mult decīt sa stie ca petrecerea si

vizionarea fusesera amīnate din pricina mortii lui.

īn industria cinematografica, la sfirsitul unei filmari cei mai multi amanti

īsi luau ramas-bun la fel de politicos cum se desparteau cīndva partenerii de

dans la un bal. Skippy Deere sustinea ca el venise cu ideea de a tine petrecerea

la hotelul Xanadu, ocazie cu care urma sa fie prezentata si o prima versiune a

filmului. stia ca īn urmatoarele zile Athena va pleca din tara si voia sa se asi-

gure ca nu va fi nevoie sa reia anumite scene īn care juca ea.

īn realitate, propunerea ca cele doua evenimente sa aiba loc la Xanadu īi

apartinea lui Cross. De fapt, ceruse o favoare.

- Pentru Xanadu, īnseamna o mare publicitate, īi explicase Cross lui Deere.

Iata ce voi face pentru voi. Voi oferi tuturor celor care au lucrat la film, pre-

cum si tuturor invitatilor vostri de o noapte cazare, masa si bautura gratuit. Tu

si Bantz veti primi o vila. La fel si Athena. Serviciul de paza se va īngriji ca

nici un nepoftit, cum ar fi presa, sa nu aiba acces la vizionarea montajului pre-

liminar. De ani īntregi īmi īmpuiati capul ca vreti o vila.

Deere chibzuise asupra propunerii.

- Numai pentru publicitate? īntrebase el.

Cross īi zīmbise larg.

 

404     MĂRIO PUZO

- īn plus, īmi veti aduce sute de oameni plini de bani. Cazinoul va avea de

profitat.

- Bantz nu-i amator de jocuri de noroc, precizase Deere. Eu da. Ai sa ma

scuturi de bani.

- Iti ofer un credit de cincizeci de mii, spusese Cross. Daca pierzi, nu te

vom grabi sa-ti achiti datoria.

Argumentul se dovedise hotārītor.

- S-a facut, se īnvoise Deere. Dar ideea trebuie sa para a mea, altfel nu am

cum sā-i conving pe cei de la studio.

- Bineīnteles, acceptase Cross. Skippy, noi doi am facut o multime de afa-

ceri īmpreuna. De fiecare data eu am iesit īn paguba. De data asta, este altfel.

De data asta, trebuie sa te descurci. īi zīmbise lui Deere. De data asta, nu ma

poti dezamagi.

Fusese una dintre rarele ocazii din viata lui cīnd Deere simtise un fior de

teama, fara a sti de ce. Cross nu-l amenintase. Parea bine dispus, pur si simplu

exprimase o realitate.

-  Fii pe pace, īi spusese Skippy Deere. Peste trei saptāmīni terminam

filmarile. Fā-ti planurile pentru acea data.

īn continuare, Cross trebui sa se asigure ca Athena va fi de acord sa vina

la petrecere si sa asiste la prima vizionare.

- Am nevoie de prezenta ta, pentru hotel. īn acelasi timp, e o ocazie de a

ne revedea, īi spuse el.

Ea se īnvoi. Lui Cross īi mai rāmīnea sa se asigure ca Dante si Losey vor

veni si ei la petrecere.

īl invita pe Dante la Vegas ca sa discute despre proiectul Studioului

LoddStone si al lui Losey de a turna un film bazat pe ispravile detectivului īn

cadrul departamentului de politie. De acum toti stiau ca Dante si Losey erau pri-

eteni la catarama.

- Vreau sa pui o vorba buna pentru mine la Jim Losey, īi spuse Cross lui

Dante. As dori sa fiu coproducator la acest film, sīnt dispus sa investesc

jumatate din buget.

Pe Dante īl amuza ideea.

- Tu chiar ai luat-o īn serios cu cinematografia, exclama el. De ce?

- Se cīstigā bani buni, īi explica Cross. Ca sa nu mai pomenesc de tipe.

Dante rīse.

- Dar tu ai deja si bani, si femei, spuse el.

- Nu stilate. Bani buni si tipe stilate, preciza Cross.

- Cum se face ca pe mine nu ma inviti la petrecere? īntreba Dante. si de ce

nu primesc niciodata o vila?

ULTIMUL DON     405

- Pune o vorba buna la Losey, repeta Cross, si vei avea parte de amīndouā.

Adu-l si pe Losey. Iar daca vrei o tipa, pot aranja sa te īntīlnesti cu Tiffany. Ai

vāzut-o īn spectacol.

Pentru Dante, Tiffany era īntruchiparea desāvīrsitā a iubirii carnale, cu sīnii

ei plini, cu chipul prelung si smead, cu buzele carnoase, gura mare, trupul

zvelt, picioarele lungi si frumoase. Pentru prima oara se arata entuziasmat.

- Pe bune? exclama el. E de doua ori mai īnalta decīt mine. īti dai seama?

Batem palma.

Era cam batator la ochi, īnsa Cross conta pe faptul ca interzicerea violentei

īn Vegas prin consemnul tuturor Familiilor īi va da lui Dante un sentiment de

siguranta.

Apoi Cross adauga ca din īntīmplare:

- Vine pīna si Athena. Ea e principalul motiv pentru care vreau sa ramīn īn

industria filmului.

Bobby Bantz, Melo Stuart si Claudia ajunsera la Vegas cu avionul stu-

dioului. Athena si restul actorilor se īnapoiarā de la filmari cu masinile lor

personale, la fel ca Dita Tommey. Senatorul Wavven urma sa reprezinte sta-

tul Nevada, īmpreuna cu guvernatorul, pe care īnsusi Wavven īl invitase cu

aceasta ocazie.

Dante si Losey urma sa primeasca doua apartamente īntr-o vila. Lia Vazzi si

oamenii lui aveau sa ocupe celelalte patru apartamente.

Senatorul Wavven, guvernatorul si suita lor erau cazati īn alta vila. Cross

le aranjase o cina intima īn compania unor dansatoare alese pe sprinceana.

Spera ca prezenta lor sa atenueze viitoarele anchete asupra a ceea ce urma sa

se īntīmple. Spera ca ei sā-si foloseasca influenta politica pentru a evita publi-

citatea si urmarirea īn justitie.

Cross īncalca toate regulile. Athena primea apartament īntr-o vila, alte trei

fiind ocupate de Claudia, Dita Tommey si Molly Flanders. īn ultimele doua

fusesera instalati patru dintre oamenii lui Vazzi, care trebuia sa asigure paza

Athenei.

A patra vila era repartizata lui Bantz si Skippy Deere, cu īnsotitorii lor.

Ultimele trei vile erau ocupate de douazeci de oameni ai lui Lia, care urma sā

preia paza hotelului. Totusi, nici una dintre echipele lui Vazzi nu avea sa se

implice īn actiunea propriu-zisā; nimeni nu cunostea adevaratul scop al lui

Cross. Lia si Cross erau unicii executanti.

Cross īnchise pentru doua zile Cazinoul Perla din complexul de vile.

Majoritatea oaspetilor de la Hollywood, oricīt de celebri, nu-si permiteau sa

joace pe mizele de aici. Magnatii care deja īsi retinusera camere primira

 

406     MĂRIO PUZO

īnstiintarea ca vilele se aflau īn curs de reparatie si renovare si ca nu li se putea

asigura cazarea.

Planul elaborat de Cross si Lia Vazzi prevedea ca Cross sa-l lichideze pe

Dante, iar Lia pe Losey. Daca Don īi gasea vinovati si ajungea la concluzia ca

Lia l-ar fi ucis pe Dante, era posibil sa elimine īntreaga familie a lui Vazzi. Dar,

o data cunoscut adevarul, batrīnul nu si-ar fi extins razbunarea si asupra

Claudiei. La urma urmei, īn vinele ei curgea sīngele neamului Clericuzio.

Pe de alta parte, Lia avea de platit lui Losey o datorie personala. Detesta pe

toti reprezentantii legii si nu vedea de ce sa nu-si faca o mica placere personala

īn cadrul unei operatiuni atīt de riscante.

Adevarata problema era cum sa-i izoleze pe cei doi si cum sa ascunda

cadavrele. Dintotdeauna existase o regula pentru toate Familiile din Statele

Unite, ca nici o executie sa nu aiba loc la Vegas, ca publicul sa nu se revolte

īmpotriva jocurilor de noroc. Don era un īnfocat sustinator al acestei reguli.

Cross spera ca Dante si Losey nu vor mirosi capcana. Nu stiau ca Lia

descoperise cadavrul lui Sharkey si ca le cunostea intentiile. Cealalta problema

era cum sa se pregateasca pentru atacul lui Dante īmpotriva lui Cross. Atunci

Lia infiltra un spion īn tabara lui Dante.

īn ziua petrecerii Molly Flanders sosi devreme, avea de discutat afaceri cu

Cross. Adusese cu ea un judecator de la Curtea Suprema de Justitie din

California si un prelat de la dioceza catolica din Los Angeles. Acestia urma sa

fie martori cīnd Cross va semna testamentul redactat si adus de ea. Cross stia

ca nu avea prea multe sanse de a rāmīne īn viata si se gīndise bine cui sa lase

cele cincizeci de procente din Xanadu. Partea lui valora cinci sute de milioane

de dolari, suma deloc neglijabila.

Testamentul prevedea pentru sotia si copiii lui Lia o substantiala pensie

viagera. Restul averii se īmpartea īntre Claudia si Athena, aceasta din urma

fiind īmputernicita sa administreze banii īn numele fiicei sale, Bethany. Cross

constatase cu uimire ca nu exista nimeni altcineva pe lume la care sa tinā

īndeajuns de mult, īncīt sa-i lase averea.

Cīnd Molly, judecatorul si prelatul urcarā īn apartamentul de pe terasa,

judecatorul īl felicita pe Cross pentru simtul lui de prevedere de a-si face tes-

tamentul atīt de timpuriu. Prelatul privea cu raceala luxul īncaperii, ca si cum

ar fi cīntārit pretul pacatului.

Amīndoi erau buni prieteni cu Molly, care lucrase benevol pentru ei. Ii

solicitase la rugamintea expresa a lui Cross, tīnārul avea nevoie de martori care

sa nu poata fi corupti sau intimidati de Familia Clericuzio.

ULTIMUL DON     407

Cross le oferi bauturi, dupa care urma semnarea testamentului. Cei doi

bārbati plecara; desi fusesera invitati, nu voiau ca prestigiul lor sā fie īntinat

de participarea la o petrecere hollywoodianā, īn iadul jocurilor de noroc de la

Las Vegas. In definitiv, nu erau oficialitati de stat.

Cross si Molly rāmasera singuri īn apartament. Molly īi īnmīnā originalul

testamentului.

- Ai si tu o copie, da? o īntreba Cross.

-  Bineīnteles, raspunse Molly. Trebuie sa-ti marturisesc ca am fost sur-

prinsa sā primesc instructiunile tale. Habar nu aveam cā tu si Athena sīnteti atīt

de apropiati. īn plus, ea e, oricum, foarte bogata prin meseria ei.

- Ar putea avea nevoie de mai multi bani decīt dispune, explica Cross.

- Pentru fiica ei? īntreba Molly. Cunosc problema. Ai dreptate, Bethany ar

putea avea nevoie de acesti bani. īmi facusem alta parere despre tine.

- Zau? se mira Cross. Cum asa?

- Credeam cā tu i-ai fācut de petrecanie lui Boz Skannet, raspunse linistita

Molly. Te socoteam un mafiot lipsit de inima. īmi amintesc de celalalt pustan

pe care l-am fācut scapat de o acuzatie de crima. Cel despre care ai adus vorba.

Mi-am amintit cā, din cīte se presupunea, fusese lichidat īn cursul unei tran-

zactii cu droguri.

- Vezi bine ca te-ai īnselat, zise zīmbind Cross.

Molly īl privi cu raceala.

- De asemenea, am fost foarte surprinsa cīnd l-ai lāsat pe Bobby Bantz sa

te escrocheze de partea de profit care ti se cuvenea la filmul Messalina.

- Era o nimica toata, se justifica Cross, gīndindu-se la Don si la David

Redfellow.

- Athena pleaca poimīine īn Franta, īl vesti Molly. Va lipsi cītva timp. Te

duci cu ea?

- Nu, raspunse Cross. Am prea multe de fācut aici.

- Bine, spuse Molly. Atunci ne vedem la petrecere si la vizionare. Poate ca,

dupā montajul preliminar, vei avea idee cam cīt ti-a furat Bobby.

- Nu conteaza, spuse Cross.

- stii, Dita a introdus un anunt la īnceputul filmului. O dedicatie pentru

Steve Stallings. Pe Bantz o sa-l apuce pandaliile.

- De ce? īntreba Cross.

- Pentru ca Steve s-a culcat cu toate femeile pe care Bantz n-a reusit sa

puna mīna, īi explica Molly. Ce javre sīnt barbatii! adauga ea si iesi.

Cross se duse sā se aseze pe balcon. Strada de la picioarele lui era aglome-

rata, o mare de oameni se īnghesuiau sa intre īn hotelurile-cazinou aflate de o

parte si de alta. Firmele luminoase aruncau fulgere de neon: Caesars, Sands,

 

408     MĂRIO PUZO

Mirage, Aladdin, Desert Inn, Stardust - purpuriu, rosu si verde, un curcubeu

multicolor care se īntindea cīt vezi cu ochii, pīnā cīnd īti ridicai privirea spre

desertul si muntii de dincolo de el. Nici soarele fierbinte al dupā-amiezii nu

reusea sa le īntreaca īn stralucire.

Echipa de realizatori ai filmului Messalina urma sa īnceapa sa soseasca

abia pe la ora trei, iar daca planul dadea gres, avea sa fie ultima oara cīnd o

vedea pe Athena. Ridica receptorul telefonului de pe balcon si suna la vila īn

care īl cazase pe Lia Vazzi, rugīndu-l pe acesta sa urce pīnā īn apartamentul

lui, ca sa mai treaca o data planul īn revista.

Filmarile la Messalina se īncheiara la amiaza. Dita Tommey voise sa mai

filmeze o data soarele rasarind peste scena īngrozitorului masacru sāvīrsit pe

cīmpul de lupta al romanilor. Cu Athena si Steve Stallings privind undeva īn

jos. Filma dublura lui Stallings, dar īi lasa chipul ascuns īn umbra. Abia catre

ora trei dupā-amiaza īsi facura intrarea īn Vegas carul de filmare, uriasele

rulote mobile care slujeau de locuinta la locul de filmare, camioanele cu cos-

tume si vehiculele īn care se gaseau arme dinainte de Hristos. īn urma lor

veneau si altele, īntrucīt Cross organizase evenimentul īn stilul Hollywood-ului

de altadata.

Asigurase tuturor celor care lucrau la Messalina - de la primul pīnā la

ultimul - casa, masa si bautura gratis. Studiourile LoddStone prezentasera o

lista cu peste trei sute de nume. Fāra īndoiala, era o dovada de generozitate, un

mijloc de a le cīstiga bunavointa. Dar cei trei sute de invitati urma sa-si lase o

buna parte din lefuri īn seiful cazinoului. Cross īnvatase lectia de la Gronevelt:

"Cīnd oamenii sīnt bine dispusi, cīnd vor sa sarbatoreasca, practica jocuri de

noroc".

Prima vizionare a filmului Messalina urma sa aiba loc la ora zece seara, dar

fara muzica si fāra efecte speciale. Dupa vizionare īncepea petrecerea. Uriasa

sala de bal a hotelului Xanadu, īn care se tinuse si petrecerea īn cinstea lui Big

Tim, fusese īmpartita īn doua. īntr-o parte urma sa aiba loc vizionarea, īn

cealalta fusesera amplasate bufetul si orchestra.

Pe la patru dupā-amiaza toata lumea era instalata īn hotel si īn vile. Nimeni

nu-si permitea luxul de a refuza o asemenea invitatie: totul gratis, la īntīlnirea

a doua lumi de vis, Hollywood si Las Vegas.

Presa era furioasa din pricina masurilor stricte de securitate. Accesul la vile

si īn sala de bal fusese interzis. Jurnalistii nu aveau voie sā fotografieze vede-

tele. Nici pe actori, pe regizor, pe senator, pe guvernator, pe producator sau pe

directorul studioului. Dadeau tīrcoale īn jurul cazinoului, oferind sume uriase

ULTIMUL DON     409

jucatorilor din personalul tehnic, īn schimbul legitimatiilor care permiteau

accesul īn sala de bal. Unii chiar reusira.

Patru membri ai echipei de cineasti, doi cascadori fara scrupule si doua

femei de la aprovizionare, īsi vīndurā legitimatiile unor reporteri contra sumei

de o mie de dolari bucata.

Dante Clericuzio si Jim Losey se bucurau de luxul vilei īn care fusesera

instalati. Losey clatina din cap uluit.

- Un spargator ar putea trai fārā griji un an de zile numai cu aurul din baie,

spuse el.

- Ba n-ar putea, īl contrazise Dante. Ar da ortul popii īn sase luni.

sedeau īn sufrageria din apartamentul lui Dante. Nu comandasera nimic īn

camera, īntrucīt uriasul frigider din bucatarie era ticsit de platouri cu

sandvisuri si felii subtiri de pīine cu caviar, precum si de sticle cu bere straina

si cele mai alese vinuri.

- Deci ne-am aranjat, exclama Losey.

- Mda, raspunse Dante. Dupā ce terminam treaba, am sā-i cer bunicului meu

sā-mi dea hotelul. Atunci ne-am aranjat pe toata viata.

- Lucrul cel mai important e sā-l aducem aici singur, spuse Losey.

- Fii linistit, de asta ma ocup eu, īl asigura Dante. īn cel mai rau caz, īl duc

cu masina īn desert.

- Cum vrei sā-l aduci aici, la vila? īntreba Losey. Aici e problema-cheie.

- Am sā-i spun cā Giorgio a venit īn taina cu avionul si ca vrea sā-l vada,

īl lamuri Dante. Pe urma rezolv treaba, iar tu īmi stergi urmele. Cunosti ce

īnseamna o scena a crimei si stii ce fel de indicii va cāuta politia. Cel mai bine

ar fi sa-l abandonez undeva īn desert, spuse el gīnditor. Sīnt sanse sā nu fie

descoperit īn vecii vecilor. Facu o scurta pauza. stii, Cross a evitat sa discute

cu Giorgio īn noaptea īn care a murit Pippi. Nu va īndrazni sa repete figura.

- Dar daca totusi o repeta? īntreba Losey. Atunci am sā-l astept degeaba

toata noaptea, ca un labagiu?

- Vila Athenei e chiar alaturi, īi sugera Dante. Bate la usa si īncearca-ti

norocul.

- E prea mare aglomeratie, spuse Losey.

- O putem duce si pe ea īn desert, o data cu Cross, propuse, rīnjind, Dante.

- Te-ai ticnit, protesta Losey.

īn clipa urmatoare īsi dādu seama ca era o idee buna.

- De ce nu? insista Dante. De ce sā nu ne distram si noi putin? Desertul e

destul de mare ca sā ascunzi īn el doua cadavre.

 

410     MĂRIO PUZO

Losey se gīndi la trupul Athenei, la figura ei frumoasa, la vocea ei, la aerul

ei maiestuos. Oh, el si Dante se vor distra pe cinste! Oricum, devenise ucigas,

de ce nu s-ar preta si la viol? Marlowe, Pippi De Lena si fostul sau coleg, Phil

Sharkey. Avea trei crime la activ si se temea sa comita un viol. īncepea sa

semene cu idiotii pe care-i aresta de o viata. si īnca pentru o femeie care-si vin-

dea trupul unei lumi īntregi. Dar javra asta de pitic, cu beretele lui caraghioase,

era, īntr-adevar, mare pramatie.

-  Am sa īncerc, decise Losey. O invit sa bea ceva si, daca accepta,

īnseamna ca si-o face cu mīna ei.

Pe Dante īl amuza rationamentul lui Losey.

- Fiecare si-o face cu mīna lui, spuse el. Pīna si noi.

Discutara īnca o data detaliile, apoi Dante se īnapoie īn apartamentul lui.

īsi umplu cada, voia sa īncerce esentele scumpe de la vila. īn timp ce sedea īn

apa fierbinte si parfumata, cu pārul negru ca de cal, caracteristic familiei

Clericuzio, sapunit si adunat īntr-un manunchi alb pe crestet, se gīndi cum

avea sa se schimbe viata lui. Dupa ce el si Losey vor arunca īn desert cadavrul

lui Cross, la kilometri īntregi de Vegas, va īncepe partea cea mai grea a

operatiunii. Trebuia sā-si convinga bunicul ca nu avea nici un amestec. īn cel

mai rau caz, īi putea marturisi ca tot el īl ucisese si pe Pippi, atunci bunicul

l-ar fi iertat. Don īi purtase īntotdeauna o afectiune deosebita.

īn plus, acum Dante era Ciocanul Familiei. Va cere sa fie numit Bruglione

pe Coasta de Vest si sa preia administratia hotelului Xanadu. Giorgio se va

īmpotrivi, dar Vincent si Petie vor ramīne neutri. Erau multumiti sā-si cīstige

existenta din afacerile lor legale. Bātrīnul nu putea trai o vesnicie, Giorgio era

om de afaceri. Va veni o vreme cīnd razboinicul va cīrmui Imperiul. El nu se

va refugia īn societate. Va conduce Familia spre gloria de odinioara. Nu va

renunta niciodata la puterea care-i dadea drept de viata si de moarte.

Dante iesi din baie si facu un dus, ca sā-si clateasca de sapun pārul sīrmos.

īsi parfuma trupul cu apa de colonie din flacoanele scumpe, īsi aranja parul cu

geluri aromatice din tuburi delicate, dupa ce citi cu atentie instructiunile. Apoi

se duse la valiza īn care īsi tinea beretele renascentiste si lua una de forma unui

castron, īncrustata cu pietre pretioase. Era tesuta cu fir auriu si purpuriu. īn

valiza parea caraghioasa, dar cīnd si-o puse pe cap, Dante rāmase īncīntat. īl

facea sā arate ca un print. Mai ales sirul de smaralde cusute īn partea din fata.

Asa avea sā-l vada īn acea seara Athena sau daca nu ea, atunci Tiffany. La nevoie

īnsa, amīndoua puteau sā mai astepte.

īn timp ce termina cu īmbracatul, Dante se gīndi din nou la viata lui

viitoare. Va locui īntr-o vila luxoasa ca un palat. Va avea īn permanenta femei

frumoase, un harem īntretinut prin munca, alcatuit din fetele care cīntau si

ULTIMUL DON     411

dansau la cabaretul hotelului Xanadu. Va putea mīnca la sase restaurante

diferite, cu sase specificuri nationale. Va putea ordona uciderea unui dusman,

recompensarea unui prieten. Va fi un fel de īmparat roman din vremurile mo-

derne. Numai Cross īi mai statea īn cale.

Ramas, īn sfīrsit, singur īn apartamentul sau, Losey contempla cursul pe

care īl luase viata sa. īn prima parte a carierei fusese un politist destoinic, un

adevārat cavaler medieval care lupta sā apere societatea. Nutrise o urā pro-

funda īmpotriva infractorilor, īndeosebi fata de negri. Treptat īnsa se schim-

base, īl deranjau acuzatiile din presa, cum ca politistii ar fi brutali. Se simtea

atacat de īnsasi societatea pe care o apara de ticalosi. Superiorii lui, cu uni-

formele lor cu trese aurite, cot la cot cu politicienii care mīncau rahat īn fata

populatiei. Tot soiul de tīmpenii cum ca nu se cuvenea sa-i urāsti pe negri. Ce

era atīt de rau īn asta? Cele mai multe nelegiuiri erau comise de negri. īn plus,

nu era un american liber, nu avea dreptul sa urasca pe oricine poftea? Negrii

erau un fel de gīndaci care aveau sa devoreze īntreaga civilizatie. Refuzau sa

munceasca, refuzau sā īnvete, pentru ei "a lucra pīna tīrziu" era o gluma, afara

de cazul cīnd īnsemna "a consuma opiu" la lumina lunii. Atacau cetateni

neīnarmati, īsi prostituau femeile si manifestau un dispret intolerabil fata de

lege si aparatorii ei. Meseria lui era sā-i protejeze pe bogati de rautatea

saracilor. La rīndul lui, visa sa se īmbogateasca. īsi dorea haine, masini,

mīncare, bautura si, mai presus de orice, femeile pe care si le permiteau

oamenii cu bani. Fara īndoiala, era o dorinta tipic americana.

īncepuse sa ia mita īn schimbul protectiei jocurilor de noroc, apoi sa fa-

brice dovezi īmpotriva unor traficanti de droguri, ca sā-i oblige sā-i plateasca

taxa de protectie. Se mīndrise cu faima lui de "politist erou", cu aprecierea de

care se bucura pentru curajul lui, totusi nu beneficia si de satisfactii materiale,

īsi cumpara tot haine ieftine, trebuia īn continuare sa-si dramuiasca banii cu

atentie, ca sa-i ajunga leafa. El, care-i apara pe cei bogati de cei saraci, nu

primea nici o rasplata, ba chiar facea parte din rīndul saracimii. Dar ultima

picatura fusese faptul ca opinia publica īi socotea pe politisti mai prejos de

infractori. Cītiva prieteni ai lui, aparatori ai legii, fusesera judecati si con-

damnati la īnchisoare pentru ca-si facusera datoria. Altii īsi pierdusera slujba.

Violatorii, spargatorii, ucigasii de drumul mare, tīlharii īnarmati care atacau

ziua īn amiaza mare aveau mai multe drepturi decīt politistii.

īn decursul anilor, Losey se convinsese de adevarul opiniilor sale. Presa si

televiziunea īi īnfierau pe aparatorii legii. īn plus, blestematele de drepturi īn

fata legii si nenorocita de ACLUM Ia sā fi patrulat si avocatii strazile vreo sase

luni, sa vezi cum ar fi instituit din nou linsajul.

 

412     MĂRIO PUZO

īn definitiv, el recurgea la viclesuguri, batai si amenintari pentru a-i

determina pe niste ticalosi sā-si marturiseasca faradelegile, ca sa-i trimita

īntr-un loc unde nu mai puteau sa faca rāu societatii. Dar Losey nu se putea

lasa cumparat cu totul, era un politist prea bun. Nu se putea lasa cumparat ca

sā devina ucigas.

La naiba, va fi bogat. īsi va arunca insigna si diplomele de merit īn obrazul

guvernului si al opiniei publice. Va fi sef al serviciului de paza al hotelului

Xanadu, cu o leafa de zece ori mai mare si, din acest Paradis crescut īn inima

desertului, va privi cu satisfactie orasul Los Angeles īngenuncheat sub asaltul

infractorilor pe care el va īnceta sā-i mai vīneze. īn seara aceasta avea sā

vizioneze filmul Messalina si sā participe la petrecerea cineastilor. Poate chiar

sā-si īncerce norocul cu Athena. Aici gīndurile īi īnghetara, chiar daca trupul

īl durea la ideea de a exercita o asemenea putere sexuala. La petrecere īi va

propune lui Skippy un film inspirat din cariera lui, cel mai mare detectiv al

departamentului de politie din Los Angeles. Dante īi spusese ca Cross inten-

tiona sa investeasca, ceea ce i se parea chiar nostim. De ce sa ucidā un om dis-

pus sā dea bani pentru un film cu el? Raspunsul era simplu. Fiindca stia ca

Dante l-ar fi lichidat daca bātea īn retragere. Cu toata experienta lui, Losey stia

ca nu-l putea omorī pe Dante. Cunostea prea bine Familia Clericuzio.

O clipa se gīndi la Marlowe, un negru cumsecade, chiar simpatic, mereu

vesel si cooperant. īntotdeauna īi placuse Marlowe, uciderea lui era singurul

lucru pe care-l regreta.

Jim Losey mai avea de asteptat cīteva ore bune pīnā la īnceperea vizionarii

si a petrecerii. Se putea duce sā joace īn cazinoul cel mare, dar jocurile de

noroc intrau īn obiceiurile delincventilor. Hotarī sa se abtinā. īl astepta o

noapte de pomina. Mai īntīi, filmul si petrecerea, apoi la trei dimineata īl va

ajuta pe Dante sā-l ucida pe Cross De Lena si sa-l īngroape īn desert.

Bobby Bantz īi invitase pe principalii realizatori ai filmului Messalina īn

vila sa la ora cinci dupā-amiazā, ca sā bea ceva īn cinstea īncheierii

filmarilor: Athena, Dita Tommey, Skippy Deere si, de convenienta, pe Cross

De Lena. īnsa Cross refuzase, pretextīnd cā avea multe treburi la hotel īntr-o

noapte speciala ca aceea.

Bantz īsi adusese ultima "cucerire", o fata tīnārā, dupa toate aparentele

noua īn meserie, pe nume Johanna, descoperita de un cautator de talente īntr-un

orasel din Oregon. Fata semnase un contract pe doi ani cu cinci sute de dolari

pe sāptāmīnā. Frumoasa, dar total lipsita de talent, īsi luase un aer atīt de

feciorelnic, īncīt puritatea ei constituia o atractie īn plus. Totusi, cu o viclenie

iesita din comun pentru anii ei, refuzase sā se culce cu Bobby pīnā cīnd aces-

ULTIMUL DON     413

ta nu-i fagaduise cā o va lua cu el la Vegas, pentru vizionarea filmului

Messalina.

Skippy Deere, care īsi avea apartamentul īn aceeasi vila cu Bantz, hotārīse

sā joace rolul intrusului īn locuinta acestuia, īmpiedicīndu-l astfel s-o

trīnteasca repede la pat pe Johanna, motiv pentru care Bantz era un pachet de

nervi. Skippy tocmai īsi expunea o idee de film artistic la care tinea enorm.

Obsesia pentru idei era una dintre laturile firesti ale meseriei de producator.

Deere īi povestea lui Bantz despre Jim Losey, cea mai proeminenta figura

a politiei din Los Angeles, un tip īnalt si frumos, care putea interpreta personal

rolul titular, īntrucīt filmul urma sā relateze povestea vietii lui. Era una dintre

acele marete povesti "adevarate", īn care puteai sa pui orice īti trecea prin cap,

numai de dragul actiunii.

Atīt Bantz cīt si Deere stiau ca Losey, pe post de interpret al propriului per-

sonaj, era ceva de domeniul fanteziei, o idee menita sā-l convinga sā-si vīnda

ieftin povestea si care, totodata, ar avea mare priza la public.

Skippy Deere īi schita īnflacarat povestea. Nimeni n-ar fi vīndut mai bine

o idee inexistenta. īntr-un moment de entuziasm ridica receptorul si, īnainte

ca Bantz sā protesteze, īl invita pe detectiv la cocteilul de la ora cinci. Losey

īntreba daca putea veni cu īnca cineva, iar Skippy īl asigura cā da, pre-

supunīnd cā era vorba de o prietena. īn calitate de producator, lui Skippy

Deere īi placea sā adune īn jurul lui persoane apartinīnd unor lumi deosebite,

īntotdeauna puteai avea surprize.

Cross De Lena si Lia Vazzi se gaseau īn apartamentul de pe terasa hotelului

Xanadu, ca sa revada o data īn plus detaliile operatiunii pe care urma s-o exe-

cute īn noaptea aceea.

- Toti oamenii mei sīnt la posturi, anunta Lia. Complexul de vile e sub con-

trolul meu. Nici unul dintre ei nu stie ce urmeaza sa facem tu sau eu, nu vor fi

amestecati īn nici un fel. Dar mi s-a spus ca o echipa adusa de Dante din

Enclava Bronx sapa pentru tine o groapa īn desert. La noapte trebuie sa fim cu

ochii īn patru.

- Pe mine mā īngrijoreaza ce va urma dupa aceasta noapte, replica Cross.

Atunci va trebui sā-l īnfruntam pe Don Clericuzio. Crezi ca va īnghiti

povestea?

- Nu prea, raspunse Lia. Dar e singura noastra speranta.

Cross ridica din umeri.

- Nu am de ales. Dante mi-a ucis tatal, asa cā va fi nevoit sā mā ucida si

pe mine. Tācu o clipa, apoi adāugā: Sper cā Don nu a fost din capul locului de

partea lui. Altfel, nu avem nici o sansa.

 

414     MĂRIO PUZO

- Am putea renunta la toate planurile, ca sā-i marturisim lui Don ce avem

pe suflet. Sā-l lasam pe el sa decida si sa ia masuri, spuse din prudenta Lia.

- Nu, se opuse Cross. Nu poate lua o hotārīre īmpotriva nepotului sau.

- Bineīnteles ca ai dreptate, īntari Lia. Cu toate acestea, Don a devenit cam

prea īngaduitor. I-a lasat pe tipii de la Hollywood sa te tragā pe sfoara, ceea ce

īn tineretea lui nu ar fi acceptat cu nici un chip. Nu pentru bani, ci pentru lipsa

lor de respect.

Cross umplu din nou paharul lui Lia si-i aprinse trabucul. Nu-i spuse nimic

de David Redfellow.

- Cum īti place camera ta? īl īntreba el pe un ton glumet.

Lia pufai din trabuc.

- Ce īntrebare! E foarte frumoasa. Dar la ce bun? La ce-i trebuie cuiva sa

traiasca īn asa o ambianta? E prea mult. Luxul te moleseste. Trezeste invidie.

Nu-i bine sā-i insulti asa pe cei saraci, altfel ce te mai miri ca vor sa te omoare?

īn Sicilia tatal meu era un om bogat, dar niciodata n-a trait īn lux.

- Nu īntelegi America, Lia, īi spuse Cross. Fiecare sarac care da cu ochii

de interiorul vilei se bucura. īn adīncul sufletului stie ca īntr-o zi va locui si el

īntr-un asemenea palat.

īn acelasi moment suna telefonul privat din apartament. Cross ridica recep-

torul. Simti cum īi tresalta inima. Era Athena.

- Ne putem vedea īnainte de vizionare? īntreba ea.

- Numai daca vii īn apartamentul meu, raspunse Cross. Nu pot pleca de

aici.

- Cīta galanterie! comenta cu raceala Athena. Atunci ne putem vedea dupa

petrecere. Voi pleca devreme si poti veni tu la vila mea.

- īti jur ca nu pot, insista Cross.

- Mīine dimineata plec la Los Angeles, īl anunta Athena. Poimīine zbor cu

avionul la Paris. Nu ne vom mai īntīlni īntre patru ochi decīt cīnd vei veni īn

Franta... daca vei mai veni.

Cross se uita la Lia, care clatina din cap si se īncrunta. Cross vorbi din nou

īn receptor:

- Poti veni acum la mine? Te rog.

Se asternu o lunga tacere, apoi ea spuse:

- Da, dā-mi ragaz o ora.

-  Trimit o masina si oameni de paza dupā tine, īi spuse Cross. Te vor

astepta īn fata vilei. Puse receptorul īn furca si se īntoarse cātre Lia: Trebuie sā

stām cu ochii pe ea. Dante e suficient de nebun ca sa fie īn stare de orice.

Cocteilul din vila lui Bantz se desfasura sub semnul frumusetii.

ULTIMUL DON     415

Melo Stuart era īnsotit de o tīnāra actrita renumita īn teatru si pe care el si

Skippy Deere plānuiau s-o distribuie īn principalul rol feminin din filmul cu

povestea vietii lui Jim Losey. Frumusetea ei avea un pronuntat caracter

egiptean, cu trasaturi bine desenate si un fel de a fi imperios. Bantz venise cu

noua lui descoperire, Johanna - numele de familie nu i se cunostea - fecioara

cea nevinovata. Athena, care niciodata nu aratase mai stralucitoare, era īncon-

jurata de prietene: Claudia, Dita Tommey si Molly Flanders. Athena era

neobisnuit de tācutā, totusi Johanna si actrita de teatru, Liza Wrongate, o

priveau cu invidie si aproape cu veneratie. Amīndouā venira la Athena, regina

careia sperau sa-i ia locul.

- Nu l-ai invitat si pe fratele meu? īl īntreba Claudia pe Bobby Bantz.

- Ba da, raspunse acesta. Dar era prea ocupat.

- īti multumesc ca ai cedat familiei lui Ernest procentele care i se cuve-

neau, adauga Claudia, zīmbind larg.

-  Molly m-a jefuit, mīrīi Bantz. īntotdeauna o simpatizase pe Claudia,

poate pentru ca si Marrion o placuse, asa cā nu-l deranjase gluma. Mi-a pus un

tun la tīmpla.

- Puteai sā te tii tare, spuse Claudia. Marrion te-ar fi aprobat.

Bantz o fixa cu o privire lipsita de expresie. Dintr-o data simti cum īi dau

lacrimile. Niciodata nu avea sā ajunga ce fusese Marrion. Eli īi lipsea teribil.

īntre timp Skippy Deere o īncoltise pe Johanna si-i povestea despre noul

lui film, īn care exista un rol magnific, cel al unei tinere violate brutal si apoi

ucise de un traficant de droguri.

- Esti exact figura potrivita pentru rol. Nu prea ai experienta, dar, daca īl

conving pe Bobby, poti veni sā dai o proba. Tacu o clipa, apoi adauga pe un

ton afectuos si confidential: Cred ca ar trebui sa-ti schimbi numele. Johanna e

prea nesemnificativ pentru cariera ta.

Cu alte cuvinte, o astepta celebritatea.

Observa ca fata se īmbujorase la fata; era de-a dreptul īnduiosator cīt de

convinse se aratau fetele tinere de frumusetea lor, cīt īsi doreau sā fie vedete,

cu aceeasi patima cu care tinerele din epoca Renasterii visau sa ajunga niste

sfinte. īi veni īn minte surīsul cinic al lui Ernest Vail. "N-are decīt sā rīdā cīt

pofteste", īsi spuse Deere. Dorinta lui rāmīnea de ordin spiritual. īn ambele

cazuri ar fi dus mai curīnd la martiriu decīt la glorie, dar asta facea parte din

meserie. īntr-o buna zi avea sa realizeze un film mare.

Dupā cum era de asteptat, Johanna se duse sa discute cu Bantz. Deere se

apropie de Melo Stuart si de prietena lui, Liza. Desi talentata īn teatru, Skippy

avea dubii īn privinta viitorului ei ca vedeta a ecranului. Camera era prea

neiertatoare pentru acest gen de frumusete. Iar inteligenta o facea nepotrivita

 

416     MĂRIO PUZO

pentru un mare numar de roluri. Totusi, Melo insistase ca fata sa primeasca

rolul principal din filmul cu Jim Losey si existau momente cīnd Melo nu putea

fi refuzat. Unde mai pui ca personajul feminin era o tīmpenie, un fel de ajutor

de bagator de seama.

Deere o saruta pe Liza pe amīndoi obrajii.

- Te-am vazut la New York, īi spuse el. Minunat spectacol! Facu o pauza,

apoi adauga: Sper sa accepti rolul din noul meu film. Melo e de parere ca va

fi marea ta sansa de a te afirma īn cinematografie.

Liza īi zīmbi cu raceala.

- Trebuie sa vad scenariul, raspunse ea.

Pentru o secunda Deere simti un fulger de mīnie, asa cum i se īntīmpla de

fiecare data. īi ofereai sansa vietii ei si ea voia sa vada un nenorocit de scena-

riu. Remarca zīmbetul amuzat al lui Melo.

- Bineīnteles, raspunse Deere. Dar te rog sa ma crezi ca nu ti-as trimite un

scenariu care sa nu fie pe potriva talentului tau.

Melo, care era īntotdeauna mai putin patimas ca amant decīt ca om de afa-

ceri, spuse:

- Liza, īti garantam rolul principal feminin dintr-un film de categoria A.

Scenariul nu-i un text intangibil ca īn teatru. Poate fi schimbat, astfel īncīt sa

te multumeasca.

Liza īi adresa un zīmbet ceva mai cald.

- si tu crezi tīmpenia asta? Piesele de teatru sīnt rescrise. Ce īti īnchipui c

facem atunci cīnd le jucam de proba īn provincie?

īnainte ca cei doi barbati sa-i dea vreun raspuns, īn apartament īsi facur

aparitia Jim Losey si Dante Clericuzio. Deere se repezi sā-i īntīmpine si sa-

prezinte celorlalti invitati.

Losey si Dante erau o pereche aproape comica. Losey īnalt, frumos

īmbracat impecabil - camasa īncheiata la toti nasturii si cravata, cu toat

arsita de la Vegas. Līngā el, Dante, mic de statura, cu muschii proeminen

bombati pe sub tricou, cu bereta lui renascentista cu pietre sclipitoare aseza'

peste pārul negru si sīrmos. Toti ceilalti oaspeti, experti īn crearea aparentelor

stiau ca cei doi nu erau o fictiune, īn ciuda īnfatisarii lor bizare. Chipurile Io

erau prea reci si inexpresive. Asemenea figuri nu se puteau crea prin a

machiajului.

Losey se duse imediat la Athena si-i spuse ca astepta cu nerabdare s-o va

īn Messalina. Renuntase la felul lui de a fi autoritar si se purta aproape c

slugarnicie. Femeile īl gasisera īntotdeauna īncīntātor, Athena de ce sa fi facu

exceptie?

ULTIMUL DON     417

Dante īsi lua de baut si se aseza pe canapea. Nimeni nu veni la el, īn afara

de Claudia. īn decursul anilor se īntīlniserā cel mult de trei ori; singurul lucru

care īi lega erau amintirile din copilarie. Claudia īl saruta pe obraz. Cīnd erau

mici, el o chinuise, totusi fata īi pastrase īntotdeauna o anumita afectiune.

Dante se ridica s-o īmbratiseze.

- Cugina, cīt de frumoasa te-ai facut! Daca ai fi fost la fel si īn copilarie,

zau ca nu te-as fi batut atīt de des.

Claudia īi scoase bereta renascentista.

- Cross mi-a povestit despre beretele tale. īti stau foarte bine. īsi puse bere-

ta pe cap. Nici Papa nu are ceva atīt de elegant.

- Papa, care are o multime de tichii? īntreba Dante. Cine ar fi crezut ca vei

deveni o figura atīt de importanta īn lumea filmului?

- Tu cu ce te mai ocupi? īl īntreba Claudia.

-  Conduc o retea de macelarii, raspunse Dante. Aprovizionam hoteluri.

Zīmbi, apoi īntreba: Asculta, ma poti prezenta frumoasei voastre vedete?

Claudia īl conduse la Athena, care continua sā fie retinuta de Jim Losey,

mai fermecator decīt oricīnd. Athena zīmbi vazīnd bereta lui Dante. Dante īsi

lua un aer de un comic dezarmant.

Losey continua cu complimentele.

- Sīnt convins ca Messalina va fi un mare film, īi spuse el Athenei. Dupa

petrecere poate ai sa-mi permiti sa te īnsotesc pīnā la vila, īn chip de paza de

corp. Dupa aceea am putea sa bem ceva īmpreuna.

Juca rolul politistului de treaba.

Athena īncerca sa refuze cīt mai politicos cu putinta.

- Mi-ar face mare placere, raspunse ea. Dar ramīn la petrecere numai o

jumatate de ora si n-as vrea sā te privez de ea. Mīine la prima ora trebuie sā

prind avionul, īn continuare plec īn Franta. Pur si simplu, am prea multe

lucruri de facut.

Dante era īn culmea admiratiei. Vedea limpede ca Athena īl detesta pe

Losey si ca se temea de el. Dar īl lasa sa creada ca avea totusi o sansa.

- Pot veni cu tine la Los Angeles, se oferi Losey. La ce ora ai avion?

- Esti foarte dragut, raspunse Athena. E un mic avion īnchiriat si toate

locurile sīnt ocupate.

O data ajunsa īnapoi la vila, unde se gasea īn siguranta, īi telefona lui Cross

si-l anunta ca pornea spre el.

Primul lucru pe care-l remarca Athena era paza. Existau oameni de paza la

ascensorul care ducea la apartamentul de pe terasa hotelului Xanadu. Ascensorul

avea o cheie speciala. In tavanul cabinei erau camere de supraveghere, iar usile

 

418     MĂRIO PUZO

se deschideau īntr-o anticamera īn care se gaseau cinci oameni. Unul era postat

la usa, ca s-o īntīmpine. Un altul sedea la biroul izolat pe care se aflau mai

multe monitoare, alti doi jucau carti īntr-un colt al īncaperii. Al cincilea sedea

pe canapea citind Sports Illustrated.

Toti īi adresara o privire admirativa si usor uimita, pe care o īntīlnise de

atītea ori si care lasa sa se īnteleaga ca frumusetea ei era de o factura cu totul

aparte. Dar astfel de aprecieri īncetasera de mult sa-i mai trezeasca orgoliul;

acum nu faceau decīt s-o avertizeze de existenta unui pericol.

Omul de la birou apasa pe un buton, care deschidea usa apartamentului īn

care locuia Cross. Athena pasi īnauntru si usa se īnchise īn urma ei.

Se afla īn birou. Cross īi iesi īn īntīmpinare si o conduse īn locuinta pro-

priu-zisa. O saruta fugar pe buze, apoi o duse īn dormitor. Fāra un cuvīnt,

amīndoi se dezbracara si, goi, se īmbratisara. Cross traia o asemenea senzatie

de relaxare, strīngīndu-i trupul īn brate si privindu-i chipul fericit, īncīt scoase

un suspin.

- As sta sa te privesc o viata īntreaga, spuse el.

Drept raspuns, ea īl mīngīie, īi lipi buzele de ale ei, apoi īl trase pe pat.

Simtea ca acest barbat o iubea cu adevarat, ca ar fi facut tot ce-i cerea si ca si

ea i-ar fi īndeplinit orice dorinta. Pentru prima oara dupa multa vreme Athena

reactiona atīt cu trupul cīt si cu mintea. īl iubea sincer si-i placea sa faca

dragoste cu el. Totusi, stiuse īntotdeauna ca era un om periculos, īntr-un fel

chiar si pentru ea.

Dupa o ora se īmbracara si iesira pe balcon.

Las Vegas era scaldat īn lumini de neon, soarele dupa-amiezii inunda

strazile si hotelurile multicolore īntr-un suvoi de aur. Aici, sus, se gaseau parca

īn afara timpului; drapelele verzi ale vilelor atīrnau īncremenite, neatinse de

nici o adiere.

Athena īl tinea strins de mina.

- Ne vedem la vizionare si la petrecere? īntreba ea.

- īmi pare rau, dar nu pot veni, raspunse Cross. īnsa ne vom vedea īn

Franta.

- Am observat ca-i foarte greu sa ajung pīnā la tine, spuse ea. Ascensorul

e īncuiat si ai multi paznici.

- Numai pentru cīteva zile, o linisti Cross. Exista prea multi straini īn oras.

- L-am cunoscut pe varul tāu, Dante, īi povesti Athena. Detectivul pare sa-i

fie bun prieten. Fac un cuplu nemaipomenit. Losey s-a interesat īndeaproape

de soarta si de programul meu. Dante si-a oferit si el serviciile. Erau preocupati

sā ajung cu bine la Los Angeles.

Cross īi strīnse mīna.

ULTIMUL DON     419

- Vei ajunge cu bine, o asigura el.

- Claudia mi-a spus ca tu si Dante sīnteti veri, adauga Athena. De ce poarta

tot timpul beretele alea caraghioase?

- Dante e un tip simpatic, raspunse Cross.

- Tot Claudia mi-a povestit ca voi doi v-ati dusmanit īnca din copilarie,

insista Athena.

- Asa e, īncuviinta binevoitor Cross. Dar asta nu īnseamna ca nu-i un tip

de treaba.

Tacura amīndoi; strazile de la picioarele lor erau ticsite de masini si de

oameni care mergeau la diverse hoteluri, ca sā ia cina si sa joace jocuri

de noroc. Un vis al plācerii plin de riscuri.

- Deci e ultima oara cīnd ne vedem, spuse Athena si-l strīnse de mina, ca

si cum ar fi vrut sā-si retraga cuvintele.

- Ţi-am spus ca ne vedem īn Franta, repeta Cross.

- Cīnd? īntreba Athena.

- Nu stiu, raspunse Cross. Daca nu vin, īnseamna ca am murit.

- Situatia e chiar atīt de grava? īntreba Athena.

- Da, raspunse Cross.

- Nu-mi poti spune despre ce e vorba? īntreba ea.

Cross tacu o clipa.

- Vei fi īn siguranta, o linisti el. Cred ca si eu. Mai mult de atīt nu-ti pot

spune.

- Am sa te astept, declara Athena.

īl saruta, apoi iesi din dormitor si parasi apartamentul. El o urmari cu

privirea, pe urma se duse pe balcon si o vazu iesind din hotel si oprindu-se la

colonade. Vazu masina cu oamenii lui, care aveau s-o duca īnapoi la vila. Apoi

ridica receptorul si-i telefona lui Lia Vazzi, cerīndu-i sa īntareasca paza īn jurul

Athenei.

Catre ora zece seara jumatatea salii de bal destinata proiectiei se umpluse.

Spectatorii se adunasera si asteptau sa vizioneze montajul preliminar al filmu-

lui Messalina. Exista un rīnd de locuri pentru invitatii de onoare, cu fotolii

moi, īntre care se gasea o masuta cu un telefon. Era si un fotoliu gol, pe care

fusese pusa o coroana de flori cu numele lui Steve Stallings. īn celelalte fotolii

sedeau Claudia, Dita Tommey, Bobby Bantz si prietena lui, Johanna, Melo

Stuart si Liza. Skippy Deere trecu imediat la telefon.

Athena sosi ultima, fiind īntīmpinata cu ovatii de echipa de filmare si de

cascadorii din personalul auxiliar. Principalii realizatori, restul actorilor din

distributie si toti cei care sedeau īn rīndul de fotolii aplaudara si o sarutara pe

 

420     MĂRIO PUZO

obraz, īn timp ce ea īsi croia drum catre fotoliul din mijloc. Apoi Skippy Deer

ridica receptorul si-i spuse operatorului sa īnceapa proiectia.

Pe fundalul īntunecat aparura cuvintele "īn memoria lui Steve Stallings" s

spectatorii aplaudara discret si respectuos. Bobby Bantz si Skippy Deere s

īmpotrivisera acestei introduceri, īnsa Dita Tommey īsi impusese punctul d

vedere, "Dumnezeu stie de ce", comentase Bantz. Dar ce dracu', nu era decī

un montaj preliminar si, īn definitiv, sentimentalismul va contribui la publici

tate.

Apoi īncepu filmul.

Athena era fascinanta, mai senzuala pe ecran decīt īn viata cea de toate zilei

si de o inteligenta care nu surprindea pe nimeni dintre cei care o cunostea"

īndeaproape. īntr-adevar, Claudia scrisese replicile tocmai pentru a-i pune

valoare aceasta calitate. Nu se facuse economie la fonduri, iar principalele scen

erotice erau realizate cu bun gust.

Fara īndoiala ca, īn ciuda avatarurilor sale, filmul Messalina avea sa fie

mare succes. Chiar si fara muzica din final si fara efectele speciale. Dit

Tommey era īn extaz, īn sfīrsit, devenise o regizoare de categoria B. Mei

Stuart calcula cīt sa ceara pentru viitorul film al Athenei; Bantz, care nu pāre

prea fericit, īsi punea exact aceeasi problema. Skippy socotea cīti bani v

cīstiga; īn sfīrsit, īsi va putea permite un avion particular.

Claudia era cea mai fericita dintre toti. Creatia ei vazuse lumina ecranului

Meritul era numai al ei, scrisese un scenariu original. Datorita lui Moli

Flanders beneficia de o cota din venitul brut. Bineīnteles, scenariul mai fuses

rescris pe ici-pe colo de catre Ben Sly, dar nu īndeajuns cīt sa fie socotit coautor

Toti se adunara īn jurul Athenei si al Ditei Tommey, ca sā le felicite. Moli

ramasese cu ochii la unul dintre cascadori. Cascadorii erau niste nebuni, avea"

trupuri vīnjoase si erau grozavi la pat.

Coroana lui Steve Stallings cazuse pe podea si lumea o calca īn picioare

Molly o vazu pe Athena iesind din multime si ridicīnd-o, ca s-o punā īnapo

pe scaun. Athena prinse privirea lui Molly si amīndouā īnāltarā din umeri

Athena zīmbind timid, ca si cum ar fi vrut sā spuna "Asa-i īn lumea filmului"

Publicul se duse īn cealalta parte a salii de bal. Aici cīntau cītiva instrumen

tisti, īnsa toti dadura navala asupra bufetului rece. Apoi īncepu dansul. Moli"

se duse la cascador, care privea īncruntat īn jurul lui; la astfel de petreceri cas

cadorii erau extrem de vulnerabili. Aveau impresia ca munca lor nu er

apreciata si īi calca pe nervi cīnd slabanogul din rolul principal trebuia sa-

snopeasca īn bataie pe ecran, cīnd, īn realitate, ei l-ar fi putut face una c

pāmīntul. "Ca orice cascador, e deja īn erectie", gīndi Molly īn timp ce el

conducea catre ringul de dans.

ULTIMUL DON     421

Athena nu ramase la petrecere decīt o ora. Primi felicitarile cu gratie si,

totodata, constienta de propria-i amabilitate, lucru pe care-l detesta. Dansa cu

"seful" si cu alti baieti din echipa de filmare, apoi cu un cascador a carui agre-

sivitate o determina sa se retraga.

Rolls-ul hotelului Xanadu o astepta, cu un sofer īnarmat si doi oameni de

paza. Cīnd coborī din limuzina īn fata vilei, ramase surprinsa dīnd cu ochii

de Jim Losey, care iesea din vila alaturata. Losey veni spre ea.

- Ai fost extraordinara īn filmul de asta-searā, spuse el. īn viata mea n-am

vazut un corp mai reusit. Mai ales fundul.

Athena s-ar fi aratat ceva mai circumspecta, dar soferul si cei doi oameni

de paza deja coborīserā din masina, gata sa intervina. Din experienta ei īn

teatru recunostea tactica de blocare a scenei prin pozitiile ocupate de actori.

Observa ca īnsotitorii ei se postasera īn asa fel, īncīt nici unul sā nu se afle īn

bataia armei celorlalti. Mai observa si cā Losey īi urmarea cu o privire usor

dispretuitoare.

- Nu era fundul meu, raspunse Athena. Oricum, īti multumesc, zīmbi ea.

Deodata Losey o apuca de mīna.

- Esti cea mai frumoasa femeie din cīte am cunoscut vreodata, declara el.

De ce nu vrei un barbat adevarat, īn locul partenerilor tai de film homosexuali

si ipocriti?

Athena īsi retrase mīna.

- si eu sīnt actrita. Nu sīntem ipocriti. Noapte buna.

- Pot intra sā bem ceva? īntreba Losey.

- īmi pare rau, īl refuza Athena si suna la soneria vilei.

īi deschise un majordom pe care nu-l mai vazuse pīna atunci.

Losey facu un pas, vrīnd sā intre īmpreuna cu ea. Spre surprinderea

Athenei, majordomul iesi si o īmpinse repede īnauntru. Cei trei oameni de

paza blocara accesul lui Losey catre usā.

Losey īi privi dispretuitor.

- Ce dracu' īnseamna asta? mīrīi el.

Majordomul ramasese īn dreptul usii.

- Sīntem paznicii domnisoarei Aquitane. Trebuie sā plecati.

Losey īsi scoase legitimatia de politist.

- Vedeti bine cine sīnt, spuse el. Am sā va snopesc īn bataie si apoi am sā

va arunc dupa gratii.

Majordomul studie legitimatia.

- Esti din Los Angeles, spuse el. Aici nu-i jurisdictia dumitale. īsi scoase

si el legitimatia. Eu sīnt din districtul Las Vegas.

 

422     MĂRIO PUZO

Athena Aquitane se oprise īn prag. O mira ca noul majordom era detectiv,

dar acum īncepea sa īnteleaga.

- Nu exagerati, spuse ea si īnchise usa.

Losey si majordomul īsi pusera legitimatiile īn buzunar.

Losey īi sfredeli pe rīnd cu o privire neagra.

- Am sā va tin minte, baieti, ameninta el.

Nici unul dntre ei nu reactiona.

Losey le īntoarse spatele. Avea lucruri mai importante de facut. īn

urmatoarele doua ore Dante Clericuzio urma sa-l aduca la vila pe Cross De

Lena.

Dante Clericuzio, purtīnd pe cap bereta lui renascentista, se distra de mi-

nune la petrecere. Distractia īl ajuta sā se pregateasca pentru operatiunea cea

serioasa. Atentia īi fusese atrasa de o fata de la aprovizionare, dar aceasta nu-l

īncuraja, fiindca pusese ochii pe unul dintre cascadori. Cascadorul īi arunca

lui Dante priviri amenintatoare. "Norocul lui ca asta-searā am alte treburi",

īsi spuse Dante. Se uita la ceas, poate ca amicul Jim reusise s-o atraga īn cursa

pe Athena. Tiffany nu-si facuse aparitia, desi īi fusese promisa. Dante hotarī sa

īnceapa operatiunea cu jumatate de ora mai devreme. Ii telefona lui Cross la

numarul secret, cerīndu-l prin centrala.

La celalalt capat al firului auzi vocea lui Cross.

- Trebuie sa te vad chiar acum, īi spuse Dante. Sīnt īn sala de bal. Grozava

petrecere!

- īn acest caz, vino la mine, īl invita Cross.

- Nu, raspunse Dante. Asa suna ordinele. Nu la telefon si nu īn apartamen-

tul tau. Coboara tu.

Se asternu o lunga tacere. Apoi Cross raspunse:

- Bine, cobor.

Dante se posta īn asa fel, īncīt sa-l poata vedea pe Cross cum īsi croieste

drum prin sala de bal. Nu parea sā aiba garda de corp. Dante īsi turti usor bereta

si se gīndi la copilaria petrecuta īmpreuna. Cross fusese singurul baiat care-i

inspirase teama, adesea se batuse cu el tocmai fiindca īi era frica. Dar īi placea

īnfatisarea lui Cross, de multe ori īl invidiase. īi invidiase īncrederea īn sine.

Pacat...

Dupa ce-l ucisese pe Pippi, Dante īsi daduse seama ca nu-l putea lasa īn

viata pe Cross. īn viitor trebuia sa-l īnfrunte pe Don. Dar Dante nu se īndoise

niciodata ca bunicul lui īl iubea, bātrīnul īi aratase īntotdeauna afectiune. Poate

ca Don nu va fi de acord cu fapta lui, dar niciodata nu s-ar folosi de temuta lui

putere ca sā-si pedepseasca nepotul iubit.

ULTIMUL DON     423

Cross se opri īn fata lui. Mai rāmīnea sā-l convinga sā vina la vila īn care

astepta Losey. Restul era simplu. īl va īmpusca pe Cross si-i vor transporta

cadavrul īn desert, unde īl vor īngropa. Fārā prea multa fantezie, dupā cum

īndemna adesea Pippi De Lena. Masina era deja parcata īn spatele vilei, gata

de transport.

-  Ce este? īl īntreba Cross, fara alte introduceri. Nu parea banuitor, nici

macar circumspect. Frumoasa bereta asta noua, adauga el si zīmbi.

Dante īi invidiase īntotdeauna zīmbetul, ca si cum varul lui i-ar fi citit de

fiecare data gīndurile.

Dante vorbi fārā graba, cu glas coborīt. īl lua de mīnā pe Cross si-l scoase

afara, īn fata uriasei marchize colorate pentru care hotelul Xanadu cheltuise

zece milioane de dolari. Fulgerul de lumini albastre, rosii si purpurii le scalda

siluetele īn neon, decolorat de razele lunii de deasupra desertului.

- Giorgio a venit cu avionul, īi sopti Dante, e la vila mea. Strict secret.

Vrea sa te vada imediat. De aceea n-am putut sa-ti spun nimic la telefon.

Remarca satisfacut ca Cross parea īngrijorat. Mi-a atras atentia sa nu-ti spun,

dar e suparat. Cred ca a descoperit ceva īn legatura cu tatal tau.

La aceste vorbe, Cross īl sageta pe Dante cu o privire sumbra, aproape dez-

gustata. Apoi spuse:

- Bine, sā mergem.

īl conduse pe Dante prin parcul hotelului catre grupul de vile.

Cei patru oameni de paza de la poarta complexului de vile īl recunoscura

pe Cross si le facura semn sā treaca.

Dante deschise usa cu un gest larg si-si scoase bereta.

-  Dupa tine, spuse el cu un zīmbet viclean, care-i dadea o expresie

strengareasca.

Cross pasi īnāuntru.

Furios la culme, Jim Losey pleca de līngā paznicii Athenei si porni catre

vila īn care locuia. Totusi, īntr-un ungher al mintii cīntārea situatia, īn care

ghicea un semnal de alarma. Ce era cu toti acei oameni de paza? La dracu',

Athena era o stea de cinema si experienta cu Boz Skannet probabil o

īnspāimīntase de moarte.

Descuie usa si intra īn vila, care pārea pustie, toata lumea era la petrecere.

Avea la dispozitie mai mult de o ora ca sā se pregateasca sā-l īntīmpine pe

Cross. Se duse la valiza si o deschise. īnauntru stralucea pistolul sau Glock,

sters de vaselina. Deschise cealalta valiza, care avea un compartiment secret.

Acolo se gasea un īncarcator plin cu gloante. Puse īncarcatorul īn pistol, īsi

 

424     MĂRIO PUZO

prinse pe umar tocul si vīrī arma īn el. Era gata. Observa ca nu era emotionat,

niciodata nu avea trac īn astfel de situatii. De aceea era un bun politist.

Iesi din dormitor si se duse īn bucatarie. Vila avea o multime de coridoare.

Lua din frigider o sticla de bere straina si un platou cu sandvisuri micute.

Rontai unul. Caviar. Scoase un suspin de placere, niciodata nu gustase ceva atīt

de delicios. Asta da viata! De acum īncolo asa avea sa traiasca, icre negre,

balerine, poate īntr-o buna zi chiar Athena. Nu trebuia decīt sa-si īndeplineasca

misiunea din aceasta seara.

Lua platoul si sticla, apoi trecu īn salonul cel urias.

Primul lucru care-i atrase atentia era ca podeaua si mobilierul fusesera

acoperite cu folii de plastic, dīnd īntregii īncaperi o culoare alba, spectrala.

Asezat īntr-un fotoliu īnvelit īn folie de plastic īl astepta un barbat, care fuma

un trabuc subtire si tinea īn mīna un pahar cu rachiu de piersici. Era Lia Vazzi.

"Ce mama dracului īnseamna asta?" se īntreba Losey. Puse platoul si sticla

pe masuta de cafea si i se adresa lui Lia:

- Te-am cautat.

Lia pufai din trabuc si sorbi o īnghititura de rachiu.

- si iata, ai dat de mine, raspunse el. Se ridica īn picioare. Acum ma poti

palmui din nou.

Losey avea prea multa experienta ca sa nu adulmece primejdia. īn mintea

lui lucrurile īncepura sa se lege. Se mirase ca celelalte apartamente ale vilei

ramasesera neocupate, i se paruse bizar. īsi descheie haina ca din īntīmplare

si-i zīmbi larg lui Lia. "De data asta n-ai sa te alegi numai cu o palma", se

gīndi el. Mai rāmīnea o ora pīnā cīnd Dante īl va aduce pe Cross, īi putea

astepta fārā sa stea cu mīinile īncrucisate. Acum, ca era īnarmat, nu se temea

sā-l aiba īn fata lui pe Lia.

Deodata īncaperea se umplu de barbati. Iesisera din bucatarie, din holul de

legatura, din salonul cu video si televizor. Toti erau mai solizi decīt Jim Losey.

Numai doi dintre ei īsi scosesera armele.

- stiti ca sīnt politist? īi īntreba Losey.

- Toti stim asta, īl linisti Lia. Se apropie de Losey. īn acelasi timp, cei doi

barbati īi īnfipserā īn spate tevile pistoalelor. Lia vīrī mīna sub sacoul lui Losey

si-i lua revolverul. īl īnmīnā unuia dintre barbati, apoi īl bātu scurt cu palma

pe umar. Ei bine, īi spuse Lia. Mereu aveai de pus īntrebari. Acum sīnt aici.

īntreaba-mā.

Lui Losey īnca nu-i era frica. Se simtea doar īngrijorat cā Dante va veni cu

Cross. Nu putea sa creada ca un om ca el, care avusese norocul sa scape cu

viata din atītea situatii riscante, fusese pīnā la urma īnvins.

ULTIMUL DON     425

- stiu cā tu l-ai aranjat pe Skannet, spuse Losey. Mai curīnd sau mai tīrziu

tot am sa pun mīna pe tine.

- Atunci fa-o mai curīnd, replica Lia. Nu va exista un "mai tīrziu". Da, ai

dreptate, acum poti muri fericit.

Lui Losey īnca nu-i venea sa creada cā cineva ar īndrazni sa ucida cu sīnge

rece un politist. Desigur, mai faceai un schimb de focuri cu traficantii de

droguri, se mai gasea cīte un negrotei ticnit care sa traga īn tine cīnd īi arātai

insigna, la fel si spargatorii de banci care fugeau cu prada, dar nici un individ

de soiul lor n-ar fi avut curajul sa lichideze un politist. Ar fi iesit prea mare

taraboi.

īntinse bratul sā-l īmpinga deoparte pe Lia, cu gīnd sa domine situatia.

Deodata īnsa un bici de foc īi sfichiui stomacul si Losey se clatina pe picioare,

īsī īndoi īncet genunchii. Ceva greu īl izbi īn cap si fierbinteala din ureche īl

īmpiedica sa audā. Cazu īn genunchi si covorul īi pāru o perna uriasa. Ridica

privirea. Lia Vazzi statea aplecat deasupra lui, tinīnd īn mīna o frīnghie subtire

de matase.

Lia Vazzi pierduse doua zile īntregi ca sa coase cei doi saci īn care avea sa

puna cadavrele. Erau confectionate din pīnzā groasa de culoare cafeniu-īnchis

si se puteau strīnge la gura cu un siret. īn fiecare īncapea un om solid. Pīnza

groasa īmpiedica sīngele sa curga si, o data trasa sfoara, īi puteai cara pe umar

ca pe niste ranite soldatesti. Losey nu observase cei doi saci de pe canapea.

Barbatii aflati īn īncapere vīrīrā cadavrul lui īntr-unui din saci si Lia īl lega cu

sfoara. Puse sacul īn picioare, sprijinindu-l de canapea. Dadu ordin oamenilor

sai sa īncercuiasca vila, dar sā nu-si faca aparitia decīt la chemarea lui. Dupā

aceea stiau ce au de facut.

De la poarta complexului, Cross si Dante se īndreptara cu pasi mari spre

vila acestuia din urma. Aerul noptii era apasator din pricina caldurii acumulate

de desert īn timpul zilei. Amīndoi erau transpirati. Dante observa cā Cross era

īmbracat cu pantaloni, o camasa descheiata la gīt si o haina prinsa īn nasturi,

deci putea fi īnarmat...

Cele sapte vile, cu drapelele lor verzi fluturīnd alene la cīte o adiere, ofe-

reau o priveliste magnifica īn lumina lunii din desert. Balcoanele, tendele cu

volane de culoare verde de la ferestre, usile mari si albe cu ornamente din aur

le faceau sa para constructii din alt secol. Dante īl prinse de brat pe Cross.

- Ia priveste! exclama el. Nu-i asa cā-i frumos? Am auzit cā te culci cu tipa

aia de milioane din film. Felicitari. Cīnd te plictisesti de ea, dā-mi de stire.

- Sigur, raspunse binevoitor Cross. īi esti simpatic, cu bereta ta.

 

426     MĂRIO PUZO

Dante īsi scoase bereta si spuse cu īnsufletire:

- Tuturor le plac beretele mele. Chiar a spus ea ca-i sīnt simpatic?

- Ai īncīntat-o, raspunse sec Cross.

- Am īncīntat-o, repeta gīnditor Dante. Ce chestie grozava!

O clipa se īntreba daca Losey reusise s-o aduca pe Athena īn vila lor, ca sa

bea ceva. Ar fi fost frisca de pe tort. Era multumit ca reusise sā-i distraga

atentia lui Cross, remarcase unda de iritare din vocea varului sau.

Ajunsera la usa vilei. Nu parea pazita. Dante apasa pe butonul soneriei,

astepta, apoi apasa din nou. Cum nici de data aceasta nu raspunse nimeni,

scoase cheia si descuie usa. Intrara īn apartamentul lui Losey.

"Poate ca Losey e ocupat cu Athena", gīndi Dante. Al dracului mod de a

executa o operatiune, dar, īn locul lui, si Dante ar fi procedat la fel.

Dante īl conduse pe Cross īn salon si rāmase uluit vazīnd peretii si

mobilierul acoperite cu folii curate de plastic. Sprijinit de canapea era un sac

mare si cafeniu. Pe canapea se vedea un sac identic, gol. Totul acoperit cu

plastic.

- Iisuse Hristoase, ce dracu īnseamna asta? exclama Dante.

Se īntoarse cu fata catre Cross. Cross tinea īn mīna un pistol foarte mic.

-  Ca sa nu se mīnjeascā mobila de sīnge, explica el. Trebuie sa-ti spun

ca niciodata nu mi-au placut beretele tale si ca n-am crezut o clipa ca tata a

fost ucis de un borfas. "Unde dracu' e Losey?" se īntreba Dante. īl striga cu

glas tare, spunīndu-si ca un pistol de calibru atīt de mic nu prezenta un peri-

col. Toata viata ta ai fost un Santadio, spuse Cross.

Dante se rāsuri īntr-o parte, ca sā ofere o tinta redusa, si se arunca asupra

lui Cross. siretlicul īi reusi, totusi un glont īl nimeri īn umar. O fractiune de

secunda īl coplesi fericirea, fiind convins cā va īnvinge, apoi glontul

exploda, pulverizīndu-i jumatate din brat. Atunci īntelese ca nu avea nici o

sansa. Facu un gest care-l surprinse pe Cross. Cu bratul ramas teafar, sfīsie

plasticul de pe podea, adunīndu-l la un loc. Cu trupul siroind de sīnge, cu

bratele īncarcate cu folii de plastic si clātinīndu-se pe picioare, īncerca sa se

tragā deoparte din fata lui Cross, apoi ridica foliile ca pe un scut argintiu.

Cross fācu un pas īnainte. Ochi cu luare-aminte si trase prin plastic, o data

si īnca o data. Gloantele explodara si obrazul lui Dante se acoperi aproape īn

īntregime cu fragmente mici de plastic īnrosite. Coapsa lui stinga pāru sa se

desprinda de corp. Cross trase din nou. Dante se prabusi, pe covorul alb se

vedeau cercuri concentrice de culoare purpurie. Cross īngenunche līngā Dante,

īi īnfasura capul īn plastic si trase din nou. Bereta renascentista de pe crestetul

lui Dante sari īn aer, apoi īi cāzu din nou pe cap. Cross īsi dādu seama ca era

ULTIMUL DON     427

prinsa cu o agrafa, numai cā acum era agatata de un craniu deschis. Parea ca

pluteste.

Cross se ridica īn picioare si-si puse pistolul īn tocul de la spate. īn acelasi

moment Lia intra īn salon. Se privira unul pe celalalt.

-  Treaba e facuta, spuse Lia. Du-te sā te speli la baie si īnapoiazā-te la

hotel. Distruge hainele. Eu ma ocup de arma si de curatenie.

- Cum rāmīne cu covoarele si cu mobilierul? īntreba Cross.

- Ma ocup eu de tot, īl asigura Lia. Spalā-te si du-te la petrecere.

Dupa plecarea lui Cross, Lia īsi lua un trabuc de pe masa cu tablie de mar-

mura, pe care o cerceta sā vada daca avea pete de sīnge. Era perfect curata. īn

schimb, canapeaua si covorul erau īmbibate. Asta era situatia.

īnfasura cadavrul lui Dante īn folii de plastic si, ajutat de doi dintre oamenii

sai, īl vīrī īn sacul de pīnzā ramas liber. Apoi aduna toate foliile de plastic din

īncapere si le īndesa īn acelasi sac. Cīnd termina, lega strīns sfoara de la gura

sacului. Mai īntīi, cārarā sacul cu Losey pīna īn garajul vilei si-l aruncara īn fur-

goneta. Mai facura un drum cu cadavrul lui Dante.

Furgoneta fusese adaptata de catre Lia Vazzi. Avea doua rīnduri de podele,

īntre care exista un spatiu gol. Lia si oamenii lui īmpinsera cele doua cadavre

īn golul dintre podele, apoi o traserā pe cea de deasupra.

īn calitatea lui de profesionist, Lia se gīndise la toate. īn furgoneta erau

doua bidoane cu benzina. Le duse chiar el īn vila si le turna pe podea si peste

mobila. Aprinse un fitil, care īi lasa cinci minute ca sa fuga. Se urca īn fur-

goneta si porni īn lunga calatorie spre Los Angeles.

īnaintea si īn urma lui veneau oamenii din echipa. īn zori trase pe chei īn

fata iahtului care-i astepta. Descarca cei doi saci si-i cara la bord. Iahtul se

desprinse de tarm.

Catre amiaza, urmari cum cusca de fier īn care se gaseau cele doua cadavre

era coborīta īncet īn apele oceanului. Cei doi īsi primisera ultima īmpartasanie.

Molly Flanders disparu īmpreuna cu cascadorul īn camera lui de la hotel,

nu la vila, pentru ca, īn ciuda atasamentului ei fata de cei lipsiti de influenta īn

societate, Molly pastra un graunte de snobism, nu voia sa se afle cā se culca

cu un barbat care-i era inferior.

Catre ziua, invitatii la petrecere īncepura sā se retraga; soarele se ridica

rosu si rāu prevestitor, cīnd o suvita subtire de fum albastrui īi iesi īn

īntīmpinare.

Cross īsi schimbase hainele, facuse un dus si se dusese la petrecere. Acum

sedea īmpreuna cu Claudia, Bobby Bantz, Skippy Deere si Dita Tommey,

 

428     MĂRIO PUZO

sarbatorind succesul filmului Messalina. Deodata, īn exterior rasunara strigate

de spaima. Grupul de la Hollywood alerga afara, urmat de Cross.

O flacara subtire se īnalta triumfatoare peste luminile de neon de pe Strip,

apoi se desfacea īntr-un nor gros rosu-vinetiu, profilat pe muntii de culoarea

nisipului.

- Oh, Doamne! murmura Claudia, apucīndu-l strīns de brat pe Cross. E una

dintre vilele tale.

Cross tacea. Privea cum drapelul verde de pe acoperisul vilei era mistuit de

flacari si de fum, auzea masinile de pompieri venind pe Strip cu suier de sirene.

Douasprezece milioane de dolari facuti scrum, ca sa ascunda sīngele varsat de

el. Lia Vazzi era un OM Competent, nu se uita la bani, nu risca niciodata.

Capitolul 23

Intrucīt detectivul Jim Losey era oficial īn concediu, disparitia lui fu remar-

cata abia dupa cinci zile de la incendiul survenit la Xanadu. Desigur, disparitia

lui Dante Clericuzio nici macar nu fu adusa la cunostinta autoritatilor.

In urma investigatiilor, politia gasi cadavrul lui Phil Sharkey. Banuiala cazu

asupra lui Losey si se presupuse ca acesta fugise, ca sa se sustraga cercetarilor.

Detectivii din Los Angeles venira sā-i puna īntrebari lui Cross, dat fiind ca

Losey fusese vazut ultima oara la hotelul Xanadu. Dar nu exista nici un ele-

ment care sa stabileasca o legatura īntre cei doi barbati. Cross povesti ca īl

vazuse numai cīteva minute īn seara petrecerii.

Cu toate acestea, Cross nu-si facea griji din pricina oamenilor legii. El

astepta sa primeasca un semn de la Don Clericuzio.

Fara īndoiala, Don Clericuzio aflase de disparitia lui Dante, cu siguranta

stia ca ultima oara fusese vazut la hotelul Xanadu. Atunci de ce nu-i cereau

informatii? Era oare cu putinta ca totul sa fie trecut cu vederea atīt de usor?

Cross nu credea acest lucru nici īn ruptul capului.

Continua sa administreze zi de zi hotelul, ocupīndu-se de planurile de

reconstructie a vilei care arsese. īntr-adevar, Lia Vazzi se ocupase de petele

de sīnge.

Claudia veni sā-l viziteze. Radia de fericire. Cross dadu dispozitii ca cina

sa le fie adusa īn apartamentul lui, ca sa poata sta de vorba īntre patru ochi.

- Nici n-o sa-ti vina sa crezi, īi spuse ea lui Cross. Sora ta va fi directorul

Studiourilor LoddStone.

- Felicitari, se bucura Cross, strīngīnd-o frateste īn brate. īntotdeauna am

spus ca esti cea mai tare din tot neamul Clericuzio.

-  Am venit la īnmormīntarea tatei de dragul tau. Am spus-o clar la toata

lumea, se īncrunta ea.

Cross rīse.

 

430     MĂRIO PUZO

- Asa e, si pe toti i-ai scos din sarite, cu exceptia lui Don, care a spus: "Sa-si

vada de filmele ei si Dumnezeu s-o aiba īn paza."

Claudia ridica din umeri.

- Putin īmi pasa de ei. Dar sa-ti povestesc ce s-a īntīmplat, pentru ca e, īntr-a-

devar, ciudat. Dupa ce am plecat toti din Las Vegas cu avionul lui Bobby, totul

parea īn regula. Insa cīnd am aterizat la Los Angeles, s-a dezlantuit iadul.

Politia l-a arestat pe Bobby. Ghici de ce.

- Pentru ca face filme proaste, o tachina Cross.

- Nu, asculta, zau cā-i bizar, insista Claudia. īti amintesti de fata aceea,

Johanna, pe care Bantz a adus-o cu el la petrecere? Ţii minte cum arata? Ei

bine, a reiesit ca avea numai cincisprezece ani. L-au acuzat pe Bobby de viol

si de trafic de carne vie, pentru ca a trecut-o dintr-un stat īn altul. Claudia vor-

bea cu ochii mariti si cu sufletul la gura. Dar a fost o īnscenare. Erau prezenti

si parintii Johannei, furiosi nevoie mare ca sarmana lor fiica fusese violata de

un barbat cu patruzeci de ani mai vīrstnic decīt ea.

- Zau ca nu arata de cincisprezece ani, o īntrerupse Cross. Dar se vedea

limpede ca umbla dupa agatat.

- Era cīt pe ce sa izbucneasca un mare scandal, continua Claudia. Dar a

intervenit batrīnul Skippy. L-a scos pe Bantz basma curata din necazul acesta.

L-a scapat de arestare si a facut īn asa fel, īncīt povestea sa nu ajunga īn presa.

Prin urmare, se pare ca lucrurile s-au aranjat. Cross zīmbea. Se vede treaba ca

batrīnul David Redfellow nu-si pierduse īndemīnarea. Nu-i deloc amuzant, īl

dojeni Claudia. Bietul Bobby a fost victima unei īnscenari. Fata s-ajurat ca, la

Vegas, Bobby a silit-o sa īntretina raporturi sexuale cu el. Parintii Johannei

s-au jurat ca nu aveau nevoie de bani, dar ca, pe viitor, voiau sa descurajeze

alti violatori de fete tinere si inocente. La studio a fost un tambalau pe cinste.

Dora si Kevin Marrion au fost aīt de suparati, īncīt au pus problema vīnzarii stu-

dioului. Pe urma a intervenit tot Skippy. A īncheiat contract cu fata pentru rolul

principal īntr-un film cu buget modest, urmīnd ca scenariul sa fie scris de tatal

ei. Pe bani frumosi. Dupa aceea, l-a pus pe Benny Sly sa rescrie scenariul īntr-o

singura zi si l-a platit regeste. Nu-i rāu. Apropo, īntr-un fel, Benny e un geniu.

Treaba se aranjase. si iata ca din senin, procurorul districtului Los Angeles s-a

trezit ca voia sā-l dea pe Bobby īn judecata. Acelasi procuror pe care LoddStone

l-a ajutat sa fie reales, cel pe care Eli Marrion l-a tratat īmparateste. Skippy chiar

i-a oferit o slujba īn cadrul studioului, la departamentul afaceri, un contract pe

cinci ani platit cu un milion pe an, dar el a refuzat. A insistat ca Bobby Bantz sa

fie demis din postul de director al studioului. Abia atunci ar fi dispus sa discute.

Nimeni nu īntelege de ce e asa pornit.

ULTIMUL DON     431

- Un functionar public incoruptibil, comenta Cross, ridicīnd din umeri. Se

mai īntīmplā.

Se gīndi din nou la David Redfellow. Redfellow ar fi negat vehement exis-

tenta unei asemenea specii. Cross īsi imagina cum procedase Redfellow.

Probabil īi spusese procurorului: "Cum asa, te mituiesc ca sa-ti faci datoria?"

Cu siguranta ca Redfellow nu se zgīrcise la bani. Douazeci, presupuse Cross.

Fata de cifra de afaceri de zece miliarde a studioului, ce contau douazeci de

milioane? In plus, procurorul nu risca nimic. El urma sa actioneze strict īn con-

formitate cu legea. īntr-adevar, fusese o mīna de maestru.

Claudia continua sa vorbeasca plina de īnsufletire:

- Oricum, Bantz a fost nevoit sā-si dea demisia, povesti ea. Dora si Kevin au

fost bucurosi sa vīnda studioul. La acesta se adauga aprobarea pentru cinci filme

de ale lor, un miliard de dolari bani gheata īn buzunarul lor. Dupa putin timp si-a

facut aparitia o mogīldeatā de italian, care a convocat o sedinta si ne-a anuntat ca

el era noul proprietar. Apoi, pe nepusa masa, m-a numit pe mine director de stu-

dio. Asa ca acum eu sīnt sefa. Ce zici de zapaceala asta? Cross se margini s-o

priveasca amuzat, apoi zīmbi. Deodata, Claudia se trase īnapoi si-si privi fratele.

Privirea ei era mai īntunecata, mai sfredelitoare, mai inteligenta decīt oricīnd. Dar

chipul continua sa-i ramīnā zīmbitor. Exact ca un barbat, Cross. Acum am reusit

exact ca un barbat. si nici n-a fost nevoie sa ma culc cu cineva...

Cross era uimit.

- Ce s-a īntīmplat, Claudia? īntreba el. Credeam ca esti fericita.

Claudia īi surise.

- Chiar sīnt. Atīta doar ca nu sīnt o naiva. si pentru ca-mi esti frate, te iubesc.

Vreau sa stii īnsa ca pe mine nu ma duci. Se apropie de el si se aseza alaturi pe

canapea. Te-am mintit cīnd ti-am spus ca am venit la īnmormīntarea tatei doar

de dragul tau. Am venit pentru ca voiam sa ma simt parte din ceva din care el

fācuse parte si din care faceai parte tu. Am venit pentru ca nu mai puteam rāmīne

izolata. īnsā urasc tot ce reprezinta ei, Cross. Atīt Don, cīt si ceilalti.

- Asta īnseamna ca nu vrei sa conduci studioul? īntreba Cross.

Claudia rīse zgomotos.

- Nu, sīnt dispusa sa recunosc ca am ramas o Clericuzio. Vreau sa fac filme

bune si sa cīstig multi bani. Filmele sīnt importanti factori de nivelare, Cross.

Pot face un film bun despre femei celebre... Sa vedem ce se īntīmplā cīnd uti-

lizez talentele Familiei īn scopuri bune, nu rele.

Rīserā amīndoi.

Cross o īmbratisa, apoi o saruta pe obraz.

- Cred ca e nemaipomenit, zau asa, spuse el.

 

432     MĂRIO PUZO

Se referea īn egala masura la amīndoi. Daca Don Clericuzio o numise direc-

tor al studioului, īnsemna ca nu facuse legatura īntre Cross si disparitia lui Dante.

Planul reusise.

Terminasera masa si vorbisera ore īntregi. Cīnd Claudia se ridica sa plece,

Cross scoase din birou un saculet cu jetoane negre.

- īncearcā-ti norocul la masa de joc. Esti invitata mea, spuse el.

Ea īl batu usor peste obraz si raspunse:

- Numai sa nu faci din nou pe fratele mai mare si sa ma dojenesti ca pe un

copil. Ultima oara mi-a venit sa te strīng de gīt.

El o īmbratisa, era nespus de bine s-o aiba alaturi. īntr-o clipa de slabiciune

spuse:

- stii, īn caz ca se īntīmplā ceva, tie īti las o treime din averea mea. Sīnt

foarte bogat. Asa ca poti da dracului studioul oricīnd ai chef.

Ea īi raspunse cu ochii stralucind:

- Cross, apreciez ca īmi porti de grija, dar īi pot da dracului si fara averea ta...

Deodata pe chipul ei se asternu īngrijorarea. S-a īntīmplat ceva? Esti bolnav?

- Nu, nu, protesta Cross. N-am vrut decīt sa stii.

- Har Domnului! rasufla usurata Claudia. Acum ca am intrat eu īn joc, poti

sa iesi tu. Te poti desprinde de Familie. Poti fi liber.

Cross rīse.

- Sīnt liber, raspunse el. Nu peste mult timp voi pleca din tara, voi locui īn

Franta īmpreuna cu Athena.

īn dupā-amiaza celei de a zecea zi, Giorgio Clericuzio veni la Xanadu ca

sā-l īntīlneasca, si Cross simti un junghi īn stomac. īntelese ca va intra īn

panica daca nu se stāpīnea.

Giorgio īsi lasa garda de corp la intrarea apartamentului, līngā paznicii

hotelului. Dar Cross nu-si facea iluzii, oamenii lui de paza ar fi executat orice

ordin dat de Giorgio. Nu-l linisti nici īnfatisarea lui Giorgio. Acesta parea mai

slab si era tras la fata. Pentru prima oara, lui Cross īi facea impresia ca Giorgio

nu mai controla situatia.

Tīnārul īl īntīmpina plin de entuziasm.

- Giorgio, exclama el, ce placere neasteptata! Dau imediat un telefon sa ti

se pregateasca o vila.

Giorgio īi zīmbi obosit si spuse:

- Nu reusim sa dam de urma lui Dante. Facu o scurta pauza. Parca a intrat

īn pāmīnt, ultima oara a fost vazut aici, la Xanadu.

- Iisuse! se mira Cross. Asta-i grav. Dar īl cunosti pe Dante, totdeauna a

fost greu de stāpīnit.

De data aceasta, Giorgio nu-si mai dadu osteneala sa zīmbeascā.

ULTIMUL DON     433

- Era cu Jim Losey, care, de asemenea, a disparut.

- Faceau o pereche ciudata, spuse Cross. M-a mirat relatia dintre ei.

- Erau amici, explica Giorgio. Tatei nu-i prea placea, dar Dante īi platea

leafa lui Jim.

- Te voi ajuta īn masura īn care īmi sta īn putere, se oferi Cross. Voi sta de

vorba cu toti angajatii hotelului. stii īnsa ca Dante si Losey nu erau īnregistrati

oficial. Asa procedam īntotdeauna cu cei cazati la vile.

- Asta poti face cīnd te īntorci, spuse Giorgio. Don vrea sa te vada personal.

A īnchiriat si un avion, ca sa te duca la el.

Cross facu o pauza lunga.

- Ma duc sa-mi iau cīteva lucruri, spuse el. Giorgio, e chiar atīt de grav?

Giorgio īl privi drept īn ochi.

- Nu stiu, raspunse el.

īn avionul īnchiriat care-i ducea la New York, Giorgio se adīnci īn studiul

unei serviete pline de acte. Cross nu insista sa intre īn vorba cu el, desi tacerea

lui era semn rāu. Oricum, Giorgio nu i-ar fi dat nici o informatie.

Avionul era asteptat de trei masini īnchise, cu sase soldati ai Familiei

Clericuzio. Giorgio urca īntr-o masina si-i facu semn lui Cross sa urce īn alta.

Alt semn rāu. īncepea sa se lumineze de ziua cīnd masinile trecura de poarta

pazita a domeniului Quogue, proprietatea Familiei Clericuzio.

Usa casei era pazita de doi barbati. Alti oameni patrulau printre cladiri, dar

nu se vedeau nici femei, nici copii.

- Unde dracu' s-au dus toti, la Disneyland? īl īntreba Cross pe Giorgio.

Dar Giorgio se fācu ca nu aude gluma.

Primul lucru remarcat de Cross īn sufrageria de la Quogue fu un grup de

opt barbati, īn mijlocul caruia discutau foarte amical alti doi. Simti cum īi

zvīcneste inima īn piept. Cei doi erau Petie si Lia Vazzi. Vincent īi urmarea din

priviri cu un aer furios.

Petie si Lia pareau cei mai buni prieteni din lume. Dar Lia era īmbracat

doar īn pantaloni si camasa, farā sacou sau cravata. De regula, Lia se īmbraca

sobru, ceea ce īnsemna ca fusese perchezitionat si dezarmat. īntr-adevar, parea

un soricel glumet, īncercuit de pisici vesele si amenintatoare. Lia īl saluta pe

Cross dīnd din cap cu un aer trist. Petie nu-i arunca nici o privire. Dar cīnd

Giorgio īl conduse pe Cross īn biroul din spate, Petie pleca de linga Lia si veni

īn urma lor, la fel si Vincent.

īn birou īi astepta Don Clericuzio. Asezat īntr-un fotoliu urias, fuma unul

dintre trabucurile lui rasucite. Vincent se duse si-i oferi un pahar cu vin luat

din bar. Nimic pentru Cross. Petie rāmase īn picioare līngā usa. Giorgio se

aseza pe canapea līngā Don si-i fācu semn lui Cross sa ia loc alaturi.

 

434     MĂRIO PUZO

Chipul lui Don, supt de batrīnete, nu trada nici urma de emotie. Cross īl

saruta pe obraz. Don īl privi si expresia i se īmblīnzi, parca de tristete.

- Asa deci, Croccifixio, īncepu el. Ai lucrat inteligent. Acum īnsa trebuie